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The Daily Dish: Todos los niños deben probar los cacahuetes para evitar desarrollar una alergia, dicen las nuevas pautas

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Todos los niños deben probar el maní para evitar desarrollar una alergia, dicen las nuevas pautas

Alergias al maní están en aumento. Los científicos dicen que si los padres quieren evitar que sus hijos crezcan con intolerancias mortales a este alimento común, deberían exponer a sus hijos al maní temprano y con frecuencia. Eso ya lo sabíamos gracias a un Estudio científico publicado el año pasado, pero ahora el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas está promocionando oficialmente este consejo. La recomendación de exponer a los bebés de hasta cuatro meses a alimentos que contengan miseria se ha publicado en el nuevo Anexo Directrices para la prevención de la alergia al maní en el Estados Unidos. "De hecho, queremos que se presente el maní a todos los niños", dijo el Dr. Matthew Greenhawt, especialista en alergias del Children's Hospital of Colorado, dijo a NBC News.

Del Monte utiliza residuos de piña para crear energía renovable

Del Monte Filipinas, Inc. y Global Water Engineering se han unido para utilizar Residuos de piña para crear energía renovable.. Se instaló una planta de tratamiento de aguas residuales en Cagayán de Oro piña fábrica de conservas en el Filipinas para eliminar el 93 por ciento de la contaminación del agua, según Bebida Diaria. A través del proceso de eliminación, suficiente energía renovable (biogás rico en metano) se produce para alimentar dos generadores de 1,4 megavatios. "En términos del impacto ambiental positivo y las ganancias de electricidad prácticamente gratuitas que van directamente a los resultados finales, este es un proyecto ejemplar para los procesadores de alimentos, bebidas y agroindustrias en todo el mundo", dijo a Beverage Jean-Pierre Ombregt, director ejecutivo de Global Water Engineering. Diario.

Los planes de Pizza ATM para la expansión a nivel nacional

Estudiantes y profesores de Universidad Xavier en Cincinnati fueron algunos de los primeros en experimentar la noche Pizza corre con el cajero automático de Pizza. Desde que la máquina expendedora debutó el verano pasado, la universidad ha recibido cientos de consultas para "utilizar la misma tecnología y máquina", dijo Jennifer Paiotti, directora de marketing de los servicios auxiliares de la escuela. Ahora, la escuela y Paline, la francés empresa que ayudó a crear la máquina expendedora, está lista para llevar sus servicios a nivel nacional. Veinte universidades y empresas en el Estados Unidos y Canadá han expresado interés en comprar sus propios cajeros automáticos de pizza, WCPO informó. Algunas de las características de Pizza ATM incluyen detección de errores y monitoreo de cámara web; alertas en tiempo real para inventario, ventas, recibos y más; y la opción de mostrar elementos de marketing, como videos, presentaciones de diapositivas y fotos, de acuerdo con las sitio web.

La tendencia de la comida de unicornio tiene que detenerse

2016 puede haber sido el año de la comida arcoiris (de Bagels a queso a la plancha y Pizza), pero parece que 2017 está subiendo el dial de los kitsch y coloridos "twee-eats" con el tendencia unicornio. Los alimentos de unicornio, en caso de que aún no los haya encontrado, son de color pastel y brillantes, y generalmente están hechos con una gran cantidad de colorante alimentario y Malvaviscos. Ya tenemos unicornio chocolate caliente, macarons de unicornio, y tarta de queso unicornio. Si pudiéramos señalar con el dedo y culpar a alguien por comenzar todo, sería el Unicorn Café en Bangkok, que abrió el año pasado y dedicó todo su menú y decoración a versiones comestibles de la mítica criatura.

AB InBev y Keurig unen fuerzas para un fabricante de bebidas alcohólicas en el hogar

Anheuser-Busch InBev y Keurig Green Mountain ha anunciado su empresa conjunta para la investigación y el desarrollo de un sistema de bebidas alcohólicas eso hará que mezclar bebidas en casa sea mucho más fácil. La tecnología en el hogar se basará en la Keurig Kold, un sistema descontinuado que creaba chispas frías y bebidas no alcohólicas, pero utilizará la tecnología de elaboración y envasado de cerveza de AB InBev, según un presione soltar. El cronograma para el desarrollo del producto, incluido el precio exacto del producto y los detalles, aún no se ha revelado.


Miedo y alergias en el comedor

Es la 1 p.m. en la escuela primaria Mercer en Shaker Heights, Ohio, y la clase de kindergarten de Lena Paskewitz está llena del alegre zumbido de los niños preparándose para su parte favorita del día: el almuerzo. Caleigh Leiken, de 6 años, está cargando una bolsa rosa de Hello Kitty que su mamá ha empacado con golosinas: yogur de fresa, queso en tiras, algunas verduras y una galleta. Pero falta un elemento básico de la infancia: mdasha PB y ampJ. A Caleigh le diagnosticaron alergia al maní y a las nueces de árbol cuando tenía solo 7 meses. Las nueces son un no-no en su mesa en el comedor Mercer. Sus amigos sin alergias pueden sentarse allí, pero solo si sus almuerzos han sido almacenados en un recipiente especial y el maestro los ha inspeccionado cuidadosamente. El hogar también es una zona libre de nueces para Caleigh. Cuando vaya a pedir dulces esta semana, su dulce será más aterrador que cualquier disfraz, no podrá comer nada por temor a que esté contaminado con residuos de maní. Para la madre de Caleigh, Erika Friedman & mdash, cuyos otros dos niños también tienen alergias, la comida puede parecer un enemigo. "Planeamos todo", dice Friedman. "Es nuestro trabajo y, en realidad, el trabajo de todos es mantenerlos a salvo".

Hubo un momento en que las alergias alimentarias preocupaban poco a la comunidad médica. Hoy en día, unos 11 millones de estadounidenses las padecen, y muchos científicos están de acuerdo en que las cifras están aumentando. Lo más significativo es que las alergias al maní y mdasham, entre 1997 y 2002, se duplicaron entre 1997 y 2002 en niños menores de 5 años. "Claramente, el número ha aumentado en la población más joven", dice el Dr. Hugh Sampson, pionero de las alergias alimentarias en la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York ". Sospechamos que [en el futuro], las cifras en general van a aumentar ". Los alergólogos dicen que ahora están viendo más niños con alergias múltiples que nunca, no solo a los alimentos básicos de la década de 1950 como la leche y el trigo, sino también a los alimentos globales que hemos adoptado desde entonces, como el sésamo y el kiwi. Y las alergias que muchos niños superan con la edad, como las de los huevos, parecen durar más que en el pasado.

Los padres de niños muy pequeños ahora se preocupan por la introducción de cada nuevo alimento, en alerta ante los primeros signos de problemas, como erupciones, diarrea y vómitos. Las muertes son raras, pero la garganta de los niños más sensibles puede hincharse y cerrarse por completo si se exponen a los alimentos inadecuados. Incluso si su hijo en edad escolar no tiene alergias, aún debe preocuparse por desencadenar inadvertidamente una reacción alérgica en uno de los amigos o compañeros de clase de su hijo. Los pasteles de cumpleaños sin lácteos son de rigor en estos días, al igual que las fiestas de Halloween sin maní.

Pero, ¿por qué parecen estar aumentando las alergias? Una de las teorías más intrigantes, apodada la "hipótesis de la higiene", es que todos nos hemos vuelto demasiado limpios. El sistema inmunológico está diseñado para combatir invasores extranjeros peligrosos como parásitos, virus e infecciones. Pero el agua limpia, los antibióticos y las vacunas han eliminado algunos de nuestros desafíos más tóxicos. Investigaciones intrigantes incluso postulan que los niños nacidos por cesárea, que han aumentado un 40 por ciento en la última década, podrían tener un mayor riesgo de alergias, tal vez porque nunca estuvieron expuestos a bacterias saludables en los canales de parto de sus madres. Sin adversarios acérrimos, dice la teoría, el sistema inmunológico comienza a luchar contra los inocuos & mdashegg o el trigo & mdashin en su lugar.

Casi todo el mundo, al parecer, ha tenido que adaptarse al aumento de las alergias alimentarias. Los niños afectados llevan EpiPens, dispositivos en forma de jeringa cargados con epinefrina, en caso de reacciones graves. Muchas escuelas, como la primaria Mercer, mantienen "zonas libres de maní", donde los estudiantes alérgicos pueden comer con seguridad. Un número creciente de estados está estableciendo pautas sobre alergias. Los fabricantes, gracias a una ley federal implementada el año pasado, ahora enumeran los ocho alérgenos más comunes (desde la leche hasta el pescado) en las etiquetas de sus alimentos. Y muchas aerolíneas ofrecen a sus pasajeros galletas saladas en lugar de maní.

Si bien los científicos tienen un conocimiento básico de cómo funcionan las alergias, aún pueden quedar perplejos por el sistema inmunológico, que es demasiado complejo para someterse fácilmente a su control. No existen curas para las alergias alimentarias y tratamientos sinceros para algunos de los síntomas y mdas y lo mejor que pueden hacer los padres y los niños ahora es evitar a los culpables. Sin embargo, en los últimos años, los investigadores han comenzado a realizar avances interesantes. Están estudiando un enfoque radical: introducir los ingredientes ofensivos temprano para ver si pueden tratar, curar o incluso prevenir el desarrollo de alergias alimentarias. En un estudio, a los niños alérgicos al maní se les da pequeñas cantidades de harina de maní para ver si pueden desarrollar tolerancia. En otro, financiado por el Consortium of Food Allergy Research (coFAR), una iniciativa de cinco años de $ 17 millones lanzada en 2005 por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, los investigadores darán a los adultos alérgicos al maní pequeñas dosis de una proteína de maní modificada para evitar reacciones y posiblemente eliminar el problema. En última instancia, la idea es tener una vacuna contra la alergia al maní. Para Sampson, que está trabajando en ello, la búsqueda de una solución es más urgente que nunca. "Estamos desesperados", dice.

Es difícil imaginar cómo las alegrías de la infancia y el sándwich de mantequilla de maní mdasha, una galleta caliente con chispas de chocolate, un vaso de leche fría y mdash pueden enviar a un cuerpo diminuto al modo de batalla. Cómo un solo mordisco puede hacer que la garganta pique, los labios se hinchen, el estómago se apriete de dolor. Cómo un sistema inmunológico, exquisitamente diseñado para protegernos contra bacterias y virus, puede percibir los nutrientes saludables como enemigos del estado. Bryan Bunning, de 13 años, y su hermano, Daniel, de 11, de Lake Forest, Illinois, saben cómo es. Bryan tenía 6 meses cuando su cuerpo se rebeló contra un sorbo de fórmula a base de leche. "Sus labios estallaron y sus ojos volvieron a su cabeza", dice su madre, Denise. Los niños comparten una lista de alimentos verboten entre ellos: huevos, nueces de árbol (incluidos anacardos, nueces, almendras, avellanas), leche y mariscos. En marzo, a Daniel le diagnosticaron un trastorno del esófago relacionado con una alergia que lo dejó capaz de comer solo manzanas y tocino. Ahora obtiene la mayoría de sus nutrientes a través de un tubo de alimentación. "Es muy difícil ir a fiestas. Ves a todos tus amigos comer lo que dicen que son alimentos increíbles, como un pastel de helado", dice Daniel. "Son como, 'Daniel, es realmente bueno'. Yo digo: 'No puedo, tengo alergias alimentarias' ".

Nadie sabe con precisión qué causa las alergias alimentarias. Una combinación de genes y alergias que se dan en las familias y el medio y el entorno claramente juegan un papel. La cascada de eventos comienza cuando una persona propensa a las alergias se encuentra con una sustancia como el polen o el maní. El cuerpo lo ve como un problema y lanza la fase uno de su ofensiva: la producción de anticuerpos llamados IgE (inmunoglobulina E). Estas moléculas se adhieren a los "mastocitos", que recubren los pulmones, los intestinos, la piel, la boca, la nariz y los senos nasales. La próxima vez que la persona se encuentre con el polen o el maní, los mastocitos están preparados para la guerra, enviando sustancias químicas poderosas, como la histamina, que provocan esos desagradables síntomas alérgicos y sibilancias, calambres estomacales, picazón, congestión, hinchazón y urticaria. En raras ocasiones, cuando la respuesta a un alérgeno es repentina y grave, las vías respiratorias pueden cerrarse por completo y la presión arterial puede caer en picado, lo que lleva a la anafilaxia. Sin un tratamiento inmediato con epinefrina, una hormona que abre las vías respiratorias y aumenta la función cardíaca, el shock anafiláctico puede matar.

Una nueva y fascinante investigación sobre la causa de las alergias da crédito a la hipótesis de la higiene. Los estudios han demostrado que los niños que crecen en granjas, donde están en contacto constante con la tierra y los animales, tienen menos probabilidades de desarrollar alergias. La investigación canadiense publicada a principios de este mes también sugiere que tienen menos riesgo de asma. En Duke, los científicos han examinado el fenómeno a nivel molecular comparando el sistema inmunológico de roedores silvestres, plagados de parásitos e infectados con sus primos más limpios criados en laboratorio. En una configuración destinada a simular una respuesta alérgica, los investigadores colocaron las células inmunes de los animales en una placa de Petri, luego las desafiaron con una proteína vegetal y un estímulo conocido del sistema inmunológico mdasha para ver cómo reaccionaban las células. El año pasado publicaron sus hallazgos: los roedores de laboratorio tenían una respuesta inmune mucho más alta que sus parientes silvestres. Sus sistemas inmunológicos estaban trabajando horas extras. Y los animales salvajes, que no se inmutaron por el estímulo, mostraron niveles más altos de anticuerpos en su sangre, lo que sugiere que ya habían luchado contra enemigos mucho mayores y no podían ser molestados por las cosas pequeñas. "Creemos que los salvajes probablemente no padecerían alergia", dice el investigador principal William Parker. "Simplemente no tienen tiempo para meterse con un grano de polen cuando están luchando contra un horrible gusano parásito del hígado". Los parásitos, dice Parker, en última instancia podrían ayudar a los científicos a encontrar una cura. Los estudios han demostrado que los pacientes con síndrome del intestino irritable, un trastorno digestivo e inmunológico, pueden mejorar si están expuestos a un parásito del cerdo, el tricocéfalo porcino. Parker está ansioso por ver si una exposición similar y controlada puede "estimular el sistema inmunológico de una buena manera" en los niños alérgicos. Nadie ha hecho la investigación & mdashyet & mdash, pero en teoría, dice, es "muy prometedor".

Arreglar el sistema inmunológico, para que aprenda a distinguir lo bueno de lo malo sin errores el 100 por ciento de las veces, es el sueño de todo inmunólogo. Desafortunadamente, los investigadores aún no saben lo suficiente para hacer realidad ese sueño. Pero, ¿qué pasaría si el sistema pudiera desensibilizarse, de modo que los niños se volvieran más tolerantes a los mismos alimentos a los que son alérgicos? El enfoque, llamado inmunoterapia, ya es una práctica estándar para las alergias estacionales como la fiebre del heno. Los pacientes reciben vacunas antialérgicas que contienen cantidades pequeñas pero crecientes de las sustancias problemáticas, maleza o polen de árboles, por lo que el sistema inmunológico se acostumbra gradualmente a los alérgenos. Los investigadores han probado la inmunoterapia mediante inyección para las alergias a los alimentos, pero no es seguro que los pacientes desarrollen urticaria u otras reacciones preocupantes. Ahora, los científicos dirigidos por el Dr. Wesley Burks en Duke están probando cuidadosamente el enfoque inmunoterapéutico por vía oral en lugar de con aguja, y están comenzando a ver resultados prometedores. En un pequeño estudio publicado en The Journal of Allergy and Clinical Immunology en enero, Burks y la Dra. Stacie Jones del Arkansas Children's Hospital informaron que la inmunoterapia ayudó a los niños con alergias al huevo a controlar sus reacciones alérgicas. Después de dos años de ingerir cantidades pequeñas pero crecientes de huevo en polvo, la mayoría de los niños podían comer el equivalente a dos huevos sin ninguna reacción adversa. Los niños de un estudio similar, publicado este mes en la revista Allergy, también desarrollaron tolerancia a los huevos, aunque ese efecto desapareció después de que dejaron de comer el polvo.

Burks está utilizando el mismo enfoque con el maní, dando a los niños alérgicos al maní cantidades cada vez mayores de una harina especial con pequeñas cantidades de proteínas de maní. La primera dosis es el equivalente a aproximadamente 1/1000 de un maní lentamente, los niños han estado trabajando hasta un maní al día. Al principio del ensayo, el participante Noah Schaffer, de 7 años, vomitó después de comer solo 25 miligramos de proteína de maní, equivalente a aproximadamente 1/12 de un maní. Pero en un desafío de comida en mayo pasado, comió el equivalente a 13 cacahuetes sin ninguna mala reacción. Burks dice que los resultados no significan que Noah ahora pueda permitirse saborear una barra de Snickers y está lejos de ella. Pero su nueva tolerancia podría protegerlo si accidentalmente muerde uno. Su madre, Robyn Smith, dice que ya no le preocupa que suceda algo terrible. "Ese miedo se ha eliminado por completo", dice.

La harina de maní de Burks es un precursor de lo que los investigadores esperan que algún día sea una vacuna de maní. Juntos, Burks y Sampson han desarrollado una sustancia que se parece a un maní pero que contiene proteínas diseñadas para ser menos potentes y, por lo tanto, menos propensas a desencadenar una respuesta alérgica en los pacientes. Hasta ahora, el compuesto se ha probado con éxito en ratones. "Si funciona en las personas", dice Sampson, "esperamos apagar la respuesta alérgica".

Todavía existen muchos misterios sobre cómo comienzan las alergias y por qué a veces se detienen. Los investigadores saben que los bebés con alergias al huevo o la leche y la erupción persistente conocida como eccema son más propensos a otros trastornos alérgicos en el futuro. Tomemos a Emily Godwin. Ninguno de sus padres tiene alergias alimentarias, pero a los 3 meses, Emily desarrolló eccema. Cinco meses después, los médicos diagnosticaron alergias alimentarias. Hoy, a los 6 años, no puede comer huevos, trigo, nueces y uvas. Pero la pequeña Emily ha tenido una victoria: recientemente superó una alergia a la leche. De hecho, muchos niños superan las alergias a la leche y al huevo de forma natural y no son otro misterio que los médicos no comprenden. Los investigadores de Mount Sinai y otros cuatro sitios financiados por CoFAR ahora están reclutando a 400 bebés que tienen alergias a la leche o al huevo. Los bebés serán monitoreados durante cinco años para ver cuántos desarrollan alergias al maní y cuántos superan sus alergias a la leche o al huevo. El objetivo: comprender mejor a nivel molecular qué desencadena las alergias y qué las hace desaparecer. En última instancia, ese conocimiento podría conducir a tratamientos.

El santo grial sería detener el desarrollo de alergias en primer lugar. El profesor Gideon Lack, del King's College London, ha estudiado la incidencia de alergias en todo el mundo y ha descubierto una paradoja intrigante: los países que han aconsejado evitar el maní en la primera infancia, como Estados Unidos, han experimentado el mayor aumento en las alergias al maní. En algunos países asiáticos y africanos, por otro lado, donde los niños comen una variedad de productos de maní desde una edad muy temprana, las alergias al maní son mucho menos comunes.

Ahora Lack ha inscrito a más de 200 bebés con eccema o alergias al huevo y mdash pero no se conoce alergia al maní y mdash en un ensayo innovador. Le dará a la mitad de los bebés un bocadillo que contenga maní, la otra mitad evitará el maní. Luego los seguirá a todos hasta los 5 años para ver si ha detenido una alergia al maní antes de que se apodere. "Vamos a tratar de intervenir durante una pequeña ventana de oportunidad inmunológica en el primer año de vida", dice Lack. Si funciona con maní, también podría aplicarse a otros alimentos. Sin embargo, Lack no se atreve a hacer predicciones y advierte que nadie sabe todavía qué método y qué método, el despojo o la exposición, resultará ser el mejor camino a seguir. "No quiero dar la impresión de que alimentar con maní es una forma segura de prevenir la alergia al maní, porque realmente no lo sabemos", dice.Si los padres intentan introducir los cacahuetes temprano en casa, "podría ser peligroso". Sin embargo, si el estudio tiene éxito, podría dar lugar a un cambio radical en los consejos médicos.

Por ahora, los padres deben ser hipervigilantes. "Siempre caminan sobre cáscaras de huevo", dice la representante Nita Lowey, autora de la ley federal de etiquetado. Las etiquetas y mdash, que requieren que los ingredientes se describan claramente para los consumidores en lugar de los científicos ("leche", no "caseína") y mdash, comparten la ayuda, y grupos como Food Allergy & amp Anaphylaxis Network (FAAN) los aplauden. Pero FAAN, un grupo de defensa sin fines de lucro, todavía se preocupa por las amenazas ocultas. Las escuelas a veces usan frascos viejos de mantequilla de maní para almacenar crayones. Ciertos tipos de pintura contienen huevo. Y aunque la etiqueta de las palomitas de maíz para microondas puede indicar que contienen leche, huevo y pescado, un niño alérgico que no revise cuidadosamente la lista podría estar en riesgo.

En casa, mamá y papá pueden controlar lo que comen sus hijos. El desafío es mantenerlos a salvo afuera. Anne Bullard, directora de Gwynn Valley Camp en Brevard, Carolina del Norte, recuerda los días sin preocupaciones del pasado. "Hace veinte años, se ponía mantequilla de maní en el comedor para todos", dice. "Ya no." Hoy en día, aunque solo el 1 por ciento de los 1.050 niños que asisten al campamento tienen alergias a los alimentos, el campamento no usa productos de nueces en su comedor. En las noches de macarrones con queso, hay opciones sin lácteos disponibles para los campistas que no pueden comer productos lácteos.

Las escuelas varían en las adaptaciones que realizan. Julie Forrest, de Waldwick, Nueva Jersey, transfirió a su hijo de 7 años, que tiene alergia al maní y a las nueces de árbol, fuera de una escuela donde dice que el director le dijo que no se podía garantizar su seguridad. Un estudio publicado este mes encontró que si bien dos tercios de las escuelas encuestadas tenían planes de emergencia para alergias, la mayoría de las políticas "faltaban componentes esenciales" y cosas tan básicas como tener contactos de emergencia e historiales de salud de los estudiantes en el archivo. Y las escuelas no son las únicas que son laxas. Algunas cadenas de restaurantes tratan de evitar los productos a base de frutos secos y mdashBurger King lleva solo un pastel ocasional con frutos secos, que llega en una caja sellada, pero otros toman menos precauciones. Otro estudio, publicado en julio, encontró que incluso los padres de niños con alergias ignoraban cada vez más las etiquetas que "pueden contener" el 75 por ciento de los padres dijeron que les prestaron atención en los supermercados, en comparación con el 85 por ciento en 2003. El hecho de que las advertencias sean tan común puede haber creado un nuevo problema y mdash con tantos alimentos etiquetados, es difícil saber cuál podría ser realmente peligroso. "De repente, dice, 'Fabricado con equipo que se usa para maní' y hellip. ¿Quién sabe lo que eso significa?" dice Mike Lade de Houston, cuyo hijo Andrew, de 7 años, no puede comer cacahuetes. "Necesitamos un estándar uniforme para todas estas 40 variaciones imprecisas de 'tal vez sí, tal vez no'".

No obstante, otros están haciendo grandes esfuerzos para protegerse de las reacciones alérgicas. El dieciocho por ciento de las escuelas ahora prohíben los cacahuates por completo, en comparación con el 13 por ciento en 2005. En Mercer Elementary, donde Caleigh Leiken y otros 11 estudiantes tienen alergias alimentarias graves, los maestros y conductores de autobuses han sido capacitados para usar un EpiPen, y los maestros explican las alergias a todos sus estudiantes, no solo los que los padecen. En Connecticut, esa es la ley y las pautas estatales para las escuelas requieren que los maestros eduquen a los niños sobre las alergias, para que no hostiguen a los compañeros de clase que no pueden disfrutar, por ejemplo, de sándwiches de queso a la parrilla. Massachusetts, Vermont y Tennessee también tienen pautas de alergia en todo el estado para las escuelas, y este año Nueva York y Nueva Jersey comenzaron a formular las suyas propias. La legislación federal propuesta llevaría las cosas aún más lejos, otorgando a las escuelas hasta $ 50,000 cada una para implementar voluntariamente pautas uniformes para que cuando los niños se gradúen de una escuela o crucen las fronteras estatales, los padres no tengan que comenzar el proceso educativo de nuevo.

A medida que aumenta la conciencia, algunas personas se preguntan: ¿se exageran las alergias alimentarias? El número de niños con alergias es considerable, pero menos del 1 por ciento de los niños menores de 5 años padecen alergias al maní y las reacciones graves matan entre 100 y 200 personas al año. Los padres y madres condicionados por pediatras demasiado cautelosos que les han dicho que mantengan a sus hijos pequeños alejados de las nueces y los huevos, pueden entrar en pánico innecesariamente. No todo sarpullido o dolor de estómago después del almuerzo es una alergia. Si es intolerante a la lactosa, por ejemplo, su cuerpo no puede digerir la lactosa, el azúcar principal que se encuentra en la leche, y puede sentir calambres o gases. Si es alérgico a la leche, por otro lado, su sistema inmunológico ve las proteínas de la leche como peligrosas y se rebela contra ellas. Los alergólogos dicen que a un buen número de niños se les dice que eviten los alimentos a los que no son alérgicos. "Los estudios han demostrado que hasta el 25 por ciento de los padres piensan que sus hijos pueden tener alergia a los alimentos", dice el Dr. David Fleischer, del Centro Nacional de Investigación y Medicina Judía en Denver, "pero solo se ha confirmado en alrededor del 8 por ciento. "

Un diagnóstico preciso requiere tiempo, habilidad y paciencia. Las pruebas cutáneas para detectar alergias son extremadamente sensibles, lo que significa que sobrepredican la cantidad de personas que tendrían una reacción alrededor del 60 por ciento de las veces. Los análisis de sangre, combinados con un historial de síntomas cuidadosamente documentado, son más útiles, ya que permiten a los médicos hacer predicciones sobre el riesgo de alergias de un niño en función de la cantidad de anticuerpos contra un alérgeno alimentario específico que aparecen en su sangre. Sin embargo, la única forma de diagnosticar una alergia con certeza es mediante un desafío alimentario: administre a un paciente cantidades pequeñas y crecientes del huevo, trigo o mariscos sospechosos bajo la atenta mirada de un médico y luego controle las reacciones. Conocer una forma u otra puede aliviar la carga de padres e hijos por igual. "Si no necesita evitar una comida", dice Fleischer, "es un gran alivio para la familia que sus vidas puedan volver a la normalidad".

Lo normal podría algún día ser una realidad para los niños alérgicos si la ciencia resulta. El año pasado, los investigadores de National Jewish anunciaron que habían identificado un gen que protege a los ratones contra el desarrollo de reacciones cutáneas alérgicas graves. En Mount Sinai, los investigadores han bloqueado la respuesta alérgica en ratones durante seis meses y una cuarta parte de su vida útil con una preparación a base de hierbas, ahora quieren probarla en humanos. Un día, predice Sampson, podría ser posible examinar los genes de un niño, determinar si está en riesgo y luego intervenir antes de que comience la picazón y las sibilancias.

Pero eso es un pastel en el cielo por ahora. Las esperanzas de Bryan Bunning son mucho menos grandes. Solo quiere superar su alergia al huevo para finalmente poder disfrutar de "cualquier cosa dulce" que pueda encontrar. En lo alto de su lista: pastel de cumpleaños. Tener su pastel y comérselo también & mdasha merecía una recompensa.


Miedo y alergias en el comedor

Es la 1 p.m. en la escuela primaria Mercer en Shaker Heights, Ohio, y la clase de kindergarten de Lena Paskewitz está llena del alegre zumbido de los niños preparándose para su parte favorita del día: el almuerzo. Caleigh Leiken, de 6 años, está cargando una bolsa rosa de Hello Kitty que su mamá ha empacado con golosinas: yogur de fresa, queso en tiras, algunas verduras y una galleta. Pero falta un elemento básico de la infancia: mdasha PB y ampJ. A Caleigh le diagnosticaron alergia al maní y a las nueces de árbol cuando tenía solo 7 meses. Las nueces son un no-no en su mesa en el comedor Mercer. Sus amigos sin alergias pueden sentarse allí, pero solo si sus almuerzos han sido almacenados en un recipiente especial y el maestro los ha inspeccionado cuidadosamente. El hogar también es una zona libre de nueces para Caleigh. Cuando vaya a pedir dulces esta semana, su dulce será más aterrador que cualquier disfraz, no podrá comer nada por temor a que esté contaminado con residuos de maní. Para la madre de Caleigh, Erika Friedman & mdash, cuyos otros dos niños también tienen alergias, la comida puede parecer un enemigo. "Planeamos todo", dice Friedman. "Es nuestro trabajo y, en realidad, el trabajo de todos es mantenerlos a salvo".

Hubo un momento en que las alergias alimentarias preocupaban poco a la comunidad médica. Hoy en día, unos 11 millones de estadounidenses las padecen, y muchos científicos están de acuerdo en que las cifras están aumentando. Lo más significativo es que las alergias al maní y mdasham, entre 1997 y 2002, se duplicaron entre 1997 y 2002 en niños menores de 5 años. "Claramente, el número ha aumentado en la población más joven", dice el Dr. Hugh Sampson, pionero de las alergias alimentarias en la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York ". Sospechamos que [en el futuro], las cifras en general van a aumentar ". Los alergólogos dicen que ahora están viendo más niños con alergias múltiples que nunca, no solo a los alimentos básicos de la década de 1950 como la leche y el trigo, sino también a los alimentos globales que hemos adoptado desde entonces, como el sésamo y el kiwi. Y las alergias que muchos niños superan con la edad, como las de los huevos, parecen durar más que en el pasado.

Los padres de niños muy pequeños ahora se preocupan por la introducción de cada nuevo alimento, en alerta ante los primeros signos de problemas, como erupciones, diarrea y vómitos. Las muertes son raras, pero la garganta de los niños más sensibles puede hincharse y cerrarse por completo si se exponen a los alimentos inadecuados. Incluso si su hijo en edad escolar no tiene alergias, aún debe preocuparse por desencadenar inadvertidamente una reacción alérgica en uno de los amigos o compañeros de clase de su hijo. Los pasteles de cumpleaños sin lácteos son de rigor en estos días, al igual que las fiestas de Halloween sin maní.

Pero, ¿por qué parecen estar aumentando las alergias? Una de las teorías más intrigantes, apodada la "hipótesis de la higiene", es que todos nos hemos vuelto demasiado limpios. El sistema inmunológico está diseñado para combatir invasores extranjeros peligrosos como parásitos, virus e infecciones. Pero el agua limpia, los antibióticos y las vacunas han eliminado algunos de nuestros desafíos más tóxicos. Investigaciones intrigantes incluso postulan que los niños nacidos por cesárea, que han aumentado un 40 por ciento en la última década, podrían tener un mayor riesgo de alergias, tal vez porque nunca estuvieron expuestos a bacterias saludables en los canales de parto de sus madres. Sin adversarios acérrimos, dice la teoría, el sistema inmunológico comienza a luchar contra los inocuos & mdashegg o el trigo & mdashin en su lugar.

Casi todo el mundo, al parecer, ha tenido que adaptarse al aumento de las alergias alimentarias. Los niños afectados llevan EpiPens, dispositivos en forma de jeringa cargados con epinefrina, en caso de reacciones graves. Muchas escuelas, como la primaria Mercer, mantienen "zonas libres de maní", donde los estudiantes alérgicos pueden comer con seguridad. Un número creciente de estados está estableciendo pautas sobre alergias. Los fabricantes, gracias a una ley federal implementada el año pasado, ahora enumeran los ocho alérgenos más comunes (desde la leche hasta el pescado) en las etiquetas de sus alimentos. Y muchas aerolíneas ofrecen a sus pasajeros galletas saladas en lugar de maní.

Si bien los científicos tienen un conocimiento básico de cómo funcionan las alergias, aún pueden quedar perplejos por el sistema inmunológico, que es demasiado complejo para someterse fácilmente a su control. No existen curas para las alergias alimentarias y tratamientos sinceros para algunos de los síntomas y mdas y lo mejor que pueden hacer los padres y los niños ahora es evitar a los culpables. Sin embargo, en los últimos años, los investigadores han comenzado a realizar avances interesantes. Están estudiando un enfoque radical: introducir los ingredientes ofensivos temprano para ver si pueden tratar, curar o incluso prevenir el desarrollo de alergias alimentarias. En un estudio, a los niños alérgicos al maní se les da pequeñas cantidades de harina de maní para ver si pueden desarrollar tolerancia. En otro, financiado por el Consortium of Food Allergy Research (coFAR), una iniciativa de cinco años de $ 17 millones lanzada en 2005 por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, los investigadores darán a los adultos alérgicos al maní pequeñas dosis de una proteína de maní modificada para evitar reacciones y posiblemente eliminar el problema. En última instancia, la idea es tener una vacuna contra la alergia al maní. Para Sampson, que está trabajando en ello, la búsqueda de una solución es más urgente que nunca. "Estamos desesperados", dice.

Es difícil imaginar cómo las alegrías de la infancia y el sándwich de mantequilla de maní mdasha, una galleta caliente con chispas de chocolate, un vaso de leche fría y mdash pueden enviar a un cuerpo diminuto al modo de batalla. Cómo un solo mordisco puede hacer que la garganta pique, los labios se hinchen, el estómago se apriete de dolor. Cómo un sistema inmunológico, exquisitamente diseñado para protegernos contra bacterias y virus, puede percibir los nutrientes saludables como enemigos del estado. Bryan Bunning, de 13 años, y su hermano, Daniel, de 11, de Lake Forest, Illinois, saben cómo es. Bryan tenía 6 meses cuando su cuerpo se rebeló contra un sorbo de fórmula a base de leche. "Sus labios estallaron y sus ojos volvieron a su cabeza", dice su madre, Denise. Los niños comparten una lista de alimentos verboten entre ellos: huevos, nueces de árbol (incluidos anacardos, nueces, almendras, avellanas), leche y mariscos. En marzo, a Daniel le diagnosticaron un trastorno del esófago relacionado con una alergia que lo dejó capaz de comer solo manzanas y tocino. Ahora obtiene la mayoría de sus nutrientes a través de un tubo de alimentación. "Es muy difícil ir a fiestas. Ves a todos tus amigos comer lo que dicen que son alimentos increíbles, como un pastel de helado", dice Daniel. "Son como, 'Daniel, es realmente bueno'. Yo digo: 'No puedo, tengo alergias alimentarias' ".

Nadie sabe con precisión qué causa las alergias alimentarias. Una combinación de genes y alergias que se dan en las familias y el medio y el entorno claramente juegan un papel. La cascada de eventos comienza cuando una persona propensa a las alergias se encuentra con una sustancia como el polen o el maní. El cuerpo lo ve como un problema y lanza la fase uno de su ofensiva: la producción de anticuerpos llamados IgE (inmunoglobulina E). Estas moléculas se adhieren a los "mastocitos", que recubren los pulmones, los intestinos, la piel, la boca, la nariz y los senos nasales. La próxima vez que la persona se encuentre con el polen o el maní, los mastocitos están preparados para la guerra, enviando sustancias químicas poderosas, como la histamina, que provocan esos desagradables síntomas alérgicos y sibilancias, calambres estomacales, picazón, congestión, hinchazón y urticaria. En raras ocasiones, cuando la respuesta a un alérgeno es repentina y grave, las vías respiratorias pueden cerrarse por completo y la presión arterial puede caer en picado, lo que lleva a la anafilaxia. Sin un tratamiento inmediato con epinefrina, una hormona que abre las vías respiratorias y aumenta la función cardíaca, el shock anafiláctico puede matar.

Una nueva y fascinante investigación sobre la causa de las alergias da crédito a la hipótesis de la higiene. Los estudios han demostrado que los niños que crecen en granjas, donde están en contacto constante con la tierra y los animales, tienen menos probabilidades de desarrollar alergias. La investigación canadiense publicada a principios de este mes también sugiere que tienen menos riesgo de asma. En Duke, los científicos han examinado el fenómeno a nivel molecular comparando el sistema inmunológico de roedores silvestres, plagados de parásitos e infectados con sus primos más limpios criados en laboratorio. En una configuración destinada a simular una respuesta alérgica, los investigadores colocaron las células inmunes de los animales en una placa de Petri, luego las desafiaron con una proteína vegetal y un estímulo conocido del sistema inmunológico mdasha para ver cómo reaccionaban las células. El año pasado publicaron sus hallazgos: los roedores de laboratorio tenían una respuesta inmune mucho más alta que sus parientes silvestres. Sus sistemas inmunológicos estaban trabajando horas extras. Y los animales salvajes, que no se inmutaron por el estímulo, mostraron niveles más altos de anticuerpos en su sangre, lo que sugiere que ya habían luchado contra enemigos mucho mayores y no podían ser molestados por las cosas pequeñas. "Creemos que los salvajes probablemente no padecerían alergia", dice el investigador principal William Parker. "Simplemente no tienen tiempo para meterse con un grano de polen cuando están luchando contra un horrible gusano parásito del hígado". Los parásitos, dice Parker, en última instancia podrían ayudar a los científicos a encontrar una cura. Los estudios han demostrado que los pacientes con síndrome del intestino irritable, un trastorno digestivo e inmunológico, pueden mejorar si están expuestos a un parásito del cerdo, el tricocéfalo porcino. Parker está ansioso por ver si una exposición similar y controlada puede "estimular el sistema inmunológico de una buena manera" en los niños alérgicos. Nadie ha hecho la investigación & mdashyet & mdash, pero en teoría, dice, es "muy prometedor".

Arreglar el sistema inmunológico, para que aprenda a distinguir lo bueno de lo malo sin errores el 100 por ciento de las veces, es el sueño de todo inmunólogo. Desafortunadamente, los investigadores aún no saben lo suficiente para hacer realidad ese sueño. Pero, ¿qué pasaría si el sistema pudiera desensibilizarse, de modo que los niños se volvieran más tolerantes a los mismos alimentos a los que son alérgicos? El enfoque, llamado inmunoterapia, ya es una práctica estándar para las alergias estacionales como la fiebre del heno. Los pacientes reciben vacunas antialérgicas que contienen cantidades pequeñas pero crecientes de las sustancias problemáticas, maleza o polen de árboles, por lo que el sistema inmunológico se acostumbra gradualmente a los alérgenos. Los investigadores han probado la inmunoterapia mediante inyección para las alergias a los alimentos, pero no es seguro que los pacientes desarrollen urticaria u otras reacciones preocupantes. Ahora, los científicos dirigidos por el Dr. Wesley Burks en Duke están probando cuidadosamente el enfoque inmunoterapéutico por vía oral en lugar de con aguja, y están comenzando a ver resultados prometedores. En un pequeño estudio publicado en The Journal of Allergy and Clinical Immunology en enero, Burks y la Dra. Stacie Jones del Arkansas Children's Hospital informaron que la inmunoterapia ayudó a los niños con alergias al huevo a controlar sus reacciones alérgicas. Después de dos años de ingerir cantidades pequeñas pero crecientes de huevo en polvo, la mayoría de los niños podían comer el equivalente a dos huevos sin ninguna reacción adversa. Los niños de un estudio similar, publicado este mes en la revista Allergy, también desarrollaron tolerancia a los huevos, aunque ese efecto desapareció después de que dejaron de comer el polvo.

Burks está utilizando el mismo enfoque con el maní, dando a los niños alérgicos al maní cantidades cada vez mayores de una harina especial con pequeñas cantidades de proteínas de maní. La primera dosis es el equivalente a aproximadamente 1/1000 de un maní lentamente, los niños han estado trabajando hasta un maní al día. Al principio del ensayo, el participante Noah Schaffer, de 7 años, vomitó después de comer solo 25 miligramos de proteína de maní, equivalente a aproximadamente 1/12 de un maní. Pero en un desafío de comida en mayo pasado, comió el equivalente a 13 cacahuetes sin ninguna mala reacción. Burks dice que los resultados no significan que Noah ahora pueda permitirse saborear una barra de Snickers y está lejos de ella. Pero su nueva tolerancia podría protegerlo si accidentalmente muerde uno. Su madre, Robyn Smith, dice que ya no le preocupa que suceda algo terrible. "Ese miedo se ha eliminado por completo", dice.

La harina de maní de Burks es un precursor de lo que los investigadores esperan que algún día sea una vacuna de maní. Juntos, Burks y Sampson han desarrollado una sustancia que se parece a un maní pero que contiene proteínas diseñadas para ser menos potentes y, por lo tanto, menos propensas a desencadenar una respuesta alérgica en los pacientes. Hasta ahora, el compuesto se ha probado con éxito en ratones. "Si funciona en las personas", dice Sampson, "esperamos apagar la respuesta alérgica".

Todavía existen muchos misterios sobre cómo comienzan las alergias y por qué a veces se detienen. Los investigadores saben que los bebés con alergias al huevo o la leche y la erupción persistente conocida como eccema son más propensos a otros trastornos alérgicos en el futuro. Tomemos a Emily Godwin. Ninguno de sus padres tiene alergias alimentarias, pero a los 3 meses, Emily desarrolló eccema. Cinco meses después, los médicos diagnosticaron alergias alimentarias.Hoy, a los 6 años, no puede comer huevos, trigo, nueces y uvas. Pero la pequeña Emily ha tenido una victoria: recientemente superó una alergia a la leche. De hecho, muchos niños superan las alergias a la leche y al huevo de forma natural y no son otro misterio que los médicos no comprenden. Los investigadores de Mount Sinai y otros cuatro sitios financiados por CoFAR ahora están reclutando a 400 bebés que tienen alergias a la leche o al huevo. Los bebés serán monitoreados durante cinco años para ver cuántos desarrollan alergias al maní y cuántos superan sus alergias a la leche o al huevo. El objetivo: comprender mejor a nivel molecular qué desencadena las alergias y qué las hace desaparecer. En última instancia, ese conocimiento podría conducir a tratamientos.

El santo grial sería detener el desarrollo de alergias en primer lugar. El profesor Gideon Lack, del King's College London, ha estudiado la incidencia de alergias en todo el mundo y ha descubierto una paradoja intrigante: los países que han aconsejado evitar el maní en la primera infancia, como Estados Unidos, han experimentado el mayor aumento en las alergias al maní. En algunos países asiáticos y africanos, por otro lado, donde los niños comen una variedad de productos de maní desde una edad muy temprana, las alergias al maní son mucho menos comunes.

Ahora Lack ha inscrito a más de 200 bebés con eccema o alergias al huevo y mdash pero no se conoce alergia al maní y mdash en un ensayo innovador. Le dará a la mitad de los bebés un bocadillo que contenga maní, la otra mitad evitará el maní. Luego los seguirá a todos hasta los 5 años para ver si ha detenido una alergia al maní antes de que se apodere. "Vamos a tratar de intervenir durante una pequeña ventana de oportunidad inmunológica en el primer año de vida", dice Lack. Si funciona con maní, también podría aplicarse a otros alimentos. Sin embargo, Lack no se atreve a hacer predicciones y advierte que nadie sabe todavía qué método y qué método, el despojo o la exposición, resultará ser el mejor camino a seguir. "No quiero dar la impresión de que alimentar con maní es una forma segura de prevenir la alergia al maní, porque realmente no lo sabemos", dice. Si los padres intentan introducir los cacahuetes temprano en casa, "podría ser peligroso". Sin embargo, si el estudio tiene éxito, podría dar lugar a un cambio radical en los consejos médicos.

Por ahora, los padres deben ser hipervigilantes. "Siempre caminan sobre cáscaras de huevo", dice la representante Nita Lowey, autora de la ley federal de etiquetado. Las etiquetas y mdash, que requieren que los ingredientes se describan claramente para los consumidores en lugar de los científicos ("leche", no "caseína") y mdash, comparten la ayuda, y grupos como Food Allergy & amp Anaphylaxis Network (FAAN) los aplauden. Pero FAAN, un grupo de defensa sin fines de lucro, todavía se preocupa por las amenazas ocultas. Las escuelas a veces usan frascos viejos de mantequilla de maní para almacenar crayones. Ciertos tipos de pintura contienen huevo. Y aunque la etiqueta de las palomitas de maíz para microondas puede indicar que contienen leche, huevo y pescado, un niño alérgico que no revise cuidadosamente la lista podría estar en riesgo.

En casa, mamá y papá pueden controlar lo que comen sus hijos. El desafío es mantenerlos a salvo afuera. Anne Bullard, directora de Gwynn Valley Camp en Brevard, Carolina del Norte, recuerda los días sin preocupaciones del pasado. "Hace veinte años, se ponía mantequilla de maní en el comedor para todos", dice. "Ya no." Hoy en día, aunque solo el 1 por ciento de los 1.050 niños que asisten al campamento tienen alergias a los alimentos, el campamento no usa productos de nueces en su comedor. En las noches de macarrones con queso, hay opciones sin lácteos disponibles para los campistas que no pueden comer productos lácteos.

Las escuelas varían en las adaptaciones que realizan. Julie Forrest, de Waldwick, Nueva Jersey, transfirió a su hijo de 7 años, que tiene alergia al maní y a las nueces de árbol, fuera de una escuela donde dice que el director le dijo que no se podía garantizar su seguridad. Un estudio publicado este mes encontró que si bien dos tercios de las escuelas encuestadas tenían planes de emergencia para alergias, la mayoría de las políticas "faltaban componentes esenciales" y cosas tan básicas como tener contactos de emergencia e historiales de salud de los estudiantes en el archivo. Y las escuelas no son las únicas que son laxas. Algunas cadenas de restaurantes tratan de evitar los productos a base de frutos secos y mdashBurger King lleva solo un pastel ocasional con frutos secos, que llega en una caja sellada, pero otros toman menos precauciones. Otro estudio, publicado en julio, encontró que incluso los padres de niños con alergias ignoraban cada vez más las etiquetas que "pueden contener" el 75 por ciento de los padres dijeron que les prestaron atención en los supermercados, en comparación con el 85 por ciento en 2003. El hecho de que las advertencias sean tan común puede haber creado un nuevo problema y mdash con tantos alimentos etiquetados, es difícil saber cuál podría ser realmente peligroso. "De repente, dice, 'Fabricado con equipo que se usa para maní' y hellip. ¿Quién sabe lo que eso significa?" dice Mike Lade de Houston, cuyo hijo Andrew, de 7 años, no puede comer cacahuetes. "Necesitamos un estándar uniforme para todas estas 40 variaciones imprecisas de 'tal vez sí, tal vez no'".

No obstante, otros están haciendo grandes esfuerzos para protegerse de las reacciones alérgicas. El dieciocho por ciento de las escuelas ahora prohíben los cacahuates por completo, en comparación con el 13 por ciento en 2005. En Mercer Elementary, donde Caleigh Leiken y otros 11 estudiantes tienen alergias alimentarias graves, los maestros y conductores de autobuses han sido capacitados para usar un EpiPen, y los maestros explican las alergias a todos sus estudiantes, no solo los que los padecen. En Connecticut, esa es la ley y las pautas estatales para las escuelas requieren que los maestros eduquen a los niños sobre las alergias, para que no hostiguen a los compañeros de clase que no pueden disfrutar, por ejemplo, de sándwiches de queso a la parrilla. Massachusetts, Vermont y Tennessee también tienen pautas de alergia en todo el estado para las escuelas, y este año Nueva York y Nueva Jersey comenzaron a formular las suyas propias. La legislación federal propuesta llevaría las cosas aún más lejos, otorgando a las escuelas hasta $ 50,000 cada una para implementar voluntariamente pautas uniformes para que cuando los niños se gradúen de una escuela o crucen las fronteras estatales, los padres no tengan que comenzar el proceso educativo de nuevo.

A medida que aumenta la conciencia, algunas personas se preguntan: ¿se exageran las alergias alimentarias? El número de niños con alergias es considerable, pero menos del 1 por ciento de los niños menores de 5 años padecen alergias al maní y las reacciones graves matan entre 100 y 200 personas al año. Los padres y madres condicionados por pediatras demasiado cautelosos que les han dicho que mantengan a sus hijos pequeños alejados de las nueces y los huevos, pueden entrar en pánico innecesariamente. No todo sarpullido o dolor de estómago después del almuerzo es una alergia. Si es intolerante a la lactosa, por ejemplo, su cuerpo no puede digerir la lactosa, el azúcar principal que se encuentra en la leche, y puede sentir calambres o gases. Si es alérgico a la leche, por otro lado, su sistema inmunológico ve las proteínas de la leche como peligrosas y se rebela contra ellas. Los alergólogos dicen que a un buen número de niños se les dice que eviten los alimentos a los que no son alérgicos. "Los estudios han demostrado que hasta el 25 por ciento de los padres piensan que sus hijos pueden tener alergia a los alimentos", dice el Dr. David Fleischer, del Centro Nacional de Investigación y Medicina Judía en Denver, "pero solo se ha confirmado en alrededor del 8 por ciento. "

Un diagnóstico preciso requiere tiempo, habilidad y paciencia. Las pruebas cutáneas para detectar alergias son extremadamente sensibles, lo que significa que sobrepredican la cantidad de personas que tendrían una reacción alrededor del 60 por ciento de las veces. Los análisis de sangre, combinados con un historial de síntomas cuidadosamente documentado, son más útiles, ya que permiten a los médicos hacer predicciones sobre el riesgo de alergias de un niño en función de la cantidad de anticuerpos contra un alérgeno alimentario específico que aparecen en su sangre. Sin embargo, la única forma de diagnosticar una alergia con certeza es mediante un desafío alimentario: administre a un paciente cantidades pequeñas y crecientes del huevo, trigo o mariscos sospechosos bajo la atenta mirada de un médico y luego controle las reacciones. Conocer una forma u otra puede aliviar la carga de padres e hijos por igual. "Si no necesita evitar una comida", dice Fleischer, "es un gran alivio para la familia que sus vidas puedan volver a la normalidad".

Lo normal podría algún día ser una realidad para los niños alérgicos si la ciencia resulta. El año pasado, los investigadores de National Jewish anunciaron que habían identificado un gen que protege a los ratones contra el desarrollo de reacciones cutáneas alérgicas graves. En Mount Sinai, los investigadores han bloqueado la respuesta alérgica en ratones durante seis meses y una cuarta parte de su vida útil con una preparación a base de hierbas, ahora quieren probarla en humanos. Un día, predice Sampson, podría ser posible examinar los genes de un niño, determinar si está en riesgo y luego intervenir antes de que comience la picazón y las sibilancias.

Pero eso es un pastel en el cielo por ahora. Las esperanzas de Bryan Bunning son mucho menos grandes. Solo quiere superar su alergia al huevo para finalmente poder disfrutar de "cualquier cosa dulce" que pueda encontrar. En lo alto de su lista: pastel de cumpleaños. Tener su pastel y comérselo también & mdasha merecía una recompensa.


Miedo y alergias en el comedor

Es la 1 p.m. en la escuela primaria Mercer en Shaker Heights, Ohio, y la clase de kindergarten de Lena Paskewitz está llena del alegre zumbido de los niños preparándose para su parte favorita del día: el almuerzo. Caleigh Leiken, de 6 años, está cargando una bolsa rosa de Hello Kitty que su mamá ha empacado con golosinas: yogur de fresa, queso en tiras, algunas verduras y una galleta. Pero falta un elemento básico de la infancia: mdasha PB y ampJ. A Caleigh le diagnosticaron alergia al maní y a las nueces de árbol cuando tenía solo 7 meses. Las nueces son un no-no en su mesa en el comedor Mercer. Sus amigos sin alergias pueden sentarse allí, pero solo si sus almuerzos han sido almacenados en un recipiente especial y el maestro los ha inspeccionado cuidadosamente. El hogar también es una zona libre de nueces para Caleigh. Cuando vaya a pedir dulces esta semana, su dulce será más aterrador que cualquier disfraz, no podrá comer nada por temor a que esté contaminado con residuos de maní. Para la madre de Caleigh, Erika Friedman & mdash, cuyos otros dos niños también tienen alergias, la comida puede parecer un enemigo. "Planeamos todo", dice Friedman. "Es nuestro trabajo y, en realidad, el trabajo de todos es mantenerlos a salvo".

Hubo un momento en que las alergias alimentarias preocupaban poco a la comunidad médica. Hoy en día, unos 11 millones de estadounidenses las padecen, y muchos científicos están de acuerdo en que las cifras están aumentando. Lo más significativo es que las alergias al maní y mdasham, entre 1997 y 2002, se duplicaron entre 1997 y 2002 en niños menores de 5 años. "Claramente, el número ha aumentado en la población más joven", dice el Dr. Hugh Sampson, pionero de las alergias alimentarias en la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York ". Sospechamos que [en el futuro], las cifras en general van a aumentar ". Los alergólogos dicen que ahora están viendo más niños con alergias múltiples que nunca, no solo a los alimentos básicos de la década de 1950 como la leche y el trigo, sino también a los alimentos globales que hemos adoptado desde entonces, como el sésamo y el kiwi. Y las alergias que muchos niños superan con la edad, como las de los huevos, parecen durar más que en el pasado.

Los padres de niños muy pequeños ahora se preocupan por la introducción de cada nuevo alimento, en alerta ante los primeros signos de problemas, como erupciones, diarrea y vómitos. Las muertes son raras, pero la garganta de los niños más sensibles puede hincharse y cerrarse por completo si se exponen a los alimentos inadecuados. Incluso si su hijo en edad escolar no tiene alergias, aún debe preocuparse por desencadenar inadvertidamente una reacción alérgica en uno de los amigos o compañeros de clase de su hijo. Los pasteles de cumpleaños sin lácteos son de rigor en estos días, al igual que las fiestas de Halloween sin maní.

Pero, ¿por qué parecen estar aumentando las alergias? Una de las teorías más intrigantes, apodada la "hipótesis de la higiene", es que todos nos hemos vuelto demasiado limpios. El sistema inmunológico está diseñado para combatir invasores extranjeros peligrosos como parásitos, virus e infecciones. Pero el agua limpia, los antibióticos y las vacunas han eliminado algunos de nuestros desafíos más tóxicos. Investigaciones intrigantes incluso postulan que los niños nacidos por cesárea, que han aumentado un 40 por ciento en la última década, podrían tener un mayor riesgo de alergias, tal vez porque nunca estuvieron expuestos a bacterias saludables en los canales de parto de sus madres. Sin adversarios acérrimos, dice la teoría, el sistema inmunológico comienza a luchar contra los inocuos & mdashegg o el trigo & mdashin en su lugar.

Casi todo el mundo, al parecer, ha tenido que adaptarse al aumento de las alergias alimentarias. Los niños afectados llevan EpiPens, dispositivos en forma de jeringa cargados con epinefrina, en caso de reacciones graves. Muchas escuelas, como la primaria Mercer, mantienen "zonas libres de maní", donde los estudiantes alérgicos pueden comer con seguridad. Un número creciente de estados está estableciendo pautas sobre alergias. Los fabricantes, gracias a una ley federal implementada el año pasado, ahora enumeran los ocho alérgenos más comunes (desde la leche hasta el pescado) en las etiquetas de sus alimentos. Y muchas aerolíneas ofrecen a sus pasajeros galletas saladas en lugar de maní.

Si bien los científicos tienen un conocimiento básico de cómo funcionan las alergias, aún pueden quedar perplejos por el sistema inmunológico, que es demasiado complejo para someterse fácilmente a su control. No existen curas para las alergias alimentarias y tratamientos sinceros para algunos de los síntomas y mdas y lo mejor que pueden hacer los padres y los niños ahora es evitar a los culpables. Sin embargo, en los últimos años, los investigadores han comenzado a realizar avances interesantes. Están estudiando un enfoque radical: introducir los ingredientes ofensivos temprano para ver si pueden tratar, curar o incluso prevenir el desarrollo de alergias alimentarias. En un estudio, a los niños alérgicos al maní se les da pequeñas cantidades de harina de maní para ver si pueden desarrollar tolerancia. En otro, financiado por el Consortium of Food Allergy Research (coFAR), una iniciativa de cinco años de $ 17 millones lanzada en 2005 por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, los investigadores darán a los adultos alérgicos al maní pequeñas dosis de una proteína de maní modificada para evitar reacciones y posiblemente eliminar el problema. En última instancia, la idea es tener una vacuna contra la alergia al maní. Para Sampson, que está trabajando en ello, la búsqueda de una solución es más urgente que nunca. "Estamos desesperados", dice.

Es difícil imaginar cómo las alegrías de la infancia y el sándwich de mantequilla de maní mdasha, una galleta caliente con chispas de chocolate, un vaso de leche fría y mdash pueden enviar a un cuerpo diminuto al modo de batalla. Cómo un solo mordisco puede hacer que la garganta pique, los labios se hinchen, el estómago se apriete de dolor. Cómo un sistema inmunológico, exquisitamente diseñado para protegernos contra bacterias y virus, puede percibir los nutrientes saludables como enemigos del estado. Bryan Bunning, de 13 años, y su hermano, Daniel, de 11, de Lake Forest, Illinois, saben cómo es. Bryan tenía 6 meses cuando su cuerpo se rebeló contra un sorbo de fórmula a base de leche. "Sus labios estallaron y sus ojos volvieron a su cabeza", dice su madre, Denise. Los niños comparten una lista de alimentos verboten entre ellos: huevos, nueces de árbol (incluidos anacardos, nueces, almendras, avellanas), leche y mariscos. En marzo, a Daniel le diagnosticaron un trastorno del esófago relacionado con una alergia que lo dejó capaz de comer solo manzanas y tocino. Ahora obtiene la mayoría de sus nutrientes a través de un tubo de alimentación. "Es muy difícil ir a fiestas. Ves a todos tus amigos comer lo que dicen que son alimentos increíbles, como un pastel de helado", dice Daniel. "Son como, 'Daniel, es realmente bueno'. Yo digo: 'No puedo, tengo alergias alimentarias' ".

Nadie sabe con precisión qué causa las alergias alimentarias. Una combinación de genes y alergias que se dan en las familias y el medio y el entorno claramente juegan un papel. La cascada de eventos comienza cuando una persona propensa a las alergias se encuentra con una sustancia como el polen o el maní. El cuerpo lo ve como un problema y lanza la fase uno de su ofensiva: la producción de anticuerpos llamados IgE (inmunoglobulina E). Estas moléculas se adhieren a los "mastocitos", que recubren los pulmones, los intestinos, la piel, la boca, la nariz y los senos nasales. La próxima vez que la persona se encuentre con el polen o el maní, los mastocitos están preparados para la guerra, enviando sustancias químicas poderosas, como la histamina, que provocan esos desagradables síntomas alérgicos y sibilancias, calambres estomacales, picazón, congestión, hinchazón y urticaria. En raras ocasiones, cuando la respuesta a un alérgeno es repentina y grave, las vías respiratorias pueden cerrarse por completo y la presión arterial puede caer en picado, lo que lleva a la anafilaxia. Sin un tratamiento inmediato con epinefrina, una hormona que abre las vías respiratorias y aumenta la función cardíaca, el shock anafiláctico puede matar.

Una nueva y fascinante investigación sobre la causa de las alergias da crédito a la hipótesis de la higiene. Los estudios han demostrado que los niños que crecen en granjas, donde están en contacto constante con la tierra y los animales, tienen menos probabilidades de desarrollar alergias. La investigación canadiense publicada a principios de este mes también sugiere que tienen menos riesgo de asma. En Duke, los científicos han examinado el fenómeno a nivel molecular comparando el sistema inmunológico de roedores silvestres, plagados de parásitos e infectados con sus primos más limpios criados en laboratorio. En una configuración destinada a simular una respuesta alérgica, los investigadores colocaron las células inmunes de los animales en una placa de Petri, luego las desafiaron con una proteína vegetal y un estímulo conocido del sistema inmunológico mdasha para ver cómo reaccionaban las células. El año pasado publicaron sus hallazgos: los roedores de laboratorio tenían una respuesta inmune mucho más alta que sus parientes silvestres. Sus sistemas inmunológicos estaban trabajando horas extras. Y los animales salvajes, que no se inmutaron por el estímulo, mostraron niveles más altos de anticuerpos en su sangre, lo que sugiere que ya habían luchado contra enemigos mucho mayores y no podían ser molestados por las cosas pequeñas. "Creemos que los salvajes probablemente no padecerían alergia", dice el investigador principal William Parker. "Simplemente no tienen tiempo para meterse con un grano de polen cuando están luchando contra un horrible gusano parásito del hígado". Los parásitos, dice Parker, en última instancia podrían ayudar a los científicos a encontrar una cura. Los estudios han demostrado que los pacientes con síndrome del intestino irritable, un trastorno digestivo e inmunológico, pueden mejorar si están expuestos a un parásito del cerdo, el tricocéfalo porcino. Parker está ansioso por ver si una exposición similar y controlada puede "estimular el sistema inmunológico de una buena manera" en los niños alérgicos. Nadie ha hecho la investigación & mdashyet & mdash, pero en teoría, dice, es "muy prometedor".

Arreglar el sistema inmunológico, para que aprenda a distinguir lo bueno de lo malo sin errores el 100 por ciento de las veces, es el sueño de todo inmunólogo. Desafortunadamente, los investigadores aún no saben lo suficiente para hacer realidad ese sueño. Pero, ¿qué pasaría si el sistema pudiera desensibilizarse, de modo que los niños se volvieran más tolerantes a los mismos alimentos a los que son alérgicos? El enfoque, llamado inmunoterapia, ya es una práctica estándar para las alergias estacionales como la fiebre del heno. Los pacientes reciben vacunas antialérgicas que contienen cantidades pequeñas pero crecientes de las sustancias problemáticas, maleza o polen de árboles, por lo que el sistema inmunológico se acostumbra gradualmente a los alérgenos. Los investigadores han probado la inmunoterapia mediante inyección para las alergias a los alimentos, pero no es seguro que los pacientes desarrollen urticaria u otras reacciones preocupantes. Ahora, los científicos dirigidos por el Dr. Wesley Burks en Duke están probando cuidadosamente el enfoque inmunoterapéutico por vía oral en lugar de con aguja, y están comenzando a ver resultados prometedores. En un pequeño estudio publicado en The Journal of Allergy and Clinical Immunology en enero, Burks y la Dra. Stacie Jones del Arkansas Children's Hospital informaron que la inmunoterapia ayudó a los niños con alergias al huevo a controlar sus reacciones alérgicas.Después de dos años de ingerir cantidades pequeñas pero crecientes de huevo en polvo, la mayoría de los niños podían comer el equivalente a dos huevos sin ninguna reacción adversa. Los niños de un estudio similar, publicado este mes en la revista Allergy, también desarrollaron tolerancia a los huevos, aunque ese efecto desapareció después de que dejaron de comer el polvo.

Burks está utilizando el mismo enfoque con el maní, dando a los niños alérgicos al maní cantidades cada vez mayores de una harina especial con pequeñas cantidades de proteínas de maní. La primera dosis es el equivalente a aproximadamente 1/1000 de un maní lentamente, los niños han estado trabajando hasta un maní al día. Al principio del ensayo, el participante Noah Schaffer, de 7 años, vomitó después de comer solo 25 miligramos de proteína de maní, equivalente a aproximadamente 1/12 de un maní. Pero en un desafío de comida en mayo pasado, comió el equivalente a 13 cacahuetes sin ninguna mala reacción. Burks dice que los resultados no significan que Noah ahora pueda permitirse saborear una barra de Snickers y está lejos de ella. Pero su nueva tolerancia podría protegerlo si accidentalmente muerde uno. Su madre, Robyn Smith, dice que ya no le preocupa que suceda algo terrible. "Ese miedo se ha eliminado por completo", dice.

La harina de maní de Burks es un precursor de lo que los investigadores esperan que algún día sea una vacuna de maní. Juntos, Burks y Sampson han desarrollado una sustancia que se parece a un maní pero que contiene proteínas diseñadas para ser menos potentes y, por lo tanto, menos propensas a desencadenar una respuesta alérgica en los pacientes. Hasta ahora, el compuesto se ha probado con éxito en ratones. "Si funciona en las personas", dice Sampson, "esperamos apagar la respuesta alérgica".

Todavía existen muchos misterios sobre cómo comienzan las alergias y por qué a veces se detienen. Los investigadores saben que los bebés con alergias al huevo o la leche y la erupción persistente conocida como eccema son más propensos a otros trastornos alérgicos en el futuro. Tomemos a Emily Godwin. Ninguno de sus padres tiene alergias alimentarias, pero a los 3 meses, Emily desarrolló eccema. Cinco meses después, los médicos diagnosticaron alergias alimentarias. Hoy, a los 6 años, no puede comer huevos, trigo, nueces y uvas. Pero la pequeña Emily ha tenido una victoria: recientemente superó una alergia a la leche. De hecho, muchos niños superan las alergias a la leche y al huevo de forma natural y no son otro misterio que los médicos no comprenden. Los investigadores de Mount Sinai y otros cuatro sitios financiados por CoFAR ahora están reclutando a 400 bebés que tienen alergias a la leche o al huevo. Los bebés serán monitoreados durante cinco años para ver cuántos desarrollan alergias al maní y cuántos superan sus alergias a la leche o al huevo. El objetivo: comprender mejor a nivel molecular qué desencadena las alergias y qué las hace desaparecer. En última instancia, ese conocimiento podría conducir a tratamientos.

El santo grial sería detener el desarrollo de alergias en primer lugar. El profesor Gideon Lack, del King's College London, ha estudiado la incidencia de alergias en todo el mundo y ha descubierto una paradoja intrigante: los países que han aconsejado evitar el maní en la primera infancia, como Estados Unidos, han experimentado el mayor aumento en las alergias al maní. En algunos países asiáticos y africanos, por otro lado, donde los niños comen una variedad de productos de maní desde una edad muy temprana, las alergias al maní son mucho menos comunes.

Ahora Lack ha inscrito a más de 200 bebés con eccema o alergias al huevo y mdash pero no se conoce alergia al maní y mdash en un ensayo innovador. Le dará a la mitad de los bebés un bocadillo que contenga maní, la otra mitad evitará el maní. Luego los seguirá a todos hasta los 5 años para ver si ha detenido una alergia al maní antes de que se apodere. "Vamos a tratar de intervenir durante una pequeña ventana de oportunidad inmunológica en el primer año de vida", dice Lack. Si funciona con maní, también podría aplicarse a otros alimentos. Sin embargo, Lack no se atreve a hacer predicciones y advierte que nadie sabe todavía qué método y qué método, el despojo o la exposición, resultará ser el mejor camino a seguir. "No quiero dar la impresión de que alimentar con maní es una forma segura de prevenir la alergia al maní, porque realmente no lo sabemos", dice. Si los padres intentan introducir los cacahuetes temprano en casa, "podría ser peligroso". Sin embargo, si el estudio tiene éxito, podría dar lugar a un cambio radical en los consejos médicos.

Por ahora, los padres deben ser hipervigilantes. "Siempre caminan sobre cáscaras de huevo", dice la representante Nita Lowey, autora de la ley federal de etiquetado. Las etiquetas y mdash, que requieren que los ingredientes se describan claramente para los consumidores en lugar de los científicos ("leche", no "caseína") y mdash, comparten la ayuda, y grupos como Food Allergy & amp Anaphylaxis Network (FAAN) los aplauden. Pero FAAN, un grupo de defensa sin fines de lucro, todavía se preocupa por las amenazas ocultas. Las escuelas a veces usan frascos viejos de mantequilla de maní para almacenar crayones. Ciertos tipos de pintura contienen huevo. Y aunque la etiqueta de las palomitas de maíz para microondas puede indicar que contienen leche, huevo y pescado, un niño alérgico que no revise cuidadosamente la lista podría estar en riesgo.

En casa, mamá y papá pueden controlar lo que comen sus hijos. El desafío es mantenerlos a salvo afuera. Anne Bullard, directora de Gwynn Valley Camp en Brevard, Carolina del Norte, recuerda los días sin preocupaciones del pasado. "Hace veinte años, se ponía mantequilla de maní en el comedor para todos", dice. "Ya no." Hoy en día, aunque solo el 1 por ciento de los 1.050 niños que asisten al campamento tienen alergias a los alimentos, el campamento no usa productos de nueces en su comedor. En las noches de macarrones con queso, hay opciones sin lácteos disponibles para los campistas que no pueden comer productos lácteos.

Las escuelas varían en las adaptaciones que realizan. Julie Forrest, de Waldwick, Nueva Jersey, transfirió a su hijo de 7 años, que tiene alergia al maní y a las nueces de árbol, fuera de una escuela donde dice que el director le dijo que no se podía garantizar su seguridad. Un estudio publicado este mes encontró que si bien dos tercios de las escuelas encuestadas tenían planes de emergencia para alergias, la mayoría de las políticas "faltaban componentes esenciales" y cosas tan básicas como tener contactos de emergencia e historiales de salud de los estudiantes en el archivo. Y las escuelas no son las únicas que son laxas. Algunas cadenas de restaurantes tratan de evitar los productos a base de frutos secos y mdashBurger King lleva solo un pastel ocasional con frutos secos, que llega en una caja sellada, pero otros toman menos precauciones. Otro estudio, publicado en julio, encontró que incluso los padres de niños con alergias ignoraban cada vez más las etiquetas que "pueden contener" el 75 por ciento de los padres dijeron que les prestaron atención en los supermercados, en comparación con el 85 por ciento en 2003. El hecho de que las advertencias sean tan común puede haber creado un nuevo problema y mdash con tantos alimentos etiquetados, es difícil saber cuál podría ser realmente peligroso. "De repente, dice, 'Fabricado con equipo que se usa para maní' y hellip. ¿Quién sabe lo que eso significa?" dice Mike Lade de Houston, cuyo hijo Andrew, de 7 años, no puede comer cacahuetes. "Necesitamos un estándar uniforme para todas estas 40 variaciones imprecisas de 'tal vez sí, tal vez no'".

No obstante, otros están haciendo grandes esfuerzos para protegerse de las reacciones alérgicas. El dieciocho por ciento de las escuelas ahora prohíben los cacahuates por completo, en comparación con el 13 por ciento en 2005. En Mercer Elementary, donde Caleigh Leiken y otros 11 estudiantes tienen alergias alimentarias graves, los maestros y conductores de autobuses han sido capacitados para usar un EpiPen, y los maestros explican las alergias a todos sus estudiantes, no solo los que los padecen. En Connecticut, esa es la ley y las pautas estatales para las escuelas requieren que los maestros eduquen a los niños sobre las alergias, para que no hostiguen a los compañeros de clase que no pueden disfrutar, por ejemplo, de sándwiches de queso a la parrilla. Massachusetts, Vermont y Tennessee también tienen pautas de alergia en todo el estado para las escuelas, y este año Nueva York y Nueva Jersey comenzaron a formular las suyas propias. La legislación federal propuesta llevaría las cosas aún más lejos, otorgando a las escuelas hasta $ 50,000 cada una para implementar voluntariamente pautas uniformes para que cuando los niños se gradúen de una escuela o crucen las fronteras estatales, los padres no tengan que comenzar el proceso educativo de nuevo.

A medida que aumenta la conciencia, algunas personas se preguntan: ¿se exageran las alergias alimentarias? El número de niños con alergias es considerable, pero menos del 1 por ciento de los niños menores de 5 años padecen alergias al maní y las reacciones graves matan entre 100 y 200 personas al año. Los padres y madres condicionados por pediatras demasiado cautelosos que les han dicho que mantengan a sus hijos pequeños alejados de las nueces y los huevos, pueden entrar en pánico innecesariamente. No todo sarpullido o dolor de estómago después del almuerzo es una alergia. Si es intolerante a la lactosa, por ejemplo, su cuerpo no puede digerir la lactosa, el azúcar principal que se encuentra en la leche, y puede sentir calambres o gases. Si es alérgico a la leche, por otro lado, su sistema inmunológico ve las proteínas de la leche como peligrosas y se rebela contra ellas. Los alergólogos dicen que a un buen número de niños se les dice que eviten los alimentos a los que no son alérgicos. "Los estudios han demostrado que hasta el 25 por ciento de los padres piensan que sus hijos pueden tener alergia a los alimentos", dice el Dr. David Fleischer, del Centro Nacional de Investigación y Medicina Judía en Denver, "pero solo se ha confirmado en alrededor del 8 por ciento. "

Un diagnóstico preciso requiere tiempo, habilidad y paciencia. Las pruebas cutáneas para detectar alergias son extremadamente sensibles, lo que significa que sobrepredican la cantidad de personas que tendrían una reacción alrededor del 60 por ciento de las veces. Los análisis de sangre, combinados con un historial de síntomas cuidadosamente documentado, son más útiles, ya que permiten a los médicos hacer predicciones sobre el riesgo de alergias de un niño en función de la cantidad de anticuerpos contra un alérgeno alimentario específico que aparecen en su sangre. Sin embargo, la única forma de diagnosticar una alergia con certeza es mediante un desafío alimentario: administre a un paciente cantidades pequeñas y crecientes del huevo, trigo o mariscos sospechosos bajo la atenta mirada de un médico y luego controle las reacciones. Conocer una forma u otra puede aliviar la carga de padres e hijos por igual. "Si no necesita evitar una comida", dice Fleischer, "es un gran alivio para la familia que sus vidas puedan volver a la normalidad".

Lo normal podría algún día ser una realidad para los niños alérgicos si la ciencia resulta. El año pasado, los investigadores de National Jewish anunciaron que habían identificado un gen que protege a los ratones contra el desarrollo de reacciones cutáneas alérgicas graves. En Mount Sinai, los investigadores han bloqueado la respuesta alérgica en ratones durante seis meses y una cuarta parte de su vida útil con una preparación a base de hierbas, ahora quieren probarla en humanos. Un día, predice Sampson, podría ser posible examinar los genes de un niño, determinar si está en riesgo y luego intervenir antes de que comience la picazón y las sibilancias.

Pero eso es un pastel en el cielo por ahora. Las esperanzas de Bryan Bunning son mucho menos grandes. Solo quiere superar su alergia al huevo para finalmente poder disfrutar de "cualquier cosa dulce" que pueda encontrar. En lo alto de su lista: pastel de cumpleaños. Tener su pastel y comérselo también & mdasha merecía una recompensa.


Miedo y alergias en el comedor

Es la 1 p.m. en la escuela primaria Mercer en Shaker Heights, Ohio, y la clase de kindergarten de Lena Paskewitz está llena del alegre zumbido de los niños preparándose para su parte favorita del día: el almuerzo. Caleigh Leiken, de 6 años, está cargando una bolsa rosa de Hello Kitty que su mamá ha empacado con golosinas: yogur de fresa, queso en tiras, algunas verduras y una galleta. Pero falta un elemento básico de la infancia: mdasha PB y ampJ. A Caleigh le diagnosticaron alergia al maní y a las nueces de árbol cuando tenía solo 7 meses. Las nueces son un no-no en su mesa en el comedor Mercer. Sus amigos sin alergias pueden sentarse allí, pero solo si sus almuerzos han sido almacenados en un recipiente especial y el maestro los ha inspeccionado cuidadosamente. El hogar también es una zona libre de nueces para Caleigh. Cuando vaya a pedir dulces esta semana, su dulce será más aterrador que cualquier disfraz, no podrá comer nada por temor a que esté contaminado con residuos de maní. Para la madre de Caleigh, Erika Friedman & mdash, cuyos otros dos niños también tienen alergias, la comida puede parecer un enemigo. "Planeamos todo", dice Friedman. "Es nuestro trabajo y, en realidad, el trabajo de todos es mantenerlos a salvo".

Hubo un momento en que las alergias alimentarias preocupaban poco a la comunidad médica. Hoy en día, unos 11 millones de estadounidenses las padecen, y muchos científicos están de acuerdo en que las cifras están aumentando. Lo más significativo es que las alergias al maní y mdasham, entre 1997 y 2002, se duplicaron entre 1997 y 2002 en niños menores de 5 años. "Claramente, el número ha aumentado en la población más joven", dice el Dr. Hugh Sampson, pionero de las alergias alimentarias en la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York ". Sospechamos que [en el futuro], las cifras en general van a aumentar ". Los alergólogos dicen que ahora están viendo más niños con alergias múltiples que nunca, no solo a los alimentos básicos de la década de 1950 como la leche y el trigo, sino también a los alimentos globales que hemos adoptado desde entonces, como el sésamo y el kiwi. Y las alergias que muchos niños superan con la edad, como las de los huevos, parecen durar más que en el pasado.

Los padres de niños muy pequeños ahora se preocupan por la introducción de cada nuevo alimento, en alerta ante los primeros signos de problemas, como erupciones, diarrea y vómitos. Las muertes son raras, pero la garganta de los niños más sensibles puede hincharse y cerrarse por completo si se exponen a los alimentos inadecuados. Incluso si su hijo en edad escolar no tiene alergias, aún debe preocuparse por desencadenar inadvertidamente una reacción alérgica en uno de los amigos o compañeros de clase de su hijo. Los pasteles de cumpleaños sin lácteos son de rigor en estos días, al igual que las fiestas de Halloween sin maní.

Pero, ¿por qué parecen estar aumentando las alergias? Una de las teorías más intrigantes, apodada la "hipótesis de la higiene", es que todos nos hemos vuelto demasiado limpios. El sistema inmunológico está diseñado para combatir invasores extranjeros peligrosos como parásitos, virus e infecciones. Pero el agua limpia, los antibióticos y las vacunas han eliminado algunos de nuestros desafíos más tóxicos. Investigaciones intrigantes incluso postulan que los niños nacidos por cesárea, que han aumentado un 40 por ciento en la última década, podrían tener un mayor riesgo de alergias, tal vez porque nunca estuvieron expuestos a bacterias saludables en los canales de parto de sus madres. Sin adversarios acérrimos, dice la teoría, el sistema inmunológico comienza a luchar contra los inocuos & mdashegg o el trigo & mdashin en su lugar.

Casi todo el mundo, al parecer, ha tenido que adaptarse al aumento de las alergias alimentarias. Los niños afectados llevan EpiPens, dispositivos en forma de jeringa cargados con epinefrina, en caso de reacciones graves. Muchas escuelas, como la primaria Mercer, mantienen "zonas libres de maní", donde los estudiantes alérgicos pueden comer con seguridad. Un número creciente de estados está estableciendo pautas sobre alergias. Los fabricantes, gracias a una ley federal implementada el año pasado, ahora enumeran los ocho alérgenos más comunes (desde la leche hasta el pescado) en las etiquetas de sus alimentos. Y muchas aerolíneas ofrecen a sus pasajeros galletas saladas en lugar de maní.

Si bien los científicos tienen un conocimiento básico de cómo funcionan las alergias, aún pueden quedar perplejos por el sistema inmunológico, que es demasiado complejo para someterse fácilmente a su control. No existen curas para las alergias alimentarias y tratamientos sinceros para algunos de los síntomas y mdas y lo mejor que pueden hacer los padres y los niños ahora es evitar a los culpables. Sin embargo, en los últimos años, los investigadores han comenzado a realizar avances interesantes. Están estudiando un enfoque radical: introducir los ingredientes ofensivos temprano para ver si pueden tratar, curar o incluso prevenir el desarrollo de alergias alimentarias. En un estudio, a los niños alérgicos al maní se les da pequeñas cantidades de harina de maní para ver si pueden desarrollar tolerancia. En otro, financiado por el Consortium of Food Allergy Research (coFAR), una iniciativa de cinco años de $ 17 millones lanzada en 2005 por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, los investigadores darán a los adultos alérgicos al maní pequeñas dosis de una proteína de maní modificada para evitar reacciones y posiblemente eliminar el problema. En última instancia, la idea es tener una vacuna contra la alergia al maní. Para Sampson, que está trabajando en ello, la búsqueda de una solución es más urgente que nunca. "Estamos desesperados", dice.

Es difícil imaginar cómo las alegrías de la infancia y el sándwich de mantequilla de maní mdasha, una galleta caliente con chispas de chocolate, un vaso de leche fría y mdash pueden enviar a un cuerpo diminuto al modo de batalla. Cómo un solo mordisco puede hacer que la garganta pique, los labios se hinchen, el estómago se apriete de dolor. Cómo un sistema inmunológico, exquisitamente diseñado para protegernos contra bacterias y virus, puede percibir los nutrientes saludables como enemigos del estado. Bryan Bunning, de 13 años, y su hermano, Daniel, de 11, de Lake Forest, Illinois, saben cómo es. Bryan tenía 6 meses cuando su cuerpo se rebeló contra un sorbo de fórmula a base de leche. "Sus labios estallaron y sus ojos volvieron a su cabeza", dice su madre, Denise. Los niños comparten una lista de alimentos verboten entre ellos: huevos, nueces de árbol (incluidos anacardos, nueces, almendras, avellanas), leche y mariscos. En marzo, a Daniel le diagnosticaron un trastorno del esófago relacionado con una alergia que lo dejó capaz de comer solo manzanas y tocino. Ahora obtiene la mayoría de sus nutrientes a través de un tubo de alimentación. "Es muy difícil ir a fiestas. Ves a todos tus amigos comer lo que dicen que son alimentos increíbles, como un pastel de helado", dice Daniel. "Ellos dicen, 'Daniel, es realmente bueno'. Yo digo: 'No puedo, tengo alergias alimentarias' ".

Nadie sabe con precisión qué causa las alergias alimentarias. Una combinación de genes y alergias que se dan en las familias y el medio y el entorno claramente juegan un papel. La cascada de eventos comienza cuando una persona propensa a las alergias se encuentra con una sustancia como el polen o el maní. El cuerpo lo ve como un problema y lanza la fase uno de su ofensiva: la producción de anticuerpos llamados IgE (inmunoglobulina E). Estas moléculas se adhieren a los "mastocitos", que recubren los pulmones, los intestinos, la piel, la boca, la nariz y los senos nasales. La próxima vez que la persona se encuentre con el polen o el maní, los mastocitos están preparados para la guerra, enviando sustancias químicas poderosas, como la histamina, que provocan esos desagradables síntomas alérgicos y sibilancias, calambres estomacales, picazón, congestión, hinchazón y urticaria. En raras ocasiones, cuando la respuesta a un alérgeno es repentina y grave, las vías respiratorias pueden cerrarse por completo y la presión arterial puede caer en picado, lo que lleva a la anafilaxia. Sin un tratamiento inmediato con epinefrina, una hormona que abre las vías respiratorias y aumenta la función cardíaca, el shock anafiláctico puede matar.

Una nueva y fascinante investigación sobre la causa de las alergias da crédito a la hipótesis de la higiene. Los estudios han demostrado que los niños que crecen en granjas, donde están en contacto constante con la tierra y los animales, tienen menos probabilidades de desarrollar alergias. La investigación canadiense publicada a principios de este mes también sugiere que tienen menos riesgo de asma. En Duke, los científicos han examinado el fenómeno a nivel molecular comparando el sistema inmunológico de roedores silvestres, plagados de parásitos e infectados con sus primos más limpios criados en laboratorio. En una configuración destinada a simular una respuesta alérgica, los investigadores colocaron las células inmunes de los animales en una placa de Petri, luego las desafiaron con una proteína vegetal y un estímulo conocido del sistema inmunológico mdasha para ver cómo reaccionaban las células. El año pasado publicaron sus hallazgos: los roedores de laboratorio tenían una respuesta inmune mucho más alta que sus parientes silvestres. Sus sistemas inmunológicos estaban trabajando horas extras.Y los animales salvajes, que no se inmutaron por el estímulo, mostraron niveles más altos de anticuerpos en su sangre, lo que sugiere que ya habían luchado contra enemigos mucho mayores y no podían ser molestados por las cosas pequeñas. "Creemos que los salvajes probablemente no padecerían alergia", dice el investigador principal William Parker. "Simplemente no tienen tiempo para meterse con un grano de polen cuando están luchando contra un horrible gusano parásito del hígado". Los parásitos, dice Parker, en última instancia podrían ayudar a los científicos a encontrar una cura. Los estudios han demostrado que los pacientes con síndrome del intestino irritable, un trastorno digestivo e inmunológico, pueden mejorar si están expuestos a un parásito del cerdo, el tricocéfalo porcino. Parker está ansioso por ver si una exposición similar y controlada puede "estimular el sistema inmunológico de una buena manera" en los niños alérgicos. Nadie ha hecho la investigación & mdashyet & mdash, pero en teoría, dice, es "muy prometedor".

Arreglar el sistema inmunológico, para que aprenda a distinguir lo bueno de lo malo sin errores el 100 por ciento de las veces, es el sueño de todo inmunólogo. Desafortunadamente, los investigadores aún no saben lo suficiente para hacer realidad ese sueño. Pero, ¿qué pasaría si el sistema pudiera desensibilizarse, de modo que los niños se volvieran más tolerantes a los mismos alimentos a los que son alérgicos? El enfoque, llamado inmunoterapia, ya es una práctica estándar para las alergias estacionales como la fiebre del heno. Los pacientes reciben vacunas antialérgicas que contienen cantidades pequeñas pero crecientes de las sustancias problemáticas, maleza o polen de árboles, por lo que el sistema inmunológico se acostumbra gradualmente a los alérgenos. Los investigadores han probado la inmunoterapia mediante inyección para las alergias a los alimentos, pero no es seguro que los pacientes desarrollen urticaria u otras reacciones preocupantes. Ahora, los científicos dirigidos por el Dr. Wesley Burks en Duke están probando cuidadosamente el enfoque inmunoterapéutico por vía oral en lugar de con aguja, y están comenzando a ver resultados prometedores. En un pequeño estudio publicado en The Journal of Allergy and Clinical Immunology en enero, Burks y la Dra. Stacie Jones del Arkansas Children's Hospital informaron que la inmunoterapia ayudó a los niños con alergias al huevo a controlar sus reacciones alérgicas. Después de dos años de ingerir cantidades pequeñas pero crecientes de huevo en polvo, la mayoría de los niños podían comer el equivalente a dos huevos sin ninguna reacción adversa. Los niños de un estudio similar, publicado este mes en la revista Allergy, también desarrollaron tolerancia a los huevos, aunque ese efecto desapareció después de que dejaron de comer el polvo.

Burks está utilizando el mismo enfoque con el maní, dando a los niños alérgicos al maní cantidades cada vez mayores de una harina especial con pequeñas cantidades de proteínas de maní. La primera dosis es el equivalente a aproximadamente 1/1000 de un maní lentamente, los niños han estado trabajando hasta un maní al día. Al principio del ensayo, el participante Noah Schaffer, de 7 años, vomitó después de comer solo 25 miligramos de proteína de maní, equivalente a aproximadamente 1/12 de un maní. Pero en un desafío de comida en mayo pasado, comió el equivalente a 13 cacahuetes sin ninguna mala reacción. Burks dice que los resultados no significan que Noah ahora pueda permitirse saborear una barra de Snickers y está lejos de ella. Pero su nueva tolerancia podría protegerlo si accidentalmente muerde uno. Su madre, Robyn Smith, dice que ya no le preocupa que suceda algo terrible. "Ese miedo se ha eliminado por completo", dice.

La harina de maní de Burks es un precursor de lo que los investigadores esperan que algún día sea una vacuna de maní. Juntos, Burks y Sampson han desarrollado una sustancia que se parece a un maní pero que contiene proteínas diseñadas para ser menos potentes y, por lo tanto, menos propensas a desencadenar una respuesta alérgica en los pacientes. Hasta ahora, el compuesto se ha probado con éxito en ratones. "Si funciona en las personas", dice Sampson, "esperamos apagar la respuesta alérgica".

Todavía existen muchos misterios sobre cómo comienzan las alergias y por qué a veces se detienen. Los investigadores saben que los bebés con alergias al huevo o la leche y la erupción persistente conocida como eccema son más propensos a otros trastornos alérgicos en el futuro. Tomemos a Emily Godwin. Ninguno de sus padres tiene alergias alimentarias, pero a los 3 meses, Emily desarrolló eccema. Cinco meses después, los médicos diagnosticaron alergias alimentarias. Hoy, a los 6 años, no puede comer huevos, trigo, nueces y uvas. Pero la pequeña Emily ha tenido una victoria: recientemente superó una alergia a la leche. De hecho, muchos niños superan las alergias a la leche y al huevo de forma natural y no son otro misterio que los médicos no comprenden. Los investigadores de Mount Sinai y otros cuatro sitios financiados por CoFAR ahora están reclutando a 400 bebés que tienen alergias a la leche o al huevo. Los bebés serán monitoreados durante cinco años para ver cuántos desarrollan alergias al maní y cuántos superan sus alergias a la leche o al huevo. El objetivo: comprender mejor a nivel molecular qué desencadena las alergias y qué las hace desaparecer. En última instancia, ese conocimiento podría conducir a tratamientos.

El santo grial sería detener el desarrollo de alergias en primer lugar. El profesor Gideon Lack, del King's College London, ha estudiado la incidencia de alergias en todo el mundo y ha descubierto una paradoja intrigante: los países que han aconsejado evitar el maní en la primera infancia, como Estados Unidos, han experimentado el mayor aumento en las alergias al maní. En algunos países asiáticos y africanos, por otro lado, donde los niños comen una variedad de productos de maní desde una edad muy temprana, las alergias al maní son mucho menos comunes.

Ahora Lack ha inscrito a más de 200 bebés con eccema o alergias al huevo y mdash pero no se conoce alergia al maní y mdash en un ensayo innovador. Le dará a la mitad de los bebés un bocadillo que contenga maní, la otra mitad evitará el maní. Luego los seguirá a todos hasta los 5 años para ver si ha detenido una alergia al maní antes de que se apodere. "Vamos a tratar de intervenir durante una pequeña ventana de oportunidad inmunológica en el primer año de vida", dice Lack. Si funciona con maní, también podría aplicarse a otros alimentos. Sin embargo, Lack no se atreve a hacer predicciones y advierte que nadie sabe todavía qué método y qué método, el despojo o la exposición, resultará ser el mejor camino a seguir. "No quiero dar la impresión de que alimentar con maní es una forma segura de prevenir la alergia al maní, porque realmente no lo sabemos", dice. Si los padres intentan introducir los cacahuetes temprano en casa, "podría ser peligroso". Sin embargo, si el estudio tiene éxito, podría dar lugar a un cambio radical en los consejos médicos.

Por ahora, los padres deben ser hipervigilantes. "Siempre caminan sobre cáscaras de huevo", dice la representante Nita Lowey, autora de la ley federal de etiquetado. Las etiquetas y mdash, que requieren que los ingredientes se describan claramente para los consumidores en lugar de los científicos ("leche", no "caseína") y mdash, comparten la ayuda, y grupos como Food Allergy & amp Anaphylaxis Network (FAAN) los aplauden. Pero FAAN, un grupo de defensa sin fines de lucro, todavía se preocupa por las amenazas ocultas. Las escuelas a veces usan frascos viejos de mantequilla de maní para almacenar crayones. Ciertos tipos de pintura contienen huevo. Y aunque la etiqueta de las palomitas de maíz para microondas puede indicar que contienen leche, huevo y pescado, un niño alérgico que no revise cuidadosamente la lista podría estar en riesgo.

En casa, mamá y papá pueden controlar lo que comen sus hijos. El desafío es mantenerlos a salvo afuera. Anne Bullard, directora de Gwynn Valley Camp en Brevard, Carolina del Norte, recuerda los días sin preocupaciones del pasado. "Hace veinte años, se ponía mantequilla de maní en el comedor para todos", dice. "Ya no." Hoy en día, aunque solo el 1 por ciento de los 1.050 niños que asisten al campamento tienen alergias a los alimentos, el campamento no usa productos de nueces en su comedor. En las noches de macarrones con queso, hay opciones sin lácteos disponibles para los campistas que no pueden comer productos lácteos.

Las escuelas varían en las adaptaciones que realizan. Julie Forrest, de Waldwick, Nueva Jersey, transfirió a su hijo de 7 años, que tiene alergia al maní y a las nueces de árbol, fuera de una escuela donde dice que el director le dijo que no se podía garantizar su seguridad. Un estudio publicado este mes encontró que si bien dos tercios de las escuelas encuestadas tenían planes de emergencia para alergias, la mayoría de las políticas "faltaban componentes esenciales" y cosas tan básicas como tener contactos de emergencia e historiales de salud de los estudiantes en el archivo. Y las escuelas no son las únicas que son laxas. Algunas cadenas de restaurantes tratan de evitar los productos a base de frutos secos y mdashBurger King lleva solo un pastel ocasional con frutos secos, que llega en una caja sellada, pero otros toman menos precauciones. Otro estudio, publicado en julio, encontró que incluso los padres de niños con alergias ignoraban cada vez más las etiquetas que "pueden contener" el 75 por ciento de los padres dijeron que les prestaron atención en los supermercados, en comparación con el 85 por ciento en 2003. El hecho de que las advertencias sean tan común puede haber creado un nuevo problema y mdash con tantos alimentos etiquetados, es difícil saber cuál podría ser realmente peligroso. "De repente, dice, 'Fabricado con equipo que se usa para maní' y hellip. ¿Quién sabe lo que eso significa?" dice Mike Lade de Houston, cuyo hijo Andrew, de 7 años, no puede comer cacahuetes. "Necesitamos un estándar uniforme para todas estas 40 variaciones imprecisas de 'tal vez sí, tal vez no'".

No obstante, otros están haciendo grandes esfuerzos para protegerse de las reacciones alérgicas. El dieciocho por ciento de las escuelas ahora prohíben los cacahuates por completo, en comparación con el 13 por ciento en 2005. En Mercer Elementary, donde Caleigh Leiken y otros 11 estudiantes tienen alergias alimentarias graves, los maestros y conductores de autobuses han sido capacitados para usar un EpiPen, y los maestros explican las alergias a todos sus estudiantes, no solo los que los padecen. En Connecticut, esa es la ley y las pautas estatales para las escuelas requieren que los maestros eduquen a los niños sobre las alergias, para que no hostiguen a los compañeros de clase que no pueden disfrutar, por ejemplo, de sándwiches de queso a la parrilla. Massachusetts, Vermont y Tennessee también tienen pautas de alergia en todo el estado para las escuelas, y este año Nueva York y Nueva Jersey comenzaron a formular las suyas propias. La legislación federal propuesta llevaría las cosas aún más lejos, otorgando a las escuelas hasta $ 50,000 cada una para implementar voluntariamente pautas uniformes para que cuando los niños se gradúen de una escuela o crucen las fronteras estatales, los padres no tengan que comenzar el proceso educativo de nuevo.

A medida que aumenta la conciencia, algunas personas se preguntan: ¿se exageran las alergias alimentarias? El número de niños con alergias es considerable, pero menos del 1 por ciento de los niños menores de 5 años padecen alergias al maní y las reacciones graves matan entre 100 y 200 personas al año. Los padres y madres condicionados por pediatras demasiado cautelosos que les han dicho que mantengan a sus hijos pequeños alejados de las nueces y los huevos, pueden entrar en pánico innecesariamente. No todo sarpullido o dolor de estómago después del almuerzo es una alergia. Si es intolerante a la lactosa, por ejemplo, su cuerpo no puede digerir la lactosa, el azúcar principal que se encuentra en la leche, y puede sentir calambres o gases. Si es alérgico a la leche, por otro lado, su sistema inmunológico ve las proteínas de la leche como peligrosas y se rebela contra ellas. Los alergólogos dicen que a un buen número de niños se les dice que eviten los alimentos a los que no son alérgicos. "Los estudios han demostrado que hasta el 25 por ciento de los padres piensan que sus hijos pueden tener alergia a los alimentos", dice el Dr. David Fleischer, del Centro Nacional de Investigación y Medicina Judía en Denver, "pero solo se ha confirmado en alrededor del 8 por ciento. "

Un diagnóstico preciso requiere tiempo, habilidad y paciencia. Las pruebas cutáneas para detectar alergias son extremadamente sensibles, lo que significa que sobrepredican la cantidad de personas que tendrían una reacción alrededor del 60 por ciento de las veces. Los análisis de sangre, combinados con un historial de síntomas cuidadosamente documentado, son más útiles, ya que permiten a los médicos hacer predicciones sobre el riesgo de alergias de un niño en función de la cantidad de anticuerpos contra un alérgeno alimentario específico que aparecen en su sangre. Sin embargo, la única forma de diagnosticar una alergia con certeza es mediante un desafío alimentario: administre a un paciente cantidades pequeñas y crecientes del huevo, trigo o mariscos sospechosos bajo la atenta mirada de un médico y luego controle las reacciones. Conocer una forma u otra puede aliviar la carga de padres e hijos por igual. "Si no necesita evitar una comida", dice Fleischer, "es un gran alivio para la familia que sus vidas puedan volver a la normalidad".

Lo normal podría algún día ser una realidad para los niños alérgicos si la ciencia resulta. El año pasado, los investigadores de National Jewish anunciaron que habían identificado un gen que protege a los ratones contra el desarrollo de reacciones cutáneas alérgicas graves. En Mount Sinai, los investigadores han bloqueado la respuesta alérgica en ratones durante seis meses y una cuarta parte de su vida útil con una preparación a base de hierbas, ahora quieren probarla en humanos. Un día, predice Sampson, podría ser posible examinar los genes de un niño, determinar si está en riesgo y luego intervenir antes de que comience la picazón y las sibilancias.

Pero eso es un pastel en el cielo por ahora. Las esperanzas de Bryan Bunning son mucho menos grandes. Solo quiere superar su alergia al huevo para finalmente poder disfrutar de "cualquier cosa dulce" que pueda encontrar. En lo alto de su lista: pastel de cumpleaños. Tener su pastel y comérselo también & mdasha merecía una recompensa.


Miedo y alergias en el comedor

Es la 1 p.m. en la escuela primaria Mercer en Shaker Heights, Ohio, y la clase de kindergarten de Lena Paskewitz está llena del alegre zumbido de los niños preparándose para su parte favorita del día: el almuerzo. Caleigh Leiken, de 6 años, está cargando una bolsa rosa de Hello Kitty que su mamá ha empacado con golosinas: yogur de fresa, queso en tiras, algunas verduras y una galleta. Pero falta un elemento básico de la infancia: mdasha PB y ampJ. A Caleigh le diagnosticaron alergia al maní y a las nueces de árbol cuando tenía solo 7 meses. Las nueces son un no-no en su mesa en el comedor Mercer. Sus amigos sin alergias pueden sentarse allí, pero solo si sus almuerzos han sido almacenados en un recipiente especial y el maestro los ha inspeccionado cuidadosamente. El hogar también es una zona libre de nueces para Caleigh. Cuando vaya a pedir dulces esta semana, su dulce será más aterrador que cualquier disfraz, no podrá comer nada por temor a que esté contaminado con residuos de maní. Para la madre de Caleigh, Erika Friedman & mdash, cuyos otros dos niños también tienen alergias, la comida puede parecer un enemigo. "Planeamos todo", dice Friedman. "Es nuestro trabajo y, en realidad, el trabajo de todos es mantenerlos a salvo".

Hubo un momento en que las alergias alimentarias preocupaban poco a la comunidad médica. Hoy en día, unos 11 millones de estadounidenses las padecen, y muchos científicos están de acuerdo en que las cifras están aumentando. Lo más significativo es que las alergias al maní y mdasham, entre 1997 y 2002, se duplicaron entre 1997 y 2002 en niños menores de 5 años. "Claramente, el número ha aumentado en la población más joven", dice el Dr. Hugh Sampson, pionero de las alergias alimentarias en la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York ". Sospechamos que [en el futuro], las cifras en general van a aumentar ". Los alergólogos dicen que ahora están viendo más niños con alergias múltiples que nunca, no solo a los alimentos básicos de la década de 1950 como la leche y el trigo, sino también a los alimentos globales que hemos adoptado desde entonces, como el sésamo y el kiwi. Y las alergias que muchos niños superan con la edad, como las de los huevos, parecen durar más que en el pasado.

Los padres de niños muy pequeños ahora se preocupan por la introducción de cada nuevo alimento, en alerta ante los primeros signos de problemas, como erupciones, diarrea y vómitos. Las muertes son raras, pero la garganta de los niños más sensibles puede hincharse y cerrarse por completo si se exponen a los alimentos inadecuados. Incluso si su hijo en edad escolar no tiene alergias, aún debe preocuparse por desencadenar inadvertidamente una reacción alérgica en uno de los amigos o compañeros de clase de su hijo. Los pasteles de cumpleaños sin lácteos son de rigor en estos días, al igual que las fiestas de Halloween sin maní.

Pero, ¿por qué parecen estar aumentando las alergias? Una de las teorías más intrigantes, apodada la "hipótesis de la higiene", es que todos nos hemos vuelto demasiado limpios. El sistema inmunológico está diseñado para combatir invasores extranjeros peligrosos como parásitos, virus e infecciones. Pero el agua limpia, los antibióticos y las vacunas han eliminado algunos de nuestros desafíos más tóxicos. Investigaciones intrigantes incluso postulan que los niños nacidos por cesárea, que han aumentado un 40 por ciento en la última década, podrían tener un mayor riesgo de alergias, tal vez porque nunca estuvieron expuestos a bacterias saludables en los canales de parto de sus madres. Sin adversarios acérrimos, dice la teoría, el sistema inmunológico comienza a luchar contra los inocuos & mdashegg o el trigo & mdashin en su lugar.

Casi todo el mundo, al parecer, ha tenido que adaptarse al aumento de las alergias alimentarias. Los niños afectados llevan EpiPens, dispositivos en forma de jeringa cargados con epinefrina, en caso de reacciones graves. Muchas escuelas, como la primaria Mercer, mantienen "zonas libres de maní", donde los estudiantes alérgicos pueden comer con seguridad. Un número creciente de estados está estableciendo pautas sobre alergias. Los fabricantes, gracias a una ley federal implementada el año pasado, ahora enumeran los ocho alérgenos más comunes (desde la leche hasta el pescado) en las etiquetas de sus alimentos. Y muchas aerolíneas ofrecen a sus pasajeros galletas saladas en lugar de maní.

Si bien los científicos tienen un conocimiento básico de cómo funcionan las alergias, aún pueden quedar perplejos por el sistema inmunológico, que es demasiado complejo para someterse fácilmente a su control. No existen curas para las alergias alimentarias y tratamientos sinceros para algunos de los síntomas y mdas y lo mejor que pueden hacer los padres y los niños ahora es evitar a los culpables. Sin embargo, en los últimos años, los investigadores han comenzado a realizar avances interesantes. Están estudiando un enfoque radical: introducir los ingredientes ofensivos temprano para ver si pueden tratar, curar o incluso prevenir el desarrollo de alergias alimentarias. En un estudio, a los niños alérgicos al maní se les da pequeñas cantidades de harina de maní para ver si pueden desarrollar tolerancia. En otro, financiado por el Consortium of Food Allergy Research (coFAR), una iniciativa de cinco años de $ 17 millones lanzada en 2005 por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, los investigadores darán a los adultos alérgicos al maní pequeñas dosis de una proteína de maní modificada para evitar reacciones y posiblemente eliminar el problema. En última instancia, la idea es tener una vacuna contra la alergia al maní. Para Sampson, que está trabajando en ello, la búsqueda de una solución es más urgente que nunca. "Estamos desesperados", dice.

Es difícil imaginar cómo las alegrías de la infancia y el sándwich de mantequilla de maní mdasha, una galleta caliente con chispas de chocolate, un vaso de leche fría y mdash pueden enviar a un cuerpo diminuto al modo de batalla. Cómo un solo mordisco puede hacer que la garganta pique, los labios se hinchen, el estómago se apriete de dolor. Cómo un sistema inmunológico, exquisitamente diseñado para protegernos contra bacterias y virus, puede percibir los nutrientes saludables como enemigos del estado. Bryan Bunning, de 13 años, y su hermano, Daniel, de 11, de Lake Forest, Illinois, saben cómo es. Bryan tenía 6 meses cuando su cuerpo se rebeló contra un sorbo de fórmula a base de leche. "Sus labios estallaron y sus ojos volvieron a su cabeza", dice su madre, Denise. Los niños comparten una lista de alimentos verboten entre ellos: huevos, nueces de árbol (incluidos anacardos, nueces, almendras, avellanas), leche y mariscos. En marzo, a Daniel le diagnosticaron un trastorno del esófago relacionado con una alergia que lo dejó capaz de comer solo manzanas y tocino. Ahora obtiene la mayoría de sus nutrientes a través de un tubo de alimentación. "Es muy difícil ir a fiestas. Ves a todos tus amigos comer lo que dicen que son alimentos increíbles, como un pastel de helado", dice Daniel. "Ellos dicen, 'Daniel, es realmente bueno'. Yo digo: 'No puedo, tengo alergias alimentarias' ".

Nadie sabe con precisión qué causa las alergias alimentarias. Una combinación de genes y alergias que se dan en las familias y el medio y el entorno claramente juegan un papel. La cascada de eventos comienza cuando una persona propensa a las alergias se encuentra con una sustancia como el polen o el maní. El cuerpo lo ve como un problema y lanza la fase uno de su ofensiva: la producción de anticuerpos llamados IgE (inmunoglobulina E). Estas moléculas se adhieren a los "mastocitos", que recubren los pulmones, los intestinos, la piel, la boca, la nariz y los senos nasales. La próxima vez que la persona se encuentre con el polen o el maní, los mastocitos están preparados para la guerra, enviando sustancias químicas poderosas, como la histamina, que provocan esos desagradables síntomas alérgicos y sibilancias, calambres estomacales, picazón, congestión, hinchazón y urticaria. En raras ocasiones, cuando la respuesta a un alérgeno es repentina y grave, las vías respiratorias pueden cerrarse por completo y la presión arterial puede caer en picado, lo que lleva a la anafilaxia. Sin un tratamiento inmediato con epinefrina, una hormona que abre las vías respiratorias y aumenta la función cardíaca, el shock anafiláctico puede matar.

Una nueva y fascinante investigación sobre la causa de las alergias da crédito a la hipótesis de la higiene. Los estudios han demostrado que los niños que crecen en granjas, donde están en contacto constante con la tierra y los animales, tienen menos probabilidades de desarrollar alergias. La investigación canadiense publicada a principios de este mes también sugiere que tienen menos riesgo de asma. En Duke, los científicos han examinado el fenómeno a nivel molecular comparando el sistema inmunológico de roedores silvestres, plagados de parásitos e infectados con sus primos más limpios criados en laboratorio. En una configuración destinada a simular una respuesta alérgica, los investigadores colocaron las células inmunes de los animales en una placa de Petri, luego las desafiaron con una proteína vegetal y un estímulo conocido del sistema inmunológico mdasha para ver cómo reaccionaban las células. El año pasado publicaron sus hallazgos: los roedores de laboratorio tenían una respuesta inmune mucho más alta que sus parientes silvestres. Sus sistemas inmunológicos estaban trabajando horas extras. Y los animales salvajes, que no se inmutaron por el estímulo, mostraron niveles más altos de anticuerpos en su sangre, lo que sugiere que ya habían luchado contra enemigos mucho mayores y no podían ser molestados por las cosas pequeñas. "Creemos que los salvajes probablemente no padecerían alergia", dice el investigador principal William Parker. "Simplemente no tienen tiempo para meterse con un grano de polen cuando están luchando contra un horrible gusano parásito del hígado". Los parásitos, dice Parker, en última instancia podrían ayudar a los científicos a encontrar una cura. Los estudios han demostrado que los pacientes con síndrome del intestino irritable, un trastorno digestivo e inmunológico, pueden mejorar si están expuestos a un parásito del cerdo, el tricocéfalo porcino. Parker está ansioso por ver si una exposición similar y controlada puede "estimular el sistema inmunológico de una buena manera" en los niños alérgicos. Nadie ha hecho la investigación & mdashyet & mdash, pero en teoría, dice, es "muy prometedor".

Arreglar el sistema inmunológico, para que aprenda a distinguir lo bueno de lo malo sin errores el 100 por ciento de las veces, es el sueño de todo inmunólogo. Desafortunadamente, los investigadores aún no saben lo suficiente para hacer realidad ese sueño. Pero, ¿qué pasaría si el sistema pudiera desensibilizarse, de modo que los niños se volvieran más tolerantes a los mismos alimentos a los que son alérgicos? El enfoque, llamado inmunoterapia, ya es una práctica estándar para las alergias estacionales como la fiebre del heno. Los pacientes reciben vacunas antialérgicas que contienen cantidades pequeñas pero crecientes de las sustancias problemáticas, maleza o polen de árboles, por lo que el sistema inmunológico se acostumbra gradualmente a los alérgenos. Los investigadores han probado la inmunoterapia mediante inyección para las alergias a los alimentos, pero no es seguro que los pacientes desarrollen urticaria u otras reacciones preocupantes. Ahora, los científicos dirigidos por el Dr. Wesley Burks en Duke están probando cuidadosamente el enfoque inmunoterapéutico por vía oral en lugar de con aguja, y están comenzando a ver resultados prometedores. En un pequeño estudio publicado en The Journal of Allergy and Clinical Immunology en enero, Burks y la Dra. Stacie Jones del Arkansas Children's Hospital informaron que la inmunoterapia ayudó a los niños con alergias al huevo a controlar sus reacciones alérgicas. Después de dos años de ingerir cantidades pequeñas pero crecientes de huevo en polvo, la mayoría de los niños podían comer el equivalente a dos huevos sin ninguna reacción adversa. Los niños de un estudio similar, publicado este mes en la revista Allergy, también desarrollaron tolerancia a los huevos, aunque ese efecto desapareció después de que dejaron de comer el polvo.

Burks está utilizando el mismo enfoque con el maní, dando a los niños alérgicos al maní cantidades cada vez mayores de una harina especial con pequeñas cantidades de proteínas de maní. La primera dosis es el equivalente a aproximadamente 1/1000 de un maní lentamente, los niños han estado trabajando hasta un maní al día. Al principio del ensayo, el participante Noah Schaffer, de 7 años, vomitó después de comer solo 25 miligramos de proteína de maní, equivalente a aproximadamente 1/12 de un maní. Pero en un desafío de comida en mayo pasado, comió el equivalente a 13 cacahuetes sin ninguna mala reacción. Burks dice que los resultados no significan que Noah ahora pueda permitirse saborear una barra de Snickers y está lejos de ella. Pero su nueva tolerancia podría protegerlo si accidentalmente muerde uno. Su madre, Robyn Smith, dice que ya no le preocupa que suceda algo terrible. "Ese miedo se ha eliminado por completo", dice.

La harina de maní de Burks es un precursor de lo que los investigadores esperan que algún día sea una vacuna de maní. Juntos, Burks y Sampson han desarrollado una sustancia que se parece a un maní pero que contiene proteínas diseñadas para ser menos potentes y, por lo tanto, menos propensas a desencadenar una respuesta alérgica en los pacientes. Hasta ahora, el compuesto se ha probado con éxito en ratones. "Si funciona en las personas", dice Sampson, "esperamos apagar la respuesta alérgica".

Todavía existen muchos misterios sobre cómo comienzan las alergias y por qué a veces se detienen. Los investigadores saben que los bebés con alergias al huevo o la leche y la erupción persistente conocida como eccema son más propensos a otros trastornos alérgicos en el futuro. Tomemos a Emily Godwin. Ninguno de sus padres tiene alergias alimentarias, pero a los 3 meses, Emily desarrolló eccema. Cinco meses después, los médicos diagnosticaron alergias alimentarias. Hoy, a los 6 años, no puede comer huevos, trigo, nueces y uvas. Pero la pequeña Emily ha tenido una victoria: recientemente superó una alergia a la leche. De hecho, muchos niños superan las alergias a la leche y al huevo de forma natural y no son otro misterio que los médicos no comprenden. Los investigadores de Mount Sinai y otros cuatro sitios financiados por CoFAR ahora están reclutando a 400 bebés que tienen alergias a la leche o al huevo. Los bebés serán monitoreados durante cinco años para ver cuántos desarrollan alergias al maní y cuántos superan sus alergias a la leche o al huevo. El objetivo: comprender mejor a nivel molecular qué desencadena las alergias y qué las hace desaparecer. En última instancia, ese conocimiento podría conducir a tratamientos.

El santo grial sería detener el desarrollo de alergias en primer lugar. El profesor Gideon Lack, del King's College London, ha estudiado la incidencia de alergias en todo el mundo y ha descubierto una paradoja intrigante: los países que han aconsejado evitar el maní en la primera infancia, como Estados Unidos, han experimentado el mayor aumento en las alergias al maní. En algunos países asiáticos y africanos, por otro lado, donde los niños comen una variedad de productos de maní desde una edad muy temprana, las alergias al maní son mucho menos comunes.

Ahora Lack ha inscrito a más de 200 bebés con eccema o alergias al huevo y mdash pero no se conoce alergia al maní y mdash en un ensayo innovador. Le dará a la mitad de los bebés un bocadillo que contenga maní, la otra mitad evitará el maní. Luego los seguirá a todos hasta los 5 años para ver si ha detenido una alergia al maní antes de que se apodere. "Vamos a tratar de intervenir durante una pequeña ventana de oportunidad inmunológica en el primer año de vida", dice Lack. Si funciona con maní, también podría aplicarse a otros alimentos. Sin embargo, Lack no se atreve a hacer predicciones y advierte que nadie sabe todavía qué método y qué método, el despojo o la exposición, resultará ser el mejor camino a seguir. "No quiero dar la impresión de que alimentar con maní es una forma segura de prevenir la alergia al maní, porque realmente no lo sabemos", dice. Si los padres intentan introducir los cacahuetes temprano en casa, "podría ser peligroso". Sin embargo, si el estudio tiene éxito, podría dar lugar a un cambio radical en los consejos médicos.

Por ahora, los padres deben ser hipervigilantes. "Siempre caminan sobre cáscaras de huevo", dice la representante Nita Lowey, autora de la ley federal de etiquetado. Las etiquetas y mdash, que requieren que los ingredientes se describan claramente para los consumidores en lugar de los científicos ("leche", no "caseína") y mdash, comparten la ayuda, y grupos como Food Allergy & amp Anaphylaxis Network (FAAN) los aplauden. Pero FAAN, un grupo de defensa sin fines de lucro, todavía se preocupa por las amenazas ocultas. Las escuelas a veces usan frascos viejos de mantequilla de maní para almacenar crayones. Ciertos tipos de pintura contienen huevo. Y aunque la etiqueta de las palomitas de maíz para microondas puede indicar que contienen leche, huevo y pescado, un niño alérgico que no revise cuidadosamente la lista podría estar en riesgo.

En casa, mamá y papá pueden controlar lo que comen sus hijos. El desafío es mantenerlos a salvo afuera. Anne Bullard, directora de Gwynn Valley Camp en Brevard, Carolina del Norte, recuerda los días sin preocupaciones del pasado. "Hace veinte años, se ponía mantequilla de maní en el comedor para todos", dice. "Ya no." Hoy en día, aunque solo el 1 por ciento de los 1.050 niños que asisten al campamento tienen alergias a los alimentos, el campamento no usa productos de nueces en su comedor. En las noches de macarrones con queso, hay opciones sin lácteos disponibles para los campistas que no pueden comer productos lácteos.

Las escuelas varían en las adaptaciones que realizan. Julie Forrest, de Waldwick, Nueva Jersey, transfirió a su hijo de 7 años, que tiene alergia al maní y a las nueces de árbol, fuera de una escuela donde dice que el director le dijo que no se podía garantizar su seguridad. Un estudio publicado este mes encontró que si bien dos tercios de las escuelas encuestadas tenían planes de emergencia para alergias, la mayoría de las políticas "faltaban componentes esenciales" y cosas tan básicas como tener contactos de emergencia e historiales de salud de los estudiantes en el archivo. Y las escuelas no son las únicas que son laxas. Algunas cadenas de restaurantes tratan de evitar los productos a base de frutos secos y mdashBurger King lleva solo un pastel ocasional con frutos secos, que llega en una caja sellada, pero otros toman menos precauciones. Otro estudio, publicado en julio, encontró que incluso los padres de niños con alergias ignoraban cada vez más las etiquetas que "pueden contener" el 75 por ciento de los padres dijeron que les prestaron atención en los supermercados, en comparación con el 85 por ciento en 2003. El hecho de que las advertencias sean tan común puede haber creado un nuevo problema y mdash con tantos alimentos etiquetados, es difícil saber cuál podría ser realmente peligroso. "De repente, dice, 'Fabricado con equipo que se usa para maní' y hellip. ¿Quién sabe lo que eso significa?" dice Mike Lade de Houston, cuyo hijo Andrew, de 7 años, no puede comer cacahuetes. "Necesitamos un estándar uniforme para todas estas 40 variaciones imprecisas de 'tal vez sí, tal vez no'".

No obstante, otros están haciendo grandes esfuerzos para protegerse de las reacciones alérgicas. El dieciocho por ciento de las escuelas ahora prohíben los cacahuates por completo, en comparación con el 13 por ciento en 2005. En Mercer Elementary, donde Caleigh Leiken y otros 11 estudiantes tienen alergias alimentarias graves, los maestros y conductores de autobuses han sido capacitados para usar un EpiPen, y los maestros explican las alergias a todos sus estudiantes, no solo los que los padecen. En Connecticut, esa es la ley y las pautas estatales para las escuelas requieren que los maestros eduquen a los niños sobre las alergias, para que no hostiguen a los compañeros de clase que no pueden disfrutar, por ejemplo, de sándwiches de queso a la parrilla. Massachusetts, Vermont y Tennessee también tienen pautas de alergia en todo el estado para las escuelas, y este año Nueva York y Nueva Jersey comenzaron a formular las suyas propias. La legislación federal propuesta llevaría las cosas aún más lejos, otorgando a las escuelas hasta $ 50,000 cada una para implementar voluntariamente pautas uniformes para que cuando los niños se gradúen de una escuela o crucen las fronteras estatales, los padres no tengan que comenzar el proceso educativo de nuevo.

A medida que aumenta la conciencia, algunas personas se preguntan: ¿se exageran las alergias alimentarias? El número de niños con alergias es considerable, pero menos del 1 por ciento de los niños menores de 5 años padecen alergias al maní y las reacciones graves matan entre 100 y 200 personas al año. Los padres y madres condicionados por pediatras demasiado cautelosos que les han dicho que mantengan a sus hijos pequeños alejados de las nueces y los huevos, pueden entrar en pánico innecesariamente. No todo sarpullido o dolor de estómago después del almuerzo es una alergia. Si es intolerante a la lactosa, por ejemplo, su cuerpo no puede digerir la lactosa, el azúcar principal que se encuentra en la leche, y puede sentir calambres o gases. Si es alérgico a la leche, por otro lado, su sistema inmunológico ve las proteínas de la leche como peligrosas y se rebela contra ellas. Los alergólogos dicen que a un buen número de niños se les dice que eviten los alimentos a los que no son alérgicos. "Los estudios han demostrado que hasta el 25 por ciento de los padres piensan que sus hijos pueden tener alergia a los alimentos", dice el Dr. David Fleischer, del Centro Nacional de Investigación y Medicina Judía en Denver, "pero solo se ha confirmado en alrededor del 8 por ciento. "

Un diagnóstico preciso requiere tiempo, habilidad y paciencia. Las pruebas cutáneas para detectar alergias son extremadamente sensibles, lo que significa que sobrepredican la cantidad de personas que tendrían una reacción alrededor del 60 por ciento de las veces. Los análisis de sangre, combinados con un historial de síntomas cuidadosamente documentado, son más útiles, ya que permiten a los médicos hacer predicciones sobre el riesgo de alergias de un niño en función de la cantidad de anticuerpos contra un alérgeno alimentario específico que aparecen en su sangre. Sin embargo, la única forma de diagnosticar una alergia con certeza es mediante un desafío alimentario: administre a un paciente cantidades pequeñas y crecientes del huevo, trigo o mariscos sospechosos bajo la atenta mirada de un médico y luego controle las reacciones. Conocer una forma u otra puede aliviar la carga de padres e hijos por igual. "Si no necesita evitar una comida", dice Fleischer, "es un gran alivio para la familia que sus vidas puedan volver a la normalidad".

Lo normal podría algún día ser una realidad para los niños alérgicos si la ciencia resulta. El año pasado, los investigadores de National Jewish anunciaron que habían identificado un gen que protege a los ratones contra el desarrollo de reacciones cutáneas alérgicas graves. En Mount Sinai, los investigadores han bloqueado la respuesta alérgica en ratones durante seis meses y una cuarta parte de su vida útil con una preparación a base de hierbas, ahora quieren probarla en humanos. Un día, predice Sampson, podría ser posible examinar los genes de un niño, determinar si está en riesgo y luego intervenir antes de que comience la picazón y las sibilancias.

Pero eso es un pastel en el cielo por ahora. Las esperanzas de Bryan Bunning son mucho menos grandes. Solo quiere superar su alergia al huevo para finalmente poder disfrutar de "cualquier cosa dulce" que pueda encontrar. En lo alto de su lista: pastel de cumpleaños. Tener su pastel y comérselo también & mdasha merecía una recompensa.


Miedo y alergias en el comedor

Es la 1 p.m. en la escuela primaria Mercer en Shaker Heights, Ohio, y la clase de kindergarten de Lena Paskewitz está llena del alegre zumbido de los niños preparándose para su parte favorita del día: el almuerzo. Caleigh Leiken, de 6 años, está cargando una bolsa rosa de Hello Kitty que su mamá ha empacado con golosinas: yogur de fresa, queso en tiras, algunas verduras y una galleta. Pero falta un elemento básico de la infancia: mdasha PB y ampJ. A Caleigh le diagnosticaron alergia al maní y a las nueces de árbol cuando tenía solo 7 meses. Las nueces son un no-no en su mesa en el comedor Mercer. Sus amigos sin alergias pueden sentarse allí, pero solo si sus almuerzos han sido almacenados en un recipiente especial y el maestro los ha inspeccionado cuidadosamente. El hogar también es una zona libre de nueces para Caleigh. Cuando vaya a pedir dulces esta semana, su dulce será más aterrador que cualquier disfraz, no podrá comer nada por temor a que esté contaminado con residuos de maní. Para la madre de Caleigh, Erika Friedman & mdash, cuyos otros dos niños también tienen alergias, la comida puede parecer un enemigo. "Planeamos todo", dice Friedman. "Es nuestro trabajo y, en realidad, el trabajo de todos es mantenerlos a salvo".

Hubo un momento en que las alergias alimentarias preocupaban poco a la comunidad médica. Hoy en día, unos 11 millones de estadounidenses las padecen, y muchos científicos están de acuerdo en que las cifras están aumentando. Lo más significativo es que las alergias al maní y mdasham, entre 1997 y 2002, se duplicaron entre 1997 y 2002 en niños menores de 5 años. "Claramente, el número ha aumentado en la población más joven", dice el Dr. Hugh Sampson, pionero de las alergias alimentarias en la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York ". Sospechamos que [en el futuro], las cifras en general van a aumentar ". Los alergólogos dicen que ahora están viendo más niños con alergias múltiples que nunca, no solo a los alimentos básicos de la década de 1950 como la leche y el trigo, sino también a los alimentos globales que hemos adoptado desde entonces, como el sésamo y el kiwi. Y las alergias que muchos niños superan con la edad, como las de los huevos, parecen durar más que en el pasado.

Los padres de niños muy pequeños ahora se preocupan por la introducción de cada nuevo alimento, en alerta ante los primeros signos de problemas, como erupciones, diarrea y vómitos. Las muertes son raras, pero la garganta de los niños más sensibles puede hincharse y cerrarse por completo si se exponen a los alimentos inadecuados. Incluso si su hijo en edad escolar no tiene alergias, aún debe preocuparse por desencadenar inadvertidamente una reacción alérgica en uno de los amigos o compañeros de clase de su hijo. Los pasteles de cumpleaños sin lácteos son de rigor en estos días, al igual que las fiestas de Halloween sin maní.

Pero, ¿por qué parecen estar aumentando las alergias? Una de las teorías más intrigantes, apodada la "hipótesis de la higiene", es que todos nos hemos vuelto demasiado limpios. El sistema inmunológico está diseñado para combatir invasores extranjeros peligrosos como parásitos, virus e infecciones. Pero el agua limpia, los antibióticos y las vacunas han eliminado algunos de nuestros desafíos más tóxicos. Investigaciones intrigantes incluso postulan que los niños nacidos por cesárea, que han aumentado un 40 por ciento en la última década, podrían tener un mayor riesgo de alergias, tal vez porque nunca estuvieron expuestos a bacterias saludables en los canales de parto de sus madres. Sin adversarios acérrimos, dice la teoría, el sistema inmunológico comienza a luchar contra los inocuos & mdashegg o el trigo & mdashin en su lugar.

Casi todo el mundo, al parecer, ha tenido que adaptarse al aumento de las alergias alimentarias. Los niños afectados llevan EpiPens, dispositivos en forma de jeringa cargados con epinefrina, en caso de reacciones graves. Muchas escuelas, como la primaria Mercer, mantienen "zonas libres de maní", donde los estudiantes alérgicos pueden comer con seguridad. Un número creciente de estados está estableciendo pautas sobre alergias. Los fabricantes, gracias a una ley federal implementada el año pasado, ahora enumeran los ocho alérgenos más comunes (desde la leche hasta el pescado) en las etiquetas de sus alimentos. Y muchas aerolíneas ofrecen a sus pasajeros galletas saladas en lugar de maní.

Si bien los científicos tienen un conocimiento básico de cómo funcionan las alergias, aún pueden quedar perplejos por el sistema inmunológico, que es demasiado complejo para someterse fácilmente a su control. No existen curas para las alergias alimentarias y tratamientos sinceros para algunos de los síntomas y mdas y lo mejor que pueden hacer los padres y los niños ahora es evitar a los culpables. Sin embargo, en los últimos años, los investigadores han comenzado a realizar avances interesantes.Están estudiando un enfoque radical: introducir los ingredientes ofensivos temprano para ver si pueden tratar, curar o incluso prevenir el desarrollo de alergias alimentarias. En un estudio, a los niños alérgicos al maní se les da pequeñas cantidades de harina de maní para ver si pueden desarrollar tolerancia. En otro, financiado por el Consortium of Food Allergy Research (coFAR), una iniciativa de cinco años de $ 17 millones lanzada en 2005 por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, los investigadores darán a los adultos alérgicos al maní pequeñas dosis de una proteína de maní modificada para evitar reacciones y posiblemente eliminar el problema. En última instancia, la idea es tener una vacuna contra la alergia al maní. Para Sampson, que está trabajando en ello, la búsqueda de una solución es más urgente que nunca. "Estamos desesperados", dice.

Es difícil imaginar cómo las alegrías de la infancia y el sándwich de mantequilla de maní mdasha, una galleta caliente con chispas de chocolate, un vaso de leche fría y mdash pueden poner un cuerpo diminuto en modo de batalla. Cómo un solo mordisco puede hacer que la garganta pique, los labios se hinchen, el estómago se apriete de dolor. Cómo un sistema inmunológico, exquisitamente diseñado para protegernos contra bacterias y virus, puede percibir los nutrientes saludables como enemigos del estado. Bryan Bunning, 13, y su hermano, Daniel, 11, de Lake Forest, Ill., Saben cómo es. Bryan tenía 6 meses cuando su cuerpo se rebeló contra un sorbo de fórmula a base de leche. "Sus labios estallaron y sus ojos volvieron a su cabeza", dice su madre, Denise. Los niños comparten una lista de alimentos verboten entre ellos: huevos, nueces de árbol (incluidos anacardos, nueces, almendras, avellanas), leche y mariscos. En marzo, a Daniel le diagnosticaron un trastorno del esófago relacionado con una alergia que lo dejó capaz de comer solo manzanas y tocino. Ahora obtiene la mayoría de sus nutrientes a través de un tubo de alimentación. "Es muy difícil ir a fiestas. Ves a todos tus amigos comer lo que dicen que son alimentos increíbles, como un pastel de helado", dice Daniel. "Ellos dicen, 'Daniel, es realmente bueno'. Yo digo: 'No puedo, tengo alergias alimentarias' ".

Nadie sabe con precisión qué causa las alergias alimentarias. Una combinación de genes y alergias que se dan en las familias y el medio y el entorno claramente juegan un papel. La cascada de eventos comienza cuando una persona propensa a las alergias se encuentra con una sustancia como el polen o el maní. El cuerpo lo ve como un problema y lanza la fase uno de su ofensiva: la producción de anticuerpos llamados IgE (inmunoglobulina E). Estas moléculas se adhieren a los "mastocitos", que recubren los pulmones, los intestinos, la piel, la boca, la nariz y los senos nasales. La próxima vez que la persona se encuentre con el polen o el maní, los mastocitos están preparados para la guerra, enviando sustancias químicas poderosas, como la histamina, que provocan esos desagradables síntomas alérgicos y sibilancias, calambres estomacales, picazón, congestión, hinchazón y urticaria. En raras ocasiones, cuando la respuesta a un alérgeno es repentina y grave, las vías respiratorias pueden cerrarse por completo y la presión arterial puede caer en picado, lo que lleva a la anafilaxia. Sin un tratamiento inmediato con epinefrina, una hormona que abre las vías respiratorias y aumenta la función cardíaca, el shock anafiláctico puede matar.

Una nueva y fascinante investigación sobre la causa de las alergias da crédito a la hipótesis de la higiene. Los estudios han demostrado que los niños que crecen en granjas, donde están en contacto constante con la tierra y los animales, tienen menos probabilidades de desarrollar alergias. La investigación canadiense publicada a principios de este mes también sugiere que tienen menos riesgo de asma. En Duke, los científicos han examinado el fenómeno a nivel molecular comparando el sistema inmunológico de roedores silvestres, plagados de parásitos e infectados con sus primos más limpios criados en laboratorio. En una configuración destinada a simular una respuesta alérgica, los investigadores colocaron las células inmunes de los animales en una placa de Petri, luego las desafiaron con una proteína vegetal y un estímulo conocido del sistema inmunológico mdasha para ver cómo reaccionaban las células. El año pasado publicaron sus hallazgos: los roedores de laboratorio tenían una respuesta inmune mucho más alta que sus parientes silvestres. Sus sistemas inmunológicos estaban trabajando horas extras. Y los animales salvajes, que no se inmutaron por el estímulo, mostraron niveles más altos de anticuerpos en su sangre, lo que sugiere que ya habían luchado contra enemigos mucho mayores y no podían ser molestados por las cosas pequeñas. "Creemos que los salvajes probablemente no padecerían alergia", dice el investigador principal William Parker. "Simplemente no tienen tiempo para meterse con un grano de polen cuando están luchando contra un horrible gusano parásito del hígado". Los parásitos, dice Parker, podrían finalmente ayudar a los científicos a encontrar una cura. Los estudios han demostrado que los pacientes con síndrome del intestino irritable, un trastorno digestivo e inmunológico, pueden mejorar si están expuestos a un parásito del cerdo, el tricocéfalo porcino. Parker está ansioso por ver si una exposición similar y controlada puede "estimular el sistema inmunológico de una buena manera" en los niños alérgicos. Nadie ha hecho la investigación & mdashyet & mdash, pero en teoría, dice, es "muy prometedor".

Arreglar el sistema inmunológico, para que aprenda a distinguir lo bueno de lo malo sin errores el 100 por ciento de las veces, es el sueño de todo inmunólogo. Desafortunadamente, los investigadores aún no saben lo suficiente para hacer realidad ese sueño. Pero, ¿qué pasaría si el sistema pudiera desensibilizarse, de modo que los niños se volvieran más tolerantes a los mismos alimentos a los que son alérgicos? El enfoque, llamado inmunoterapia, ya es una práctica estándar para las alergias estacionales como la fiebre del heno. Los pacientes reciben vacunas antialérgicas que contienen cantidades pequeñas pero crecientes de las sustancias problemáticas, maleza o polen de árboles, por lo que el sistema inmunológico se acostumbra gradualmente a los alérgenos. Los investigadores han probado la inmunoterapia mediante inyección para las alergias a los alimentos, pero no es seguro que los pacientes desarrollen urticaria u otras reacciones preocupantes. Ahora, los científicos dirigidos por el Dr. Wesley Burks en Duke están probando cuidadosamente el enfoque inmunoterapéutico por vía oral en lugar de con aguja, y están comenzando a ver resultados prometedores. En un pequeño estudio publicado en The Journal of Allergy and Clinical Immunology en enero, Burks y la Dra. Stacie Jones del Arkansas Children's Hospital informaron que la inmunoterapia ayudó a los niños con alergias al huevo a controlar sus reacciones alérgicas. Después de dos años de ingerir cantidades pequeñas pero crecientes de huevo en polvo, la mayoría de los niños podían comer el equivalente a dos huevos sin ninguna reacción adversa. Los niños de un estudio similar, publicado este mes en la revista Allergy, también desarrollaron tolerancia a los huevos, aunque ese efecto desapareció después de que dejaron de comer el polvo.

Burks está utilizando el mismo enfoque con el maní, dando a los niños alérgicos al maní cantidades cada vez mayores de una harina especial con pequeñas cantidades de proteínas de maní. La primera dosis es el equivalente a aproximadamente 1/1000 de un maní lentamente, los niños han estado trabajando hasta un maní al día. Al principio del ensayo, el participante Noah Schaffer, de 7 años, vomitó después de comer solo 25 miligramos de proteína de maní, equivalente a aproximadamente 1/12 de un maní. Pero en un desafío de comida en mayo pasado, comió el equivalente a 13 cacahuetes sin ninguna mala reacción. Burks dice que los resultados no significan que Noah ahora pueda permitirse saborear una barra de Snickers y está lejos de ella. Pero su nueva tolerancia podría protegerlo si accidentalmente muerde uno. Su madre, Robyn Smith, dice que ya no le preocupa que suceda algo terrible. "Ese miedo se ha eliminado por completo", dice.

La harina de maní de Burks es un precursor de lo que los investigadores esperan que algún día sea una vacuna de maní. Juntos, Burks y Sampson han desarrollado una sustancia que se parece a un maní pero que contiene proteínas diseñadas para ser menos potentes y, por lo tanto, menos propensas a desencadenar una respuesta alérgica en los pacientes. Hasta ahora, el compuesto se ha probado con éxito en ratones. "Si funciona en las personas", dice Sampson, "esperamos apagar la respuesta alérgica".

Todavía existen muchos misterios sobre cómo comienzan las alergias y por qué a veces se detienen. Los investigadores saben que los bebés con alergias al huevo o la leche y la erupción persistente conocida como eccema son más propensos a otros trastornos alérgicos en el futuro. Tomemos a Emily Godwin. Ninguno de sus padres tiene alergias alimentarias, pero a los 3 meses, Emily desarrolló eccema. Cinco meses después, los médicos diagnosticaron alergias alimentarias. Hoy, a los 6 años, no puede comer huevos, trigo, nueces y uvas. Pero la pequeña Emily ha tenido una victoria: recientemente superó una alergia a la leche. De hecho, muchos niños superan las alergias a la leche y al huevo de forma natural y no son otro misterio que los médicos no comprenden. Los investigadores de Mount Sinai y otros cuatro sitios financiados por CoFAR ahora están reclutando a 400 bebés que tienen alergias a la leche o al huevo. Los bebés serán monitoreados durante cinco años para ver cuántos desarrollan alergias al maní y cuántos superan sus alergias a la leche o al huevo. El objetivo: comprender mejor a nivel molecular qué desencadena las alergias y qué las hace desaparecer. En última instancia, ese conocimiento podría conducir a tratamientos.

El santo grial sería detener el desarrollo de alergias en primer lugar. El profesor Gideon Lack, del King's College London, ha estudiado la incidencia de alergias en todo el mundo y ha descubierto una paradoja intrigante: los países que han aconsejado evitar el maní en la primera infancia, como Estados Unidos, han experimentado el mayor aumento en las alergias al maní. En algunos países asiáticos y africanos, por otro lado, donde los niños comen una variedad de productos de maní desde una edad muy temprana, las alergias al maní son mucho menos comunes.

Ahora Lack ha inscrito a más de 200 bebés con eccema o alergias al huevo y mdash pero no se conoce alergia al maní y mdash en un ensayo innovador. Le dará a la mitad de los bebés un bocadillo que contenga maní, la otra mitad evitará el maní. Luego los seguirá a todos hasta los 5 años para ver si ha detenido una alergia al maní antes de que se apodere. "Vamos a tratar de intervenir durante una pequeña ventana de oportunidad inmunológica en el primer año de vida", dice Lack. Si funciona con maní, también podría aplicarse a otros alimentos. Sin embargo, Lack no se atreve a hacer predicciones y advierte que nadie sabe todavía qué método y qué método, el despojo o la exposición, resultará ser el mejor camino a seguir. "No quiero dar la impresión de que alimentar con maní es una forma segura de prevenir la alergia al maní, porque realmente no lo sabemos", dice. Si los padres intentan introducir los cacahuetes temprano en casa, "podría ser peligroso". Sin embargo, si el estudio tiene éxito, podría dar lugar a un cambio radical en los consejos médicos.

Por ahora, los padres deben ser hipervigilantes. "Siempre caminan sobre cáscaras de huevo", dice la representante Nita Lowey, autora de la ley federal de etiquetado. Las etiquetas y mdash requieren que los ingredientes se describan claramente para los consumidores en lugar de para los científicos ("leche", no "caseína") y mdash comparten la ayuda, y grupos como Food Allergy & amp Anaphylaxis Network (FAAN) los aplauden. Pero FAAN, un grupo de defensa sin fines de lucro, todavía se preocupa por las amenazas ocultas. Las escuelas a veces usan tarros viejos de mantequilla de maní para almacenar crayones. Ciertos tipos de pintura contienen huevo. Y aunque la etiqueta de las palomitas de maíz para microondas puede indicar que contienen leche, huevo y pescado, un niño alérgico que no revise cuidadosamente la lista podría estar en riesgo.

En casa, mamá y papá pueden controlar lo que comen sus hijos. El desafío es mantenerlos a salvo afuera. Anne Bullard, directora de Gwynn Valley Camp en Brevard, Carolina del Norte, recuerda los días sin preocupaciones del pasado. "Hace veinte años, se ponía mantequilla de maní en el comedor para todos", dice. "Ya no." Hoy en día, aunque solo el 1 por ciento de los 1.050 niños que asisten al campamento tienen alergias a los alimentos, el campamento no usa productos de nueces en su comedor. En las noches de macarrones con queso, hay opciones sin lácteos disponibles para los campistas que no pueden comer productos lácteos.

Las escuelas varían en las adaptaciones que realizan. Julie Forrest, de Waldwick, Nueva Jersey, transfirió a su hijo de 7 años, que tiene alergia al maní y a las nueces de árbol, de una escuela donde dice que el director le dijo que su seguridad no podía garantizarse. Un estudio publicado este mes encontró que si bien dos tercios de las escuelas encuestadas tenían planes de emergencia para alergias, la mayoría de las políticas "faltaban componentes esenciales" y cosas tan básicas como tener contactos de emergencia e historiales de salud de los estudiantes en el archivo. Y las escuelas no son las únicas que son laxas. Algunas cadenas de restaurantes tratan de evitar los productos a base de frutos secos y mdashBurger King solo lleva un pastel ocasional con frutos secos, que llega en una caja sellada, pero otros toman menos precauciones. Otro estudio, publicado en julio, encontró que incluso los padres de niños con alergias ignoraban cada vez más las etiquetas que "pueden contener" el 75 por ciento de los padres dijeron que les prestaron atención en los supermercados, en comparación con el 85 por ciento en 2003. El hecho de que las advertencias sean tan común puede haber creado un nuevo problema y mdash con tantos alimentos etiquetados, es difícil saber cuál podría ser realmente peligroso. "De repente, dice, 'Fabricado con equipo que se usa para maní' y hellip. ¿Quién sabe lo que eso significa?" dice Mike Lade de Houston, cuyo hijo Andrew, de 7 años, no puede comer cacahuetes. "Necesitamos un estándar uniforme para todas estas 40 variaciones imprecisas de 'tal vez sí, tal vez no'".

No obstante, otros están haciendo grandes esfuerzos para protegerse de las reacciones alérgicas. El dieciocho por ciento de las escuelas ahora prohíben los cacahuates por completo, en comparación con el 13 por ciento en 2005. En Mercer Elementary, donde Caleigh Leiken y otros 11 estudiantes tienen alergias alimentarias graves, los maestros y conductores de autobuses han sido capacitados para usar un EpiPen, y los maestros explican las alergias a todos sus alumnos, no solo los que los padecen. En Connecticut, esa es la ley y las pautas estatales para las escuelas requieren que los maestros eduquen a los niños sobre las alergias, para que no hostiguen a los compañeros de clase que no pueden disfrutar, por ejemplo, de sándwiches de queso a la parrilla. Massachusetts, Vermont y Tennessee también tienen pautas de alergia en todo el estado para las escuelas, y este año Nueva York y Nueva Jersey comenzaron a formular las suyas propias. La legislación federal propuesta llevaría las cosas aún más lejos, otorgando a las escuelas hasta $ 50,000 cada una para implementar voluntariamente pautas uniformes para que cuando los niños se gradúen de una escuela o crucen las fronteras estatales, los padres no tengan que comenzar el proceso educativo de nuevo.

A medida que aumenta la conciencia, algunas personas se preguntan: ¿se exageran las alergias alimentarias? El número de niños con alergias es considerable, pero menos del 1 por ciento de los niños menores de 5 años padecen alergias al maní y las reacciones graves matan entre 100 y 200 personas al año. Los padres y madres condicionados por pediatras demasiado cautelosos que les han dicho que mantengan a sus hijos pequeños alejados de las nueces y los huevos, pueden entrar en pánico innecesariamente. No todo sarpullido o dolor de estómago después del almuerzo es una alergia. Si es intolerante a la lactosa, por ejemplo, su cuerpo no puede digerir la lactosa, el azúcar principal que se encuentra en la leche, y puede sentir calambres o gases. Si es alérgico a la leche, por otro lado, su sistema inmunológico ve las proteínas de la leche como peligrosas y se rebela contra ellas. Los alergólogos dicen que a un buen número de niños se les dice que eviten los alimentos a los que no son alérgicos. "Los estudios han demostrado que hasta el 25 por ciento de los padres piensan que sus hijos pueden tener alergia a los alimentos", dice el Dr. David Fleischer, del Centro Nacional de Investigación y Medicina Judía en Denver, "pero solo se ha confirmado en alrededor del 8 por ciento. "

Un diagnóstico preciso requiere tiempo, habilidad y paciencia. Las pruebas cutáneas para detectar alergias son extremadamente sensibles, lo que significa que sobrepredican la cantidad de personas que tendrían una reacción alrededor del 60 por ciento de las veces. Los análisis de sangre, combinados con un historial de síntomas cuidadosamente documentado, son más útiles, ya que permiten a los médicos hacer predicciones sobre el riesgo de alergias de un niño en función de la cantidad de anticuerpos contra un alérgeno alimentario específico que aparecen en su sangre. Sin embargo, la única forma de diagnosticar una alergia con seguridad es mediante un desafío alimenticio: administre al paciente cantidades pequeñas y crecientes del huevo, trigo o mariscos sospechosos bajo la atenta mirada de un médico y luego controle las reacciones. Conocer una forma u otra puede aliviar la carga de padres e hijos por igual. "Si no necesita evitar una comida", dice Fleischer, "es un gran alivio para la familia que sus vidas puedan volver a la normalidad".

Lo normal podría algún día ser una realidad para los niños alérgicos si la ciencia resulta. El año pasado, los investigadores de National Jewish anunciaron que habían identificado un gen que protege a los ratones contra el desarrollo de reacciones cutáneas alérgicas graves. En Mount Sinai, los investigadores han bloqueado la respuesta alérgica en ratones durante seis meses y una cuarta parte de su vida útil con una preparación a base de hierbas, ahora quieren probarla en humanos. Un día, predice Sampson, podría ser posible examinar los genes de un niño, determinar si está en riesgo y luego intervenir antes de que comience la picazón y las sibilancias.

Pero eso es un pastel en el cielo por ahora. Las esperanzas de Bryan Bunning son mucho menos grandes. Solo quiere superar su alergia al huevo para finalmente poder disfrutar de "cualquier cosa dulce" que pueda encontrar. Alto en su lista: pastel de cumpleaños. Tener su pastel y comérselo también y mdasha merecía una recompensa.


Miedo y alergias en el comedor

Es la 1 p.m. en la escuela primaria Mercer en Shaker Heights, Ohio, y la clase de kindergarten de Lena Paskewitz está llena del alegre zumbido de los niños preparándose para su parte favorita del día: el almuerzo. Caleigh Leiken, de 6 años, está cargando una bolsa rosa de Hello Kitty que su mamá ha empacado con golosinas: yogur de fresa, queso en tiras, algunas verduras y una galleta. Pero falta un elemento básico de la infancia: mdasha PB y ampJ. A Caleigh le diagnosticaron alergia al maní y a las nueces de árbol cuando tenía solo 7 meses. Las nueces son un no-no en su mesa en el comedor Mercer. Sus amigos libres de alergias pueden sentarse allí, pero solo si sus almuerzos han sido almacenados en un recipiente especial y el maestro los ha inspeccionado cuidadosamente. El hogar también es una zona libre de nueces para Caleigh. Cuando vaya a pedir dulces esta semana, su dulce será más aterrador que cualquier disfraz, no podrá comer nada por temor a que esté contaminado con residuos de maní. Para la madre de Caleigh, Erika Friedman & mdash, cuyos otros dos niños también tienen alergias, la comida puede parecer un enemigo. "Planeamos todo", dice Friedman. "Es nuestro trabajo y, en realidad, el trabajo de todos es mantenerlos a salvo".

Hubo un momento en que las alergias alimentarias preocupaban poco a la comunidad médica. Hoy en día, unos 11 millones de estadounidenses las padecen, y muchos científicos están de acuerdo en que las cifras están aumentando. Lo más significativo es que las alergias al maní y mdasham, entre 1997 y 2002, se duplicaron entre 1997 y 2002 en niños menores de 5 años. "Claramente, el número ha aumentado en la población más joven", dice el Dr. Hugh Sampson, pionero de las alergias alimentarias en la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York ". Sospechamos que [en el futuro], las cifras en general van a aumentar ". Los alergólogos dicen que ahora están viendo más niños con alergias múltiples que nunca, no solo a los alimentos básicos de la década de 1950 como la leche y el trigo, sino también a los alimentos globales que hemos adoptado desde entonces, como el sésamo y el kiwi. Y las alergias que muchos niños superan con la edad, como las de los huevos, parecen durar más que en el pasado.

Los padres de niños muy pequeños ahora se preocupan por la introducción de cada nuevo alimento, en alerta ante los primeros signos de problemas, como erupciones, diarrea y vómitos.Las muertes son raras, pero la garganta de los niños más sensibles puede hincharse y cerrarse por completo si se exponen a los alimentos inadecuados. Incluso si su hijo en edad escolar no tiene alergias, aún debe preocuparse por desencadenar inadvertidamente una reacción alérgica en uno de los amigos o compañeros de clase de su hijo. Los pasteles de cumpleaños sin lácteos son de rigor en estos días, al igual que las fiestas de Halloween sin maní.

Pero, ¿por qué parecen estar aumentando las alergias? Una de las teorías más intrigantes, apodada la "hipótesis de la higiene", es que todos nos hemos vuelto demasiado limpios. El sistema inmunológico está diseñado para combatir invasores extranjeros peligrosos como parásitos, virus e infecciones. Pero el agua limpia, los antibióticos y las vacunas han eliminado algunos de nuestros desafíos más tóxicos. Investigaciones intrigantes incluso postulan que los niños nacidos por cesárea, que han aumentado un 40 por ciento en la última década, podrían tener un mayor riesgo de alergias, tal vez porque nunca estuvieron expuestos a bacterias saludables en los canales de parto de sus madres. Sin adversarios acérrimos, dice la teoría, el sistema inmunológico comienza a luchar contra los inocuos & mdashegg o el trigo & mdashin en su lugar.

Casi todo el mundo, al parecer, ha tenido que adaptarse al aumento de las alergias alimentarias. Los niños afectados llevan EpiPens, dispositivos en forma de jeringa cargados con epinefrina, en caso de reacciones graves. Muchas escuelas, como la primaria Mercer, mantienen "zonas libres de maní", donde los estudiantes alérgicos pueden comer con seguridad. Un número creciente de estados está estableciendo pautas sobre alergias. Los fabricantes, gracias a una ley federal implementada el año pasado, ahora enumeran los ocho alérgenos más comunes (desde la leche hasta el pescado) en las etiquetas de sus alimentos. Y muchas aerolíneas ofrecen a sus pasajeros galletas saladas en lugar de maní.

Si bien los científicos tienen un conocimiento básico de cómo funcionan las alergias, aún pueden quedar perplejos por el sistema inmunológico, que es demasiado complejo para someterse fácilmente a su control. No existen curas para las alergias alimentarias y tratamientos sinceros para algunos de los síntomas y mdas y lo mejor que pueden hacer los padres y los niños ahora es evitar a los culpables. Sin embargo, en los últimos años, los investigadores han comenzado a realizar avances interesantes. Están estudiando un enfoque radical: introducir los ingredientes ofensivos temprano para ver si pueden tratar, curar o incluso prevenir el desarrollo de alergias alimentarias. En un estudio, a los niños alérgicos al maní se les da pequeñas cantidades de harina de maní para ver si pueden desarrollar tolerancia. En otro, financiado por el Consortium of Food Allergy Research (coFAR), una iniciativa de cinco años de $ 17 millones lanzada en 2005 por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, los investigadores darán a los adultos alérgicos al maní pequeñas dosis de una proteína de maní modificada para evitar reacciones y posiblemente eliminar el problema. En última instancia, la idea es tener una vacuna contra la alergia al maní. Para Sampson, que está trabajando en ello, la búsqueda de una solución es más urgente que nunca. "Estamos desesperados", dice.

Es difícil imaginar cómo las alegrías de la infancia y el sándwich de mantequilla de maní mdasha, una galleta caliente con chispas de chocolate, un vaso de leche fría y mdash pueden enviar a un cuerpo diminuto al modo de batalla. Cómo un solo mordisco puede hacer que la garganta pique, los labios se hinchen, el estómago se apriete de dolor. Cómo un sistema inmunológico, exquisitamente diseñado para protegernos contra bacterias y virus, puede percibir los nutrientes saludables como enemigos del estado. Bryan Bunning, de 13 años, y su hermano, Daniel, de 11, de Lake Forest, Illinois, saben cómo es. Bryan tenía 6 meses cuando su cuerpo se rebeló contra un sorbo de fórmula a base de leche. "Sus labios estallaron y sus ojos volvieron a su cabeza", dice su madre, Denise. Los niños comparten una lista de alimentos verboten entre ellos: huevos, nueces de árbol (incluidos anacardos, nueces, almendras, avellanas), leche y mariscos. En marzo, a Daniel le diagnosticaron un trastorno del esófago relacionado con una alergia que lo dejó capaz de comer solo manzanas y tocino. Ahora obtiene la mayoría de sus nutrientes a través de un tubo de alimentación. "Es muy difícil ir a fiestas. Ves a todos tus amigos comer lo que dicen que son alimentos increíbles, como un pastel de helado", dice Daniel. "Ellos dicen, 'Daniel, es realmente bueno'. Yo digo: 'No puedo, tengo alergias alimentarias' ".

Nadie sabe con precisión qué causa las alergias alimentarias. Una combinación de genes y alergias que se dan en las familias y el medio y el entorno claramente juegan un papel. La cascada de eventos comienza cuando una persona propensa a las alergias se encuentra con una sustancia como el polen o el maní. El cuerpo lo ve como un problema y lanza la fase uno de su ofensiva: la producción de anticuerpos llamados IgE (inmunoglobulina E). Estas moléculas se adhieren a los "mastocitos", que recubren los pulmones, los intestinos, la piel, la boca, la nariz y los senos nasales. La próxima vez que la persona se encuentre con el polen o el maní, los mastocitos están preparados para la guerra, enviando sustancias químicas poderosas, como la histamina, que provocan esos desagradables síntomas alérgicos y sibilancias, calambres estomacales, picazón, congestión, hinchazón y urticaria. En raras ocasiones, cuando la respuesta a un alérgeno es repentina y grave, las vías respiratorias pueden cerrarse por completo y la presión arterial puede caer en picado, lo que lleva a la anafilaxia. Sin un tratamiento inmediato con epinefrina, una hormona que abre las vías respiratorias y aumenta la función cardíaca, el shock anafiláctico puede matar.

Una nueva y fascinante investigación sobre la causa de las alergias da crédito a la hipótesis de la higiene. Los estudios han demostrado que los niños que crecen en granjas, donde están en contacto constante con la tierra y los animales, tienen menos probabilidades de desarrollar alergias. La investigación canadiense publicada a principios de este mes también sugiere que tienen menos riesgo de asma. En Duke, los científicos han examinado el fenómeno a nivel molecular comparando el sistema inmunológico de roedores silvestres, plagados de parásitos e infectados con sus primos más limpios criados en laboratorio. En una configuración destinada a simular una respuesta alérgica, los investigadores colocaron las células inmunes de los animales en una placa de Petri, luego las desafiaron con una proteína vegetal y un estímulo conocido del sistema inmunológico mdasha para ver cómo reaccionaban las células. El año pasado publicaron sus hallazgos: los roedores de laboratorio tenían una respuesta inmune mucho más alta que sus parientes silvestres. Sus sistemas inmunológicos estaban trabajando horas extras. Y los animales salvajes, que no se inmutaron por el estímulo, mostraron niveles más altos de anticuerpos en su sangre, lo que sugiere que ya habían luchado contra enemigos mucho mayores y no podían ser molestados por las cosas pequeñas. "Creemos que los salvajes probablemente no padecerían alergia", dice el investigador principal William Parker. "Simplemente no tienen tiempo para meterse con un grano de polen cuando están luchando contra un horrible gusano parásito del hígado". Los parásitos, dice Parker, en última instancia podrían ayudar a los científicos a encontrar una cura. Los estudios han demostrado que los pacientes con síndrome del intestino irritable, un trastorno digestivo e inmunológico, pueden mejorar si están expuestos a un parásito del cerdo, el tricocéfalo porcino. Parker está ansioso por ver si una exposición similar y controlada puede "estimular el sistema inmunológico de una buena manera" en los niños alérgicos. Nadie ha hecho la investigación & mdashyet & mdash, pero en teoría, dice, es "muy prometedor".

Arreglar el sistema inmunológico, para que aprenda a distinguir lo bueno de lo malo sin errores el 100 por ciento de las veces, es el sueño de todo inmunólogo. Desafortunadamente, los investigadores aún no saben lo suficiente para hacer realidad ese sueño. Pero, ¿qué pasaría si el sistema pudiera desensibilizarse, de modo que los niños se volvieran más tolerantes a los mismos alimentos a los que son alérgicos? El enfoque, llamado inmunoterapia, ya es una práctica estándar para las alergias estacionales como la fiebre del heno. Los pacientes reciben vacunas antialérgicas que contienen cantidades pequeñas pero crecientes de las sustancias problemáticas, maleza o polen de árboles, por lo que el sistema inmunológico se acostumbra gradualmente a los alérgenos. Los investigadores han probado la inmunoterapia mediante inyección para las alergias a los alimentos, pero no es seguro que los pacientes desarrollen urticaria u otras reacciones preocupantes. Ahora, los científicos dirigidos por el Dr. Wesley Burks en Duke están probando cuidadosamente el enfoque inmunoterapéutico por vía oral en lugar de con aguja, y están comenzando a ver resultados prometedores. En un pequeño estudio publicado en The Journal of Allergy and Clinical Immunology en enero, Burks y la Dra. Stacie Jones del Arkansas Children's Hospital informaron que la inmunoterapia ayudó a los niños con alergias al huevo a controlar sus reacciones alérgicas. Después de dos años de ingerir cantidades pequeñas pero crecientes de huevo en polvo, la mayoría de los niños podían comer el equivalente a dos huevos sin ninguna reacción adversa. Los niños de un estudio similar, publicado este mes en la revista Allergy, también desarrollaron tolerancia a los huevos, aunque ese efecto desapareció después de que dejaron de comer el polvo.

Burks está utilizando el mismo enfoque con el maní, dando a los niños alérgicos al maní cantidades cada vez mayores de una harina especial con pequeñas cantidades de proteínas de maní. La primera dosis es el equivalente a aproximadamente 1/1000 de un maní lentamente, los niños han estado trabajando hasta un maní al día. Al principio del ensayo, el participante Noah Schaffer, de 7 años, vomitó después de comer solo 25 miligramos de proteína de maní, equivalente a aproximadamente 1/12 de un maní. Pero en un desafío de comida en mayo pasado, comió el equivalente a 13 cacahuetes sin ninguna mala reacción. Burks dice que los resultados no significan que Noah ahora pueda permitirse saborear una barra de Snickers y está lejos de ella. Pero su nueva tolerancia podría protegerlo si accidentalmente muerde uno. Su madre, Robyn Smith, dice que ya no le preocupa que suceda algo terrible. "Ese miedo se ha eliminado por completo", dice.

La harina de maní de Burks es un precursor de lo que los investigadores esperan que algún día sea una vacuna de maní. Juntos, Burks y Sampson han desarrollado una sustancia que se parece a un maní pero que contiene proteínas diseñadas para ser menos potentes y, por lo tanto, menos propensas a desencadenar una respuesta alérgica en los pacientes. Hasta ahora, el compuesto se ha probado con éxito en ratones. "Si funciona en las personas", dice Sampson, "esperamos apagar la respuesta alérgica".

Todavía existen muchos misterios sobre cómo comienzan las alergias y por qué a veces se detienen. Los investigadores saben que los bebés con alergias al huevo o la leche y la erupción persistente conocida como eccema son más propensos a otros trastornos alérgicos en el futuro. Tomemos a Emily Godwin. Ninguno de sus padres tiene alergias alimentarias, pero a los 3 meses, Emily desarrolló eccema. Cinco meses después, los médicos diagnosticaron alergias alimentarias. Hoy, a los 6 años, no puede comer huevos, trigo, nueces y uvas. Pero la pequeña Emily ha tenido una victoria: recientemente superó una alergia a la leche. De hecho, muchos niños superan las alergias a la leche y al huevo de forma natural y no son otro misterio que los médicos no comprenden. Los investigadores de Mount Sinai y otros cuatro sitios financiados por CoFAR ahora están reclutando a 400 bebés que tienen alergias a la leche o al huevo. Los bebés serán monitoreados durante cinco años para ver cuántos desarrollan alergias al maní y cuántos superan sus alergias a la leche o al huevo. El objetivo: comprender mejor a nivel molecular qué desencadena las alergias y qué las hace desaparecer. En última instancia, ese conocimiento podría conducir a tratamientos.

El santo grial sería detener el desarrollo de alergias en primer lugar. El profesor Gideon Lack, del King's College London, ha estudiado la incidencia de alergias en todo el mundo y ha descubierto una paradoja intrigante: los países que han aconsejado evitar el maní en la primera infancia, como Estados Unidos, han experimentado el mayor aumento en las alergias al maní. En algunos países asiáticos y africanos, por otro lado, donde los niños comen una variedad de productos de maní desde una edad muy temprana, las alergias al maní son mucho menos comunes.

Ahora Lack ha inscrito a más de 200 bebés con eccema o alergias al huevo y mdash pero no se conoce alergia al maní y mdash en un ensayo innovador. Le dará a la mitad de los bebés un bocadillo que contenga maní, la otra mitad evitará el maní. Luego los seguirá a todos hasta los 5 años para ver si ha detenido una alergia al maní antes de que se apodere. "Vamos a tratar de intervenir durante una pequeña ventana de oportunidad inmunológica en el primer año de vida", dice Lack. Si funciona con maní, también podría aplicarse a otros alimentos. Sin embargo, Lack no se atreve a hacer predicciones y advierte que nadie sabe todavía qué método y qué método, el despojo o la exposición, resultará ser el mejor camino a seguir. "No quiero dar la impresión de que alimentar con maní es una forma segura de prevenir la alergia al maní, porque realmente no lo sabemos", dice. Si los padres intentan introducir los cacahuetes temprano en casa, "podría ser peligroso". Sin embargo, si el estudio tiene éxito, podría dar lugar a un cambio radical en los consejos médicos.

Por ahora, los padres deben ser hipervigilantes. "Siempre caminan sobre cáscaras de huevo", dice la representante Nita Lowey, autora de la ley federal de etiquetado. Las etiquetas y mdash, que requieren que los ingredientes se describan claramente para los consumidores en lugar de los científicos ("leche", no "caseína") y mdash, comparten la ayuda, y grupos como Food Allergy & amp Anaphylaxis Network (FAAN) los aplauden. Pero FAAN, un grupo de defensa sin fines de lucro, todavía se preocupa por las amenazas ocultas. Las escuelas a veces usan frascos viejos de mantequilla de maní para almacenar crayones. Ciertos tipos de pintura contienen huevo. Y aunque la etiqueta de las palomitas de maíz para microondas puede indicar que contienen leche, huevo y pescado, un niño alérgico que no revise cuidadosamente la lista podría estar en riesgo.

En casa, mamá y papá pueden controlar lo que comen sus hijos. El desafío es mantenerlos a salvo afuera. Anne Bullard, directora de Gwynn Valley Camp en Brevard, Carolina del Norte, recuerda los días sin preocupaciones del pasado. "Hace veinte años, se ponía mantequilla de maní en el comedor para todos", dice. "Ya no." Hoy en día, aunque solo el 1 por ciento de los 1.050 niños que asisten al campamento tienen alergias a los alimentos, el campamento no usa productos de nueces en su comedor. En las noches de macarrones con queso, hay opciones sin lácteos disponibles para los campistas que no pueden comer productos lácteos.

Las escuelas varían en las adaptaciones que realizan. Julie Forrest, de Waldwick, Nueva Jersey, transfirió a su hijo de 7 años, que tiene alergia al maní y a las nueces de árbol, fuera de una escuela donde dice que el director le dijo que no se podía garantizar su seguridad. Un estudio publicado este mes encontró que si bien dos tercios de las escuelas encuestadas tenían planes de emergencia para alergias, la mayoría de las políticas "faltaban componentes esenciales" y cosas tan básicas como tener contactos de emergencia e historiales de salud de los estudiantes en el archivo. Y las escuelas no son las únicas que son laxas. Algunas cadenas de restaurantes tratan de evitar los productos a base de frutos secos y mdashBurger King lleva solo un pastel ocasional con frutos secos, que llega en una caja sellada, pero otros toman menos precauciones. Otro estudio, publicado en julio, encontró que incluso los padres de niños con alergias ignoraban cada vez más las etiquetas que "pueden contener" el 75 por ciento de los padres dijeron que les prestaron atención en los supermercados, en comparación con el 85 por ciento en 2003. El hecho de que las advertencias sean tan común puede haber creado un nuevo problema y mdash con tantos alimentos etiquetados, es difícil saber cuál podría ser realmente peligroso. "De repente, dice, 'Fabricado con equipo que se usa para maní' y hellip. ¿Quién sabe lo que eso significa?" dice Mike Lade de Houston, cuyo hijo Andrew, de 7 años, no puede comer cacahuetes. "Necesitamos un estándar uniforme para todas estas 40 variaciones imprecisas de 'tal vez sí, tal vez no'".

No obstante, otros están haciendo grandes esfuerzos para protegerse de las reacciones alérgicas. El dieciocho por ciento de las escuelas ahora prohíben los cacahuates por completo, en comparación con el 13 por ciento en 2005. En Mercer Elementary, donde Caleigh Leiken y otros 11 estudiantes tienen alergias alimentarias graves, los maestros y conductores de autobuses han sido capacitados para usar un EpiPen, y los maestros explican las alergias a todos sus estudiantes, no solo los que los padecen. En Connecticut, esa es la ley y las pautas estatales para las escuelas requieren que los maestros eduquen a los niños sobre las alergias, para que no hostiguen a los compañeros de clase que no pueden disfrutar, por ejemplo, de sándwiches de queso a la parrilla. Massachusetts, Vermont y Tennessee también tienen pautas de alergia en todo el estado para las escuelas, y este año Nueva York y Nueva Jersey comenzaron a formular las suyas propias. La legislación federal propuesta llevaría las cosas aún más lejos, otorgando a las escuelas hasta $ 50,000 cada una para implementar voluntariamente pautas uniformes para que cuando los niños se gradúen de una escuela o crucen las fronteras estatales, los padres no tengan que comenzar el proceso educativo de nuevo.

A medida que aumenta la conciencia, algunas personas se preguntan: ¿se exageran las alergias alimentarias? El número de niños con alergias es considerable, pero menos del 1 por ciento de los niños menores de 5 años padecen alergias al maní y las reacciones graves matan entre 100 y 200 personas al año. Los padres y madres condicionados por pediatras demasiado cautelosos que les han dicho que mantengan a sus hijos pequeños alejados de las nueces y los huevos, pueden entrar en pánico innecesariamente. No todo sarpullido o dolor de estómago después del almuerzo es una alergia. Si es intolerante a la lactosa, por ejemplo, su cuerpo no puede digerir la lactosa, el azúcar principal que se encuentra en la leche, y puede sentir calambres o gases. Si es alérgico a la leche, por otro lado, su sistema inmunológico ve las proteínas de la leche como peligrosas y se rebela contra ellas. Los alergólogos dicen que a un buen número de niños se les dice que eviten los alimentos a los que no son alérgicos. "Los estudios han demostrado que hasta el 25 por ciento de los padres piensan que sus hijos pueden tener alergia a los alimentos", dice el Dr. David Fleischer, del Centro Nacional de Investigación y Medicina Judía en Denver, "pero solo se ha confirmado en alrededor del 8 por ciento. "

Un diagnóstico preciso requiere tiempo, habilidad y paciencia. Las pruebas cutáneas para detectar alergias son extremadamente sensibles, lo que significa que sobrepredican la cantidad de personas que tendrían una reacción alrededor del 60 por ciento de las veces. Los análisis de sangre, combinados con un historial de síntomas cuidadosamente documentado, son más útiles, ya que permiten a los médicos hacer predicciones sobre el riesgo de alergias de un niño en función de la cantidad de anticuerpos contra un alérgeno alimentario específico que aparecen en su sangre. Sin embargo, la única forma de diagnosticar una alergia con certeza es mediante un desafío alimentario: administre a un paciente cantidades pequeñas y crecientes del huevo, trigo o mariscos sospechosos bajo la atenta mirada de un médico y luego controle las reacciones. Conocer una forma u otra puede aliviar la carga de padres e hijos por igual. "Si no necesita evitar una comida", dice Fleischer, "es un gran alivio para la familia que sus vidas puedan volver a la normalidad".

Lo normal podría algún día ser una realidad para los niños alérgicos si la ciencia resulta. El año pasado, los investigadores de National Jewish anunciaron que habían identificado un gen que protege a los ratones contra el desarrollo de reacciones cutáneas alérgicas graves. En Mount Sinai, los investigadores han bloqueado la respuesta alérgica en ratones durante seis meses y una cuarta parte de su vida útil con una preparación a base de hierbas, ahora quieren probarla en humanos. Un día, predice Sampson, podría ser posible examinar los genes de un niño, determinar si está en riesgo y luego intervenir antes de que comience la picazón y las sibilancias.

Pero eso es un pastel en el cielo por ahora. Las esperanzas de Bryan Bunning son mucho menos grandes. Solo quiere superar su alergia al huevo para finalmente poder disfrutar de "cualquier cosa dulce" que pueda encontrar. En lo alto de su lista: pastel de cumpleaños. Tener su pastel y comérselo también & mdasha merecía una recompensa.


Miedo y alergias en el comedor

Es la 1 p.m.en la escuela primaria Mercer en Shaker Heights, Ohio, y la clase de kindergarten de Lena Paskewitz está llena del alegre zumbido de los niños preparándose para su parte favorita del día: el almuerzo. Caleigh Leiken, de 6 años, está cargando una bolsa rosa de Hello Kitty que su mamá ha empacado con golosinas: yogur de fresa, queso en tiras, algunas verduras y una galleta. Pero falta un elemento básico de la infancia: mdasha PB y ampJ. A Caleigh le diagnosticaron alergia al maní y a las nueces de árbol cuando tenía solo 7 meses. Las nueces son un no-no en su mesa en el comedor Mercer. Sus amigos sin alergias pueden sentarse allí, pero solo si sus almuerzos han sido almacenados en un recipiente especial y el maestro los ha inspeccionado cuidadosamente. El hogar también es una zona libre de nueces para Caleigh. Cuando vaya a pedir dulces esta semana, su dulce será más aterrador que cualquier disfraz, no podrá comer nada por temor a que esté contaminado con residuos de maní. Para la madre de Caleigh, Erika Friedman & mdash, cuyos otros dos niños también tienen alergias, la comida puede parecer un enemigo. "Planeamos todo", dice Friedman. "Es nuestro trabajo y, en realidad, el trabajo de todos es mantenerlos a salvo".

Hubo un momento en que las alergias alimentarias preocupaban poco a la comunidad médica. Hoy en día, unos 11 millones de estadounidenses las padecen, y muchos científicos están de acuerdo en que las cifras están aumentando. Lo más significativo es que las alergias al maní y mdasham, entre 1997 y 2002, se duplicaron entre 1997 y 2002 en niños menores de 5 años. "Claramente, el número ha aumentado en la población más joven", dice el Dr. Hugh Sampson, pionero de las alergias alimentarias en la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York ". Sospechamos que [en el futuro], las cifras en general van a aumentar ". Los alergólogos dicen que ahora están viendo más niños con alergias múltiples que nunca, no solo a los alimentos básicos de la década de 1950 como la leche y el trigo, sino también a los alimentos globales que hemos adoptado desde entonces, como el sésamo y el kiwi. Y las alergias que muchos niños superan con la edad, como las de los huevos, parecen durar más que en el pasado.

Los padres de niños muy pequeños ahora se preocupan por la introducción de cada nuevo alimento, en alerta ante los primeros signos de problemas, como erupciones, diarrea y vómitos. Las muertes son raras, pero la garganta de los niños más sensibles puede hincharse y cerrarse por completo si se exponen a los alimentos inadecuados. Incluso si su hijo en edad escolar no tiene alergias, aún debe preocuparse por desencadenar inadvertidamente una reacción alérgica en uno de los amigos o compañeros de clase de su hijo. Los pasteles de cumpleaños sin lácteos son de rigor en estos días, al igual que las fiestas de Halloween sin maní.

Pero, ¿por qué parecen estar aumentando las alergias? Una de las teorías más intrigantes, apodada la "hipótesis de la higiene", es que todos nos hemos vuelto demasiado limpios. El sistema inmunológico está diseñado para combatir invasores extranjeros peligrosos como parásitos, virus e infecciones. Pero el agua limpia, los antibióticos y las vacunas han eliminado algunos de nuestros desafíos más tóxicos. Investigaciones intrigantes incluso postulan que los niños nacidos por cesárea, que han aumentado un 40 por ciento en la última década, podrían tener un mayor riesgo de alergias, tal vez porque nunca estuvieron expuestos a bacterias saludables en los canales de parto de sus madres. Sin adversarios acérrimos, dice la teoría, el sistema inmunológico comienza a luchar contra los inocuos & mdashegg o el trigo & mdashin en su lugar.

Casi todo el mundo, al parecer, ha tenido que adaptarse al aumento de las alergias alimentarias. Los niños afectados llevan EpiPens, dispositivos en forma de jeringa cargados con epinefrina, en caso de reacciones graves. Muchas escuelas, como la primaria Mercer, mantienen "zonas libres de maní", donde los estudiantes alérgicos pueden comer con seguridad. Un número creciente de estados está estableciendo pautas sobre alergias. Los fabricantes, gracias a una ley federal implementada el año pasado, ahora enumeran los ocho alérgenos más comunes (desde la leche hasta el pescado) en las etiquetas de sus alimentos. Y muchas aerolíneas ofrecen a sus pasajeros galletas saladas en lugar de maní.

Si bien los científicos tienen un conocimiento básico de cómo funcionan las alergias, aún pueden quedar perplejos por el sistema inmunológico, que es demasiado complejo para someterse fácilmente a su control. No existen curas para las alergias alimentarias y tratamientos sinceros para algunos de los síntomas y mdas y lo mejor que pueden hacer los padres y los niños ahora es evitar a los culpables. Sin embargo, en los últimos años, los investigadores han comenzado a realizar avances interesantes. Están estudiando un enfoque radical: introducir los ingredientes ofensivos temprano para ver si pueden tratar, curar o incluso prevenir el desarrollo de alergias alimentarias. En un estudio, a los niños alérgicos al maní se les da pequeñas cantidades de harina de maní para ver si pueden desarrollar tolerancia. En otro, financiado por el Consortium of Food Allergy Research (coFAR), una iniciativa de cinco años de $ 17 millones lanzada en 2005 por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, los investigadores darán a los adultos alérgicos al maní pequeñas dosis de una proteína de maní modificada para evitar reacciones y posiblemente eliminar el problema. En última instancia, la idea es tener una vacuna contra la alergia al maní. Para Sampson, que está trabajando en ello, la búsqueda de una solución es más urgente que nunca. "Estamos desesperados", dice.

Es difícil imaginar cómo las alegrías de la infancia y el sándwich de mantequilla de maní mdasha, una galleta caliente con chispas de chocolate, un vaso de leche fría y mdash pueden enviar a un cuerpo diminuto al modo de batalla. Cómo un solo mordisco puede hacer que la garganta pique, los labios se hinchen, el estómago se apriete de dolor. Cómo un sistema inmunológico, exquisitamente diseñado para protegernos contra bacterias y virus, puede percibir los nutrientes saludables como enemigos del estado. Bryan Bunning, de 13 años, y su hermano, Daniel, de 11, de Lake Forest, Illinois, saben cómo es. Bryan tenía 6 meses cuando su cuerpo se rebeló contra un sorbo de fórmula a base de leche. "Sus labios estallaron y sus ojos volvieron a su cabeza", dice su madre, Denise. Los niños comparten una lista de alimentos verboten entre ellos: huevos, nueces de árbol (incluidos anacardos, nueces, almendras, avellanas), leche y mariscos. En marzo, a Daniel le diagnosticaron un trastorno del esófago relacionado con una alergia que lo dejó capaz de comer solo manzanas y tocino. Ahora obtiene la mayoría de sus nutrientes a través de un tubo de alimentación. "Es muy difícil ir a fiestas. Ves a todos tus amigos comer lo que dicen que son alimentos increíbles, como un pastel de helado", dice Daniel. "Ellos dicen, 'Daniel, es realmente bueno'. Yo digo: 'No puedo, tengo alergias alimentarias' ".

Nadie sabe con precisión qué causa las alergias alimentarias. Una combinación de genes y alergias que se dan en las familias y el medio y el entorno claramente juegan un papel. La cascada de eventos comienza cuando una persona propensa a las alergias se encuentra con una sustancia como el polen o el maní. El cuerpo lo ve como un problema y lanza la fase uno de su ofensiva: la producción de anticuerpos llamados IgE (inmunoglobulina E). Estas moléculas se adhieren a los "mastocitos", que recubren los pulmones, los intestinos, la piel, la boca, la nariz y los senos nasales. La próxima vez que la persona se encuentre con el polen o el maní, los mastocitos están preparados para la guerra, enviando sustancias químicas poderosas, como la histamina, que provocan esos desagradables síntomas alérgicos y sibilancias, calambres estomacales, picazón, congestión, hinchazón y urticaria. En raras ocasiones, cuando la respuesta a un alérgeno es repentina y grave, las vías respiratorias pueden cerrarse por completo y la presión arterial puede caer en picado, lo que lleva a la anafilaxia. Sin un tratamiento inmediato con epinefrina, una hormona que abre las vías respiratorias y aumenta la función cardíaca, el shock anafiláctico puede matar.

Una nueva y fascinante investigación sobre la causa de las alergias da crédito a la hipótesis de la higiene. Los estudios han demostrado que los niños que crecen en granjas, donde están en contacto constante con la tierra y los animales, tienen menos probabilidades de desarrollar alergias. La investigación canadiense publicada a principios de este mes también sugiere que tienen menos riesgo de asma. En Duke, los científicos han examinado el fenómeno a nivel molecular comparando el sistema inmunológico de roedores silvestres, plagados de parásitos e infectados con sus primos más limpios criados en laboratorio. En una configuración destinada a simular una respuesta alérgica, los investigadores colocaron las células inmunes de los animales en una placa de Petri, luego las desafiaron con una proteína vegetal y un estímulo conocido del sistema inmunológico mdasha para ver cómo reaccionaban las células. El año pasado publicaron sus hallazgos: los roedores de laboratorio tenían una respuesta inmune mucho más alta que sus parientes silvestres. Sus sistemas inmunológicos estaban trabajando horas extras. Y los animales salvajes, que no se inmutaron por el estímulo, mostraron niveles más altos de anticuerpos en su sangre, lo que sugiere que ya habían luchado contra enemigos mucho mayores y no podían ser molestados por las cosas pequeñas. "Creemos que los salvajes probablemente no padecerían alergia", dice el investigador principal William Parker. "Simplemente no tienen tiempo para meterse con un grano de polen cuando están luchando contra un horrible gusano parásito del hígado". Los parásitos, dice Parker, en última instancia podrían ayudar a los científicos a encontrar una cura. Los estudios han demostrado que los pacientes con síndrome del intestino irritable, un trastorno digestivo e inmunológico, pueden mejorar si están expuestos a un parásito del cerdo, el tricocéfalo porcino. Parker está ansioso por ver si una exposición similar y controlada puede "estimular el sistema inmunológico de una buena manera" en los niños alérgicos. Nadie ha hecho la investigación & mdashyet & mdash, pero en teoría, dice, es "muy prometedor".

Arreglar el sistema inmunológico, para que aprenda a distinguir lo bueno de lo malo sin errores el 100 por ciento de las veces, es el sueño de todo inmunólogo. Desafortunadamente, los investigadores aún no saben lo suficiente para hacer realidad ese sueño. Pero, ¿qué pasaría si el sistema pudiera desensibilizarse, de modo que los niños se volvieran más tolerantes a los mismos alimentos a los que son alérgicos? El enfoque, llamado inmunoterapia, ya es una práctica estándar para las alergias estacionales como la fiebre del heno. Los pacientes reciben vacunas antialérgicas que contienen cantidades pequeñas pero crecientes de las sustancias problemáticas, maleza o polen de árboles, por lo que el sistema inmunológico se acostumbra gradualmente a los alérgenos. Los investigadores han probado la inmunoterapia mediante inyección para las alergias a los alimentos, pero no es seguro que los pacientes desarrollen urticaria u otras reacciones preocupantes. Ahora, los científicos dirigidos por el Dr. Wesley Burks en Duke están probando cuidadosamente el enfoque inmunoterapéutico por vía oral en lugar de con aguja, y están comenzando a ver resultados prometedores. En un pequeño estudio publicado en The Journal of Allergy and Clinical Immunology en enero, Burks y la Dra. Stacie Jones del Arkansas Children's Hospital informaron que la inmunoterapia ayudó a los niños con alergias al huevo a controlar sus reacciones alérgicas. Después de dos años de ingerir cantidades pequeñas pero crecientes de huevo en polvo, la mayoría de los niños podían comer el equivalente a dos huevos sin ninguna reacción adversa. Los niños de un estudio similar, publicado este mes en la revista Allergy, también desarrollaron tolerancia a los huevos, aunque ese efecto desapareció después de que dejaron de comer el polvo.

Burks está utilizando el mismo enfoque con el maní, dando a los niños alérgicos al maní cantidades cada vez mayores de una harina especial con pequeñas cantidades de proteínas de maní. La primera dosis es el equivalente a aproximadamente 1/1000 de un maní lentamente, los niños han estado trabajando hasta un maní al día. Al principio del ensayo, el participante Noah Schaffer, de 7 años, vomitó después de comer solo 25 miligramos de proteína de maní, equivalente a aproximadamente 1/12 de un maní. Pero en un desafío de comida en mayo pasado, comió el equivalente a 13 cacahuetes sin ninguna mala reacción. Burks dice que los resultados no significan que Noah ahora pueda permitirse saborear una barra de Snickers y está lejos de ella. Pero su nueva tolerancia podría protegerlo si accidentalmente muerde uno. Su madre, Robyn Smith, dice que ya no le preocupa que suceda algo terrible. "Ese miedo se ha eliminado por completo", dice.

La harina de maní de Burks es un precursor de lo que los investigadores esperan que algún día sea una vacuna de maní. Juntos, Burks y Sampson han desarrollado una sustancia que se parece a un maní pero que contiene proteínas diseñadas para ser menos potentes y, por lo tanto, menos propensas a desencadenar una respuesta alérgica en los pacientes. Hasta ahora, el compuesto se ha probado con éxito en ratones. "Si funciona en las personas", dice Sampson, "esperamos apagar la respuesta alérgica".

Todavía existen muchos misterios sobre cómo comienzan las alergias y por qué a veces se detienen. Los investigadores saben que los bebés con alergias al huevo o la leche y la erupción persistente conocida como eccema son más propensos a otros trastornos alérgicos en el futuro. Tomemos a Emily Godwin. Ninguno de sus padres tiene alergias alimentarias, pero a los 3 meses, Emily desarrolló eccema. Cinco meses después, los médicos diagnosticaron alergias alimentarias. Hoy, a los 6 años, no puede comer huevos, trigo, nueces y uvas. Pero la pequeña Emily ha tenido una victoria: recientemente superó una alergia a la leche. De hecho, muchos niños superan las alergias a la leche y al huevo de forma natural y no son otro misterio que los médicos no comprenden. Los investigadores de Mount Sinai y otros cuatro sitios financiados por CoFAR ahora están reclutando a 400 bebés que tienen alergias a la leche o al huevo. Los bebés serán monitoreados durante cinco años para ver cuántos desarrollan alergias al maní y cuántos superan sus alergias a la leche o al huevo. El objetivo: comprender mejor a nivel molecular qué desencadena las alergias y qué las hace desaparecer. En última instancia, ese conocimiento podría conducir a tratamientos.

El santo grial sería detener el desarrollo de alergias en primer lugar. El profesor Gideon Lack, del King's College London, ha estudiado la incidencia de alergias en todo el mundo y ha descubierto una paradoja intrigante: los países que han aconsejado evitar el maní en la primera infancia, como Estados Unidos, han experimentado el mayor aumento en las alergias al maní. En algunos países asiáticos y africanos, por otro lado, donde los niños comen una variedad de productos de maní desde una edad muy temprana, las alergias al maní son mucho menos comunes.

Ahora Lack ha inscrito a más de 200 bebés con eccema o alergias al huevo y mdash pero no se conoce alergia al maní y mdash en un ensayo innovador. Le dará a la mitad de los bebés un bocadillo que contenga maní, la otra mitad evitará el maní. Luego los seguirá a todos hasta los 5 años para ver si ha detenido una alergia al maní antes de que se apodere. "Vamos a tratar de intervenir durante una pequeña ventana de oportunidad inmunológica en el primer año de vida", dice Lack. Si funciona con maní, también podría aplicarse a otros alimentos. Sin embargo, Lack no se atreve a hacer predicciones y advierte que nadie sabe todavía qué método y qué método, el despojo o la exposición, resultará ser el mejor camino a seguir. "No quiero dar la impresión de que alimentar con maní es una forma segura de prevenir la alergia al maní, porque realmente no lo sabemos", dice. Si los padres intentan introducir los cacahuetes temprano en casa, "podría ser peligroso". Sin embargo, si el estudio tiene éxito, podría dar lugar a un cambio radical en los consejos médicos.

Por ahora, los padres deben ser hipervigilantes. "Siempre caminan sobre cáscaras de huevo", dice la representante Nita Lowey, autora de la ley federal de etiquetado. Las etiquetas y mdash, que requieren que los ingredientes se describan claramente para los consumidores en lugar de los científicos ("leche", no "caseína") y mdash, comparten la ayuda, y grupos como Food Allergy & amp Anaphylaxis Network (FAAN) los aplauden. Pero FAAN, un grupo de defensa sin fines de lucro, todavía se preocupa por las amenazas ocultas. Las escuelas a veces usan frascos viejos de mantequilla de maní para almacenar crayones. Ciertos tipos de pintura contienen huevo. Y aunque la etiqueta de las palomitas de maíz para microondas puede indicar que contienen leche, huevo y pescado, un niño alérgico que no revise cuidadosamente la lista podría estar en riesgo.

En casa, mamá y papá pueden controlar lo que comen sus hijos. El desafío es mantenerlos a salvo afuera. Anne Bullard, directora de Gwynn Valley Camp en Brevard, Carolina del Norte, recuerda los días sin preocupaciones del pasado. "Hace veinte años, se ponía mantequilla de maní en el comedor para todos", dice. "Ya no." Hoy en día, aunque solo el 1 por ciento de los 1.050 niños que asisten al campamento tienen alergias a los alimentos, el campamento no usa productos de nueces en su comedor. En las noches de macarrones con queso, hay opciones sin lácteos disponibles para los campistas que no pueden comer productos lácteos.

Las escuelas varían en las adaptaciones que realizan. Julie Forrest, de Waldwick, Nueva Jersey, transfirió a su hijo de 7 años, que tiene alergia al maní y a las nueces de árbol, fuera de una escuela donde dice que el director le dijo que no se podía garantizar su seguridad. Un estudio publicado este mes encontró que si bien dos tercios de las escuelas encuestadas tenían planes de emergencia para alergias, la mayoría de las políticas "faltaban componentes esenciales" y cosas tan básicas como tener contactos de emergencia e historiales de salud de los estudiantes en el archivo. Y las escuelas no son las únicas que son laxas. Algunas cadenas de restaurantes tratan de evitar los productos a base de frutos secos y mdashBurger King lleva solo un pastel ocasional con frutos secos, que llega en una caja sellada, pero otros toman menos precauciones. Otro estudio, publicado en julio, encontró que incluso los padres de niños con alergias ignoraban cada vez más las etiquetas que "pueden contener" el 75 por ciento de los padres dijeron que les prestaron atención en los supermercados, en comparación con el 85 por ciento en 2003. El hecho de que las advertencias sean tan común puede haber creado un nuevo problema y mdash con tantos alimentos etiquetados, es difícil saber cuál podría ser realmente peligroso. "De repente, dice, 'Fabricado con equipo que se usa para maní' y hellip. ¿Quién sabe lo que eso significa?" dice Mike Lade de Houston, cuyo hijo Andrew, de 7 años, no puede comer cacahuetes. "Necesitamos un estándar uniforme para todas estas 40 variaciones imprecisas de 'tal vez sí, tal vez no'".

No obstante, otros están haciendo grandes esfuerzos para protegerse de las reacciones alérgicas. El dieciocho por ciento de las escuelas ahora prohíben los cacahuates por completo, en comparación con el 13 por ciento en 2005. En Mercer Elementary, donde Caleigh Leiken y otros 11 estudiantes tienen alergias alimentarias graves, los maestros y conductores de autobuses han sido capacitados para usar un EpiPen, y los maestros explican las alergias a todos sus estudiantes, no solo los que los padecen. En Connecticut, esa es la ley y las pautas estatales para las escuelas requieren que los maestros eduquen a los niños sobre las alergias, para que no hostiguen a los compañeros de clase que no pueden disfrutar, por ejemplo, de sándwiches de queso a la parrilla. Massachusetts, Vermont y Tennessee también tienen pautas de alergia en todo el estado para las escuelas, y este año Nueva York y Nueva Jersey comenzaron a formular las suyas propias. La legislación federal propuesta llevaría las cosas aún más lejos, otorgando a las escuelas hasta $ 50,000 cada una para implementar voluntariamente pautas uniformes para que cuando los niños se gradúen de una escuela o crucen las fronteras estatales, los padres no tengan que comenzar el proceso educativo de nuevo.

A medida que aumenta la conciencia, algunas personas se preguntan: ¿se exageran las alergias alimentarias? El número de niños con alergias es considerable, pero menos del 1 por ciento de los niños menores de 5 años padecen alergias al maní y las reacciones graves matan entre 100 y 200 personas al año. Los padres y madres condicionados por pediatras demasiado cautelosos que les han dicho que mantengan a sus hijos pequeños alejados de las nueces y los huevos, pueden entrar en pánico innecesariamente. No todo sarpullido o dolor de estómago después del almuerzo es una alergia. Si es intolerante a la lactosa, por ejemplo, su cuerpo no puede digerir la lactosa, el azúcar principal que se encuentra en la leche, y puede sentir calambres o gases. Si es alérgico a la leche, por otro lado, su sistema inmunológico ve las proteínas de la leche como peligrosas y se rebela contra ellas. Los alergólogos dicen que a un buen número de niños se les dice que eviten los alimentos a los que no son alérgicos."Los estudios han demostrado que hasta el 25 por ciento de los padres piensan que sus hijos pueden tener alergia a los alimentos", dice el Dr. David Fleischer, del Centro Nacional de Investigación y Medicina Judía en Denver, "pero solo se ha confirmado en alrededor del 8 por ciento. "

Un diagnóstico preciso requiere tiempo, habilidad y paciencia. Las pruebas cutáneas para detectar alergias son extremadamente sensibles, lo que significa que sobrepredican la cantidad de personas que tendrían una reacción alrededor del 60 por ciento de las veces. Los análisis de sangre, combinados con un historial de síntomas cuidadosamente documentado, son más útiles, ya que permiten a los médicos hacer predicciones sobre el riesgo de alergias de un niño en función de la cantidad de anticuerpos contra un alérgeno alimentario específico que aparecen en su sangre. Sin embargo, la única forma de diagnosticar una alergia con certeza es mediante un desafío alimentario: administre a un paciente cantidades pequeñas y crecientes del huevo, trigo o mariscos sospechosos bajo la atenta mirada de un médico y luego controle las reacciones. Conocer una forma u otra puede aliviar la carga de padres e hijos por igual. "Si no necesita evitar una comida", dice Fleischer, "es un gran alivio para la familia que sus vidas puedan volver a la normalidad".

Lo normal podría algún día ser una realidad para los niños alérgicos si la ciencia resulta. El año pasado, los investigadores de National Jewish anunciaron que habían identificado un gen que protege a los ratones contra el desarrollo de reacciones cutáneas alérgicas graves. En Mount Sinai, los investigadores han bloqueado la respuesta alérgica en ratones durante seis meses y una cuarta parte de su vida útil con una preparación a base de hierbas, ahora quieren probarla en humanos. Un día, predice Sampson, podría ser posible examinar los genes de un niño, determinar si está en riesgo y luego intervenir antes de que comience la picazón y las sibilancias.

Pero eso es un pastel en el cielo por ahora. Las esperanzas de Bryan Bunning son mucho menos grandes. Solo quiere superar su alergia al huevo para finalmente poder disfrutar de "cualquier cosa dulce" que pueda encontrar. En lo alto de su lista: pastel de cumpleaños. Tener su pastel y comérselo también & mdasha merecía una recompensa.


Miedo y alergias en el comedor

Es la 1 p.m. en la escuela primaria Mercer en Shaker Heights, Ohio, y la clase de kindergarten de Lena Paskewitz está llena del alegre zumbido de los niños preparándose para su parte favorita del día: el almuerzo. Caleigh Leiken, de 6 años, está cargando una bolsa rosa de Hello Kitty que su mamá ha empacado con golosinas: yogur de fresa, queso en tiras, algunas verduras y una galleta. Pero falta un elemento básico de la infancia: mdasha PB y ampJ. A Caleigh le diagnosticaron alergia al maní y a las nueces de árbol cuando tenía solo 7 meses. Las nueces son un no-no en su mesa en el comedor Mercer. Sus amigos sin alergias pueden sentarse allí, pero solo si sus almuerzos han sido almacenados en un recipiente especial y el maestro los ha inspeccionado cuidadosamente. El hogar también es una zona libre de nueces para Caleigh. Cuando vaya a pedir dulces esta semana, su dulce será más aterrador que cualquier disfraz, no podrá comer nada por temor a que esté contaminado con residuos de maní. Para la madre de Caleigh, Erika Friedman & mdash, cuyos otros dos niños también tienen alergias, la comida puede parecer un enemigo. "Planeamos todo", dice Friedman. "Es nuestro trabajo y, en realidad, el trabajo de todos es mantenerlos a salvo".

Hubo un momento en que las alergias alimentarias preocupaban poco a la comunidad médica. Hoy en día, unos 11 millones de estadounidenses las padecen, y muchos científicos están de acuerdo en que las cifras están aumentando. Lo más significativo es que las alergias al maní y mdasham, entre 1997 y 2002, se duplicaron entre 1997 y 2002 en niños menores de 5 años. "Claramente, el número ha aumentado en la población más joven", dice el Dr. Hugh Sampson, pionero de las alergias alimentarias en la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York ". Sospechamos que [en el futuro], las cifras en general van a aumentar ". Los alergólogos dicen que ahora están viendo más niños con alergias múltiples que nunca, no solo a los alimentos básicos de la década de 1950 como la leche y el trigo, sino también a los alimentos globales que hemos adoptado desde entonces, como el sésamo y el kiwi. Y las alergias que muchos niños superan con la edad, como las de los huevos, parecen durar más que en el pasado.

Los padres de niños muy pequeños ahora se preocupan por la introducción de cada nuevo alimento, en alerta ante los primeros signos de problemas, como erupciones, diarrea y vómitos. Las muertes son raras, pero la garganta de los niños más sensibles puede hincharse y cerrarse por completo si se exponen a los alimentos inadecuados. Incluso si su hijo en edad escolar no tiene alergias, aún debe preocuparse por desencadenar inadvertidamente una reacción alérgica en uno de los amigos o compañeros de clase de su hijo. Los pasteles de cumpleaños sin lácteos son de rigor en estos días, al igual que las fiestas de Halloween sin maní.

Pero, ¿por qué parecen estar aumentando las alergias? Una de las teorías más intrigantes, apodada la "hipótesis de la higiene", es que todos nos hemos vuelto demasiado limpios. El sistema inmunológico está diseñado para combatir invasores extranjeros peligrosos como parásitos, virus e infecciones. Pero el agua limpia, los antibióticos y las vacunas han eliminado algunos de nuestros desafíos más tóxicos. Investigaciones intrigantes incluso postulan que los niños nacidos por cesárea, que han aumentado un 40 por ciento en la última década, podrían tener un mayor riesgo de alergias, tal vez porque nunca estuvieron expuestos a bacterias saludables en los canales de parto de sus madres. Sin adversarios acérrimos, dice la teoría, el sistema inmunológico comienza a luchar contra los inocuos & mdashegg o el trigo & mdashin en su lugar.

Casi todo el mundo, al parecer, ha tenido que adaptarse al aumento de las alergias alimentarias. Los niños afectados llevan EpiPens, dispositivos en forma de jeringa cargados con epinefrina, en caso de reacciones graves. Muchas escuelas, como la primaria Mercer, mantienen "zonas libres de maní", donde los estudiantes alérgicos pueden comer con seguridad. Un número creciente de estados está estableciendo pautas sobre alergias. Los fabricantes, gracias a una ley federal implementada el año pasado, ahora enumeran los ocho alérgenos más comunes (desde la leche hasta el pescado) en las etiquetas de sus alimentos. Y muchas aerolíneas ofrecen a sus pasajeros galletas saladas en lugar de maní.

Si bien los científicos tienen un conocimiento básico de cómo funcionan las alergias, aún pueden quedar perplejos por el sistema inmunológico, que es demasiado complejo para someterse fácilmente a su control. No existen curas para las alergias alimentarias y tratamientos sinceros para algunos de los síntomas y mdas y lo mejor que pueden hacer los padres y los niños ahora es evitar a los culpables. Sin embargo, en los últimos años, los investigadores han comenzado a realizar avances interesantes. Están estudiando un enfoque radical: introducir los ingredientes ofensivos temprano para ver si pueden tratar, curar o incluso prevenir el desarrollo de alergias alimentarias. En un estudio, a los niños alérgicos al maní se les da pequeñas cantidades de harina de maní para ver si pueden desarrollar tolerancia. En otro, financiado por el Consortium of Food Allergy Research (coFAR), una iniciativa de cinco años de $ 17 millones lanzada en 2005 por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, los investigadores darán a los adultos alérgicos al maní pequeñas dosis de una proteína de maní modificada para evitar reacciones y posiblemente eliminar el problema. En última instancia, la idea es tener una vacuna contra la alergia al maní. Para Sampson, que está trabajando en ello, la búsqueda de una solución es más urgente que nunca. "Estamos desesperados", dice.

Es difícil imaginar cómo las alegrías de la infancia y el sándwich de mantequilla de maní mdasha, una galleta caliente con chispas de chocolate, un vaso de leche fría y mdash pueden enviar a un cuerpo diminuto al modo de batalla. Cómo un solo mordisco puede hacer que la garganta pique, los labios se hinchen, el estómago se apriete de dolor. Cómo un sistema inmunológico, exquisitamente diseñado para protegernos contra bacterias y virus, puede percibir los nutrientes saludables como enemigos del estado. Bryan Bunning, de 13 años, y su hermano, Daniel, de 11, de Lake Forest, Illinois, saben cómo es. Bryan tenía 6 meses cuando su cuerpo se rebeló contra un sorbo de fórmula a base de leche. "Sus labios estallaron y sus ojos volvieron a su cabeza", dice su madre, Denise. Los niños comparten una lista de alimentos verboten entre ellos: huevos, nueces de árbol (incluidos anacardos, nueces, almendras, avellanas), leche y mariscos. En marzo, a Daniel le diagnosticaron un trastorno del esófago relacionado con una alergia que lo dejó capaz de comer solo manzanas y tocino. Ahora obtiene la mayoría de sus nutrientes a través de un tubo de alimentación. "Es muy difícil ir a fiestas. Ves a todos tus amigos comer lo que dicen que son alimentos increíbles, como un pastel de helado", dice Daniel. "Ellos dicen, 'Daniel, es realmente bueno'. Yo digo: 'No puedo, tengo alergias alimentarias' ".

Nadie sabe con precisión qué causa las alergias alimentarias. Una combinación de genes y alergias que se dan en las familias y el medio y el entorno claramente juegan un papel. La cascada de eventos comienza cuando una persona propensa a las alergias se encuentra con una sustancia como el polen o el maní. El cuerpo lo ve como un problema y lanza la fase uno de su ofensiva: la producción de anticuerpos llamados IgE (inmunoglobulina E). Estas moléculas se adhieren a los "mastocitos", que recubren los pulmones, los intestinos, la piel, la boca, la nariz y los senos nasales. La próxima vez que la persona se encuentre con el polen o el maní, los mastocitos están preparados para la guerra, enviando sustancias químicas poderosas, como la histamina, que provocan esos desagradables síntomas alérgicos y sibilancias, calambres estomacales, picazón, congestión, hinchazón y urticaria. En raras ocasiones, cuando la respuesta a un alérgeno es repentina y grave, las vías respiratorias pueden cerrarse por completo y la presión arterial puede caer en picado, lo que lleva a la anafilaxia. Sin un tratamiento inmediato con epinefrina, una hormona que abre las vías respiratorias y aumenta la función cardíaca, el shock anafiláctico puede matar.

Una nueva y fascinante investigación sobre la causa de las alergias da crédito a la hipótesis de la higiene. Los estudios han demostrado que los niños que crecen en granjas, donde están en contacto constante con la tierra y los animales, tienen menos probabilidades de desarrollar alergias. La investigación canadiense publicada a principios de este mes también sugiere que tienen menos riesgo de asma. En Duke, los científicos han examinado el fenómeno a nivel molecular comparando el sistema inmunológico de roedores silvestres, plagados de parásitos e infectados con sus primos más limpios criados en laboratorio. En una configuración destinada a simular una respuesta alérgica, los investigadores colocaron las células inmunes de los animales en una placa de Petri, luego las desafiaron con una proteína vegetal y un estímulo conocido del sistema inmunológico mdasha para ver cómo reaccionaban las células. El año pasado publicaron sus hallazgos: los roedores de laboratorio tenían una respuesta inmune mucho más alta que sus parientes silvestres. Sus sistemas inmunológicos estaban trabajando horas extras. Y los animales salvajes, que no se inmutaron por el estímulo, mostraron niveles más altos de anticuerpos en su sangre, lo que sugiere que ya habían luchado contra enemigos mucho mayores y no podían ser molestados por las cosas pequeñas. "Creemos que los salvajes probablemente no padecerían alergia", dice el investigador principal William Parker. "Simplemente no tienen tiempo para meterse con un grano de polen cuando están luchando contra un horrible gusano parásito del hígado". Los parásitos, dice Parker, en última instancia podrían ayudar a los científicos a encontrar una cura. Los estudios han demostrado que los pacientes con síndrome del intestino irritable, un trastorno digestivo e inmunológico, pueden mejorar si están expuestos a un parásito del cerdo, el tricocéfalo porcino. Parker está ansioso por ver si una exposición similar y controlada puede "estimular el sistema inmunológico de una buena manera" en los niños alérgicos. Nadie ha hecho la investigación & mdashyet & mdash, pero en teoría, dice, es "muy prometedor".

Arreglar el sistema inmunológico, para que aprenda a distinguir lo bueno de lo malo sin errores el 100 por ciento de las veces, es el sueño de todo inmunólogo. Desafortunadamente, los investigadores aún no saben lo suficiente para hacer realidad ese sueño. Pero, ¿qué pasaría si el sistema pudiera desensibilizarse, de modo que los niños se volvieran más tolerantes a los mismos alimentos a los que son alérgicos? El enfoque, llamado inmunoterapia, ya es una práctica estándar para las alergias estacionales como la fiebre del heno. Los pacientes reciben vacunas antialérgicas que contienen cantidades pequeñas pero crecientes de las sustancias problemáticas, maleza o polen de árboles, por lo que el sistema inmunológico se acostumbra gradualmente a los alérgenos. Los investigadores han probado la inmunoterapia mediante inyección para las alergias a los alimentos, pero no es seguro que los pacientes desarrollen urticaria u otras reacciones preocupantes. Ahora, los científicos dirigidos por el Dr. Wesley Burks en Duke están probando cuidadosamente el enfoque inmunoterapéutico por vía oral en lugar de con aguja, y están comenzando a ver resultados prometedores. En un pequeño estudio publicado en The Journal of Allergy and Clinical Immunology en enero, Burks y la Dra. Stacie Jones del Arkansas Children's Hospital informaron que la inmunoterapia ayudó a los niños con alergias al huevo a controlar sus reacciones alérgicas. Después de dos años de ingerir cantidades pequeñas pero crecientes de huevo en polvo, la mayoría de los niños podían comer el equivalente a dos huevos sin ninguna reacción adversa. Los niños de un estudio similar, publicado este mes en la revista Allergy, también desarrollaron tolerancia a los huevos, aunque ese efecto desapareció después de que dejaron de comer el polvo.

Burks está utilizando el mismo enfoque con el maní, dando a los niños alérgicos al maní cantidades cada vez mayores de una harina especial con pequeñas cantidades de proteínas de maní. La primera dosis es el equivalente a aproximadamente 1/1000 de un maní lentamente, los niños han estado trabajando hasta un maní al día. Al principio del ensayo, el participante Noah Schaffer, de 7 años, vomitó después de comer solo 25 miligramos de proteína de maní, equivalente a aproximadamente 1/12 de un maní. Pero en un desafío de comida en mayo pasado, comió el equivalente a 13 cacahuetes sin ninguna mala reacción. Burks dice que los resultados no significan que Noah ahora pueda permitirse saborear una barra de Snickers y está lejos de ella. Pero su nueva tolerancia podría protegerlo si accidentalmente muerde uno. Su madre, Robyn Smith, dice que ya no le preocupa que suceda algo terrible. "Ese miedo se ha eliminado por completo", dice.

La harina de maní de Burks es un precursor de lo que los investigadores esperan que algún día sea una vacuna de maní. Juntos, Burks y Sampson han desarrollado una sustancia que se parece a un maní pero que contiene proteínas diseñadas para ser menos potentes y, por lo tanto, menos propensas a desencadenar una respuesta alérgica en los pacientes. Hasta ahora, el compuesto se ha probado con éxito en ratones. "Si funciona en las personas", dice Sampson, "esperamos apagar la respuesta alérgica".

Todavía existen muchos misterios sobre cómo comienzan las alergias y por qué a veces se detienen. Los investigadores saben que los bebés con alergias al huevo o la leche y la erupción persistente conocida como eccema son más propensos a otros trastornos alérgicos en el futuro. Tomemos a Emily Godwin. Ninguno de sus padres tiene alergias alimentarias, pero a los 3 meses, Emily desarrolló eccema. Cinco meses después, los médicos diagnosticaron alergias alimentarias. Hoy, a los 6 años, no puede comer huevos, trigo, nueces y uvas. Pero la pequeña Emily ha tenido una victoria: recientemente superó una alergia a la leche. De hecho, muchos niños superan las alergias a la leche y al huevo de forma natural y no son otro misterio que los médicos no comprenden. Los investigadores de Mount Sinai y otros cuatro sitios financiados por CoFAR ahora están reclutando a 400 bebés que tienen alergias a la leche o al huevo. Los bebés serán monitoreados durante cinco años para ver cuántos desarrollan alergias al maní y cuántos superan sus alergias a la leche o al huevo. El objetivo: comprender mejor a nivel molecular qué desencadena las alergias y qué las hace desaparecer. En última instancia, ese conocimiento podría conducir a tratamientos.

El santo grial sería detener el desarrollo de alergias en primer lugar. El profesor Gideon Lack, del King's College London, ha estudiado la incidencia de alergias en todo el mundo y ha descubierto una paradoja intrigante: los países que han aconsejado evitar el maní en la primera infancia, como Estados Unidos, han experimentado el mayor aumento en las alergias al maní. En algunos países asiáticos y africanos, por otro lado, donde los niños comen una variedad de productos de maní desde una edad muy temprana, las alergias al maní son mucho menos comunes.

Ahora Lack ha inscrito a más de 200 bebés con eccema o alergias al huevo y mdash pero no se conoce alergia al maní y mdash en un ensayo innovador. Le dará a la mitad de los bebés un bocadillo que contenga maní, la otra mitad evitará el maní. Luego los seguirá a todos hasta los 5 años para ver si ha detenido una alergia al maní antes de que se apodere. "Vamos a tratar de intervenir durante una pequeña ventana de oportunidad inmunológica en el primer año de vida", dice Lack. Si funciona con maní, también podría aplicarse a otros alimentos. Sin embargo, Lack no se atreve a hacer predicciones y advierte que nadie sabe todavía qué método y qué método, el despojo o la exposición, resultará ser el mejor camino a seguir. "No quiero dar la impresión de que alimentar con maní es una forma segura de prevenir la alergia al maní, porque realmente no lo sabemos", dice. Si los padres intentan introducir los cacahuetes temprano en casa, "podría ser peligroso". Sin embargo, si el estudio tiene éxito, podría dar lugar a un cambio radical en los consejos médicos.

Por ahora, los padres deben ser hipervigilantes. "Siempre caminan sobre cáscaras de huevo", dice la representante Nita Lowey, autora de la ley federal de etiquetado. Las etiquetas y mdash, que requieren que los ingredientes se describan claramente para los consumidores en lugar de los científicos ("leche", no "caseína") y mdash, comparten la ayuda, y grupos como Food Allergy & amp Anaphylaxis Network (FAAN) los aplauden. Pero FAAN, un grupo de defensa sin fines de lucro, todavía se preocupa por las amenazas ocultas. Las escuelas a veces usan frascos viejos de mantequilla de maní para almacenar crayones. Ciertos tipos de pintura contienen huevo. Y aunque la etiqueta de las palomitas de maíz para microondas puede indicar que contienen leche, huevo y pescado, un niño alérgico que no revise cuidadosamente la lista podría estar en riesgo.

En casa, mamá y papá pueden controlar lo que comen sus hijos. El desafío es mantenerlos a salvo afuera. Anne Bullard, directora de Gwynn Valley Camp en Brevard, Carolina del Norte, recuerda los días sin preocupaciones del pasado. "Hace veinte años, se ponía mantequilla de maní en el comedor para todos", dice. "Ya no." Hoy en día, aunque solo el 1 por ciento de los 1.050 niños que asisten al campamento tienen alergias a los alimentos, el campamento no usa productos de nueces en su comedor. En las noches de macarrones con queso, hay opciones sin lácteos disponibles para los campistas que no pueden comer productos lácteos.

Las escuelas varían en las adaptaciones que realizan. Julie Forrest, de Waldwick, Nueva Jersey, transfirió a su hijo de 7 años, que tiene alergia al maní y a las nueces de árbol, fuera de una escuela donde dice que el director le dijo que no se podía garantizar su seguridad. Un estudio publicado este mes encontró que si bien dos tercios de las escuelas encuestadas tenían planes de emergencia para alergias, la mayoría de las políticas "faltaban componentes esenciales" y cosas tan básicas como tener contactos de emergencia e historiales de salud de los estudiantes en el archivo. Y las escuelas no son las únicas que son laxas. Algunas cadenas de restaurantes tratan de evitar los productos a base de frutos secos y mdashBurger King lleva solo un pastel ocasional con frutos secos, que llega en una caja sellada, pero otros toman menos precauciones. Otro estudio, publicado en julio, encontró que incluso los padres de niños con alergias ignoraban cada vez más las etiquetas que "pueden contener" el 75 por ciento de los padres dijeron que les prestaron atención en los supermercados, en comparación con el 85 por ciento en 2003. El hecho de que las advertencias sean tan común puede haber creado un nuevo problema y mdash con tantos alimentos etiquetados, es difícil saber cuál podría ser realmente peligroso. "De repente, dice, 'Fabricado con equipo que se usa para maní' y hellip. ¿Quién sabe lo que eso significa?" dice Mike Lade de Houston, cuyo hijo Andrew, de 7 años, no puede comer cacahuetes."Necesitamos un estándar uniforme para todas estas 40 variaciones imprecisas de 'tal vez sí, tal vez no'".

No obstante, otros están haciendo grandes esfuerzos para protegerse de las reacciones alérgicas. El dieciocho por ciento de las escuelas ahora prohíben los cacahuates por completo, en comparación con el 13 por ciento en 2005. En Mercer Elementary, donde Caleigh Leiken y otros 11 estudiantes tienen alergias alimentarias graves, los maestros y conductores de autobuses han sido capacitados para usar un EpiPen, y los maestros explican las alergias a todos sus estudiantes, no solo los que los padecen. En Connecticut, esa es la ley y las pautas estatales para las escuelas requieren que los maestros eduquen a los niños sobre las alergias, para que no hostiguen a los compañeros de clase que no pueden disfrutar, por ejemplo, de sándwiches de queso a la parrilla. Massachusetts, Vermont y Tennessee también tienen pautas de alergia en todo el estado para las escuelas, y este año Nueva York y Nueva Jersey comenzaron a formular las suyas propias. La legislación federal propuesta llevaría las cosas aún más lejos, otorgando a las escuelas hasta $ 50,000 cada una para implementar voluntariamente pautas uniformes para que cuando los niños se gradúen de una escuela o crucen las fronteras estatales, los padres no tengan que comenzar el proceso educativo de nuevo.

A medida que aumenta la conciencia, algunas personas se preguntan: ¿se exageran las alergias alimentarias? El número de niños con alergias es considerable, pero menos del 1 por ciento de los niños menores de 5 años padecen alergias al maní y las reacciones graves matan entre 100 y 200 personas al año. Los padres y madres condicionados por pediatras demasiado cautelosos que les han dicho que mantengan a sus hijos pequeños alejados de las nueces y los huevos, pueden entrar en pánico innecesariamente. No todo sarpullido o dolor de estómago después del almuerzo es una alergia. Si es intolerante a la lactosa, por ejemplo, su cuerpo no puede digerir la lactosa, el azúcar principal que se encuentra en la leche, y puede sentir calambres o gases. Si es alérgico a la leche, por otro lado, su sistema inmunológico ve las proteínas de la leche como peligrosas y se rebela contra ellas. Los alergólogos dicen que a un buen número de niños se les dice que eviten los alimentos a los que no son alérgicos. "Los estudios han demostrado que hasta el 25 por ciento de los padres piensan que sus hijos pueden tener alergia a los alimentos", dice el Dr. David Fleischer, del Centro Nacional de Investigación y Medicina Judía en Denver, "pero solo se ha confirmado en alrededor del 8 por ciento. "

Un diagnóstico preciso requiere tiempo, habilidad y paciencia. Las pruebas cutáneas para detectar alergias son extremadamente sensibles, lo que significa que sobrepredican la cantidad de personas que tendrían una reacción alrededor del 60 por ciento de las veces. Los análisis de sangre, combinados con un historial de síntomas cuidadosamente documentado, son más útiles, ya que permiten a los médicos hacer predicciones sobre el riesgo de alergias de un niño en función de la cantidad de anticuerpos contra un alérgeno alimentario específico que aparecen en su sangre. Sin embargo, la única forma de diagnosticar una alergia con certeza es mediante un desafío alimentario: administre a un paciente cantidades pequeñas y crecientes del huevo, trigo o mariscos sospechosos bajo la atenta mirada de un médico y luego controle las reacciones. Conocer una forma u otra puede aliviar la carga de padres e hijos por igual. "Si no necesita evitar una comida", dice Fleischer, "es un gran alivio para la familia que sus vidas puedan volver a la normalidad".

Lo normal podría algún día ser una realidad para los niños alérgicos si la ciencia resulta. El año pasado, los investigadores de National Jewish anunciaron que habían identificado un gen que protege a los ratones contra el desarrollo de reacciones cutáneas alérgicas graves. En Mount Sinai, los investigadores han bloqueado la respuesta alérgica en ratones durante seis meses y una cuarta parte de su vida útil con una preparación a base de hierbas, ahora quieren probarla en humanos. Un día, predice Sampson, podría ser posible examinar los genes de un niño, determinar si está en riesgo y luego intervenir antes de que comience la picazón y las sibilancias.

Pero eso es un pastel en el cielo por ahora. Las esperanzas de Bryan Bunning son mucho menos grandes. Solo quiere superar su alergia al huevo para finalmente poder disfrutar de "cualquier cosa dulce" que pueda encontrar. En lo alto de su lista: pastel de cumpleaños. Tener su pastel y comérselo también & mdasha merecía una recompensa.


Miedo y alergias en el comedor

Es la 1 p.m. en la escuela primaria Mercer en Shaker Heights, Ohio, y la clase de kindergarten de Lena Paskewitz está llena del alegre zumbido de los niños preparándose para su parte favorita del día: el almuerzo. Caleigh Leiken, de 6 años, está cargando una bolsa rosa de Hello Kitty que su mamá ha empacado con golosinas: yogur de fresa, queso en tiras, algunas verduras y una galleta. Pero falta un elemento básico de la infancia: mdasha PB y ampJ. A Caleigh le diagnosticaron alergia al maní y a las nueces de árbol cuando tenía solo 7 meses. Las nueces son un no-no en su mesa en el comedor Mercer. Sus amigos sin alergias pueden sentarse allí, pero solo si sus almuerzos han sido almacenados en un recipiente especial y el maestro los ha inspeccionado cuidadosamente. El hogar también es una zona libre de nueces para Caleigh. Cuando vaya a pedir dulces esta semana, su dulce será más aterrador que cualquier disfraz, no podrá comer nada por temor a que esté contaminado con residuos de maní. Para la madre de Caleigh, Erika Friedman & mdash, cuyos otros dos niños también tienen alergias, la comida puede parecer un enemigo. "Planeamos todo", dice Friedman. "Es nuestro trabajo y, en realidad, el trabajo de todos es mantenerlos a salvo".

Hubo un momento en que las alergias alimentarias preocupaban poco a la comunidad médica. Hoy en día, unos 11 millones de estadounidenses las padecen, y muchos científicos están de acuerdo en que las cifras están aumentando. Lo más significativo es que las alergias al maní y mdasham, entre 1997 y 2002, se duplicaron entre 1997 y 2002 en niños menores de 5 años. "Claramente, el número ha aumentado en la población más joven", dice el Dr. Hugh Sampson, pionero de las alergias alimentarias en la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York ". Sospechamos que [en el futuro], las cifras en general van a aumentar ". Los alergólogos dicen que ahora están viendo más niños con alergias múltiples que nunca, no solo a los alimentos básicos de la década de 1950 como la leche y el trigo, sino también a los alimentos globales que hemos adoptado desde entonces, como el sésamo y el kiwi. Y las alergias que muchos niños superan con la edad, como las de los huevos, parecen durar más que en el pasado.

Los padres de niños muy pequeños ahora se preocupan por la introducción de cada nuevo alimento, en alerta ante los primeros signos de problemas, como erupciones, diarrea y vómitos. Las muertes son raras, pero la garganta de los niños más sensibles puede hincharse y cerrarse por completo si se exponen a los alimentos inadecuados. Incluso si su hijo en edad escolar no tiene alergias, aún debe preocuparse por desencadenar inadvertidamente una reacción alérgica en uno de los amigos o compañeros de clase de su hijo. Los pasteles de cumpleaños sin lácteos son de rigor en estos días, al igual que las fiestas de Halloween sin maní.

Pero, ¿por qué parecen estar aumentando las alergias? Una de las teorías más intrigantes, apodada la "hipótesis de la higiene", es que todos nos hemos vuelto demasiado limpios. El sistema inmunológico está diseñado para combatir invasores extranjeros peligrosos como parásitos, virus e infecciones. Pero el agua limpia, los antibióticos y las vacunas han eliminado algunos de nuestros desafíos más tóxicos. Investigaciones intrigantes incluso postulan que los niños nacidos por cesárea, que han aumentado un 40 por ciento en la última década, podrían tener un mayor riesgo de alergias, tal vez porque nunca estuvieron expuestos a bacterias saludables en los canales de parto de sus madres. Sin adversarios acérrimos, dice la teoría, el sistema inmunológico comienza a luchar contra los inocuos & mdashegg o el trigo & mdashin en su lugar.

Casi todo el mundo, al parecer, ha tenido que adaptarse al aumento de las alergias alimentarias. Los niños afectados llevan EpiPens, dispositivos en forma de jeringa cargados con epinefrina, en caso de reacciones graves. Muchas escuelas, como la primaria Mercer, mantienen "zonas libres de maní", donde los estudiantes alérgicos pueden comer con seguridad. Un número creciente de estados está estableciendo pautas sobre alergias. Los fabricantes, gracias a una ley federal implementada el año pasado, ahora enumeran los ocho alérgenos más comunes (desde la leche hasta el pescado) en las etiquetas de sus alimentos. Y muchas aerolíneas ofrecen a sus pasajeros galletas saladas en lugar de maní.

Si bien los científicos tienen un conocimiento básico de cómo funcionan las alergias, aún pueden quedar perplejos por el sistema inmunológico, que es demasiado complejo para someterse fácilmente a su control. No existen curas para las alergias alimentarias y tratamientos sinceros para algunos de los síntomas y mdas y lo mejor que pueden hacer los padres y los niños ahora es evitar a los culpables. Sin embargo, en los últimos años, los investigadores han comenzado a realizar avances interesantes. Están estudiando un enfoque radical: introducir los ingredientes ofensivos temprano para ver si pueden tratar, curar o incluso prevenir el desarrollo de alergias alimentarias. En un estudio, a los niños alérgicos al maní se les da pequeñas cantidades de harina de maní para ver si pueden desarrollar tolerancia. En otro, financiado por el Consortium of Food Allergy Research (coFAR), una iniciativa de cinco años de $ 17 millones lanzada en 2005 por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, los investigadores darán a los adultos alérgicos al maní pequeñas dosis de una proteína de maní modificada para evitar reacciones y posiblemente eliminar el problema. En última instancia, la idea es tener una vacuna contra la alergia al maní. Para Sampson, que está trabajando en ello, la búsqueda de una solución es más urgente que nunca. "Estamos desesperados", dice.

Es difícil imaginar cómo las alegrías de la infancia y el sándwich de mantequilla de maní mdasha, una galleta caliente con chispas de chocolate, un vaso de leche fría y mdash pueden enviar a un cuerpo diminuto al modo de batalla. Cómo un solo mordisco puede hacer que la garganta pique, los labios se hinchen, el estómago se apriete de dolor. Cómo un sistema inmunológico, exquisitamente diseñado para protegernos contra bacterias y virus, puede percibir los nutrientes saludables como enemigos del estado. Bryan Bunning, de 13 años, y su hermano, Daniel, de 11, de Lake Forest, Illinois, saben cómo es. Bryan tenía 6 meses cuando su cuerpo se rebeló contra un sorbo de fórmula a base de leche. "Sus labios estallaron y sus ojos volvieron a su cabeza", dice su madre, Denise. Los niños comparten una lista de alimentos verboten entre ellos: huevos, nueces de árbol (incluidos anacardos, nueces, almendras, avellanas), leche y mariscos. En marzo, a Daniel le diagnosticaron un trastorno del esófago relacionado con una alergia que lo dejó capaz de comer solo manzanas y tocino. Ahora obtiene la mayoría de sus nutrientes a través de un tubo de alimentación. "Es muy difícil ir a fiestas. Ves a todos tus amigos comer lo que dicen que son alimentos increíbles, como un pastel de helado", dice Daniel. "Son como, 'Daniel, es realmente bueno'. Yo digo: 'No puedo, tengo alergias alimentarias' ".

Nadie sabe con precisión qué causa las alergias alimentarias. Una combinación de genes y alergias que se dan en las familias y el medio y el entorno claramente juegan un papel. La cascada de eventos comienza cuando una persona propensa a las alergias se encuentra con una sustancia como el polen o el maní. El cuerpo lo ve como un problema y lanza la fase uno de su ofensiva: la producción de anticuerpos llamados IgE (inmunoglobulina E). Estas moléculas se adhieren a los "mastocitos", que recubren los pulmones, los intestinos, la piel, la boca, la nariz y los senos nasales. La próxima vez que la persona se encuentre con el polen o el maní, los mastocitos están preparados para la guerra, enviando sustancias químicas poderosas, como la histamina, que provocan esos desagradables síntomas alérgicos y sibilancias, calambres estomacales, picazón, congestión, hinchazón y urticaria. En raras ocasiones, cuando la respuesta a un alérgeno es repentina y grave, las vías respiratorias pueden cerrarse por completo y la presión arterial puede caer en picado, lo que lleva a la anafilaxia. Sin un tratamiento inmediato con epinefrina, una hormona que abre las vías respiratorias y aumenta la función cardíaca, el shock anafiláctico puede matar.

Una nueva y fascinante investigación sobre la causa de las alergias da crédito a la hipótesis de la higiene. Los estudios han demostrado que los niños que crecen en granjas, donde están en contacto constante con la tierra y los animales, tienen menos probabilidades de desarrollar alergias. La investigación canadiense publicada a principios de este mes también sugiere que tienen menos riesgo de asma. En Duke, los científicos han examinado el fenómeno a nivel molecular comparando el sistema inmunológico de roedores silvestres, plagados de parásitos e infectados con sus primos más limpios criados en laboratorio. En una configuración destinada a simular una respuesta alérgica, los investigadores colocaron las células inmunes de los animales en una placa de Petri, luego las desafiaron con una proteína vegetal y un estímulo conocido del sistema inmunológico mdasha para ver cómo reaccionaban las células. El año pasado publicaron sus hallazgos: los roedores de laboratorio tenían una respuesta inmune mucho más alta que sus parientes silvestres. Sus sistemas inmunológicos estaban trabajando horas extras. Y los animales salvajes, que no se inmutaron por el estímulo, mostraron niveles más altos de anticuerpos en su sangre, lo que sugiere que ya habían luchado contra enemigos mucho mayores y no podían ser molestados por las cosas pequeñas. "Creemos que los salvajes probablemente no padecerían alergia", dice el investigador principal William Parker. "Simplemente no tienen tiempo para meterse con un grano de polen cuando están luchando contra un horrible gusano parásito del hígado". Los parásitos, dice Parker, en última instancia podrían ayudar a los científicos a encontrar una cura. Los estudios han demostrado que los pacientes con síndrome del intestino irritable, un trastorno digestivo e inmunológico, pueden mejorar si están expuestos a un parásito del cerdo, el tricocéfalo porcino. Parker está ansioso por ver si una exposición similar y controlada puede "estimular el sistema inmunológico de una buena manera" en los niños alérgicos. Nadie ha hecho la investigación & mdashyet & mdash, pero en teoría, dice, es "muy prometedor".

Arreglar el sistema inmunológico, para que aprenda a distinguir lo bueno de lo malo sin errores el 100 por ciento de las veces, es el sueño de todo inmunólogo. Desafortunadamente, los investigadores aún no saben lo suficiente para hacer realidad ese sueño. Pero, ¿qué pasaría si el sistema pudiera desensibilizarse, de modo que los niños se volvieran más tolerantes a los mismos alimentos a los que son alérgicos? El enfoque, llamado inmunoterapia, ya es una práctica estándar para las alergias estacionales como la fiebre del heno. Los pacientes reciben vacunas antialérgicas que contienen cantidades pequeñas pero crecientes de las sustancias problemáticas, maleza o polen de árboles, por lo que el sistema inmunológico se acostumbra gradualmente a los alérgenos. Los investigadores han probado la inmunoterapia mediante inyección para las alergias a los alimentos, pero no es seguro que los pacientes desarrollen urticaria u otras reacciones preocupantes. Ahora, los científicos dirigidos por el Dr. Wesley Burks en Duke están probando cuidadosamente el enfoque inmunoterapéutico por vía oral en lugar de con aguja, y están comenzando a ver resultados prometedores. En un pequeño estudio publicado en The Journal of Allergy and Clinical Immunology en enero, Burks y la Dra. Stacie Jones del Arkansas Children's Hospital informaron que la inmunoterapia ayudó a los niños con alergias al huevo a controlar sus reacciones alérgicas. Después de dos años de ingerir cantidades pequeñas pero crecientes de huevo en polvo, la mayoría de los niños podían comer el equivalente a dos huevos sin ninguna reacción adversa. Los niños de un estudio similar, publicado este mes en la revista Allergy, también desarrollaron tolerancia a los huevos, aunque ese efecto desapareció después de que dejaron de comer el polvo.

Burks está utilizando el mismo enfoque con el maní, dando a los niños alérgicos al maní cantidades cada vez mayores de una harina especial con pequeñas cantidades de proteínas de maní. La primera dosis es el equivalente a aproximadamente 1/1000 de un maní lentamente, los niños han estado trabajando hasta un maní al día. Al principio del ensayo, el participante Noah Schaffer, de 7 años, vomitó después de comer solo 25 miligramos de proteína de maní, equivalente a aproximadamente 1/12 de un maní. Pero en un desafío de comida en mayo pasado, comió el equivalente a 13 cacahuetes sin ninguna mala reacción. Burks dice que los resultados no significan que Noah ahora pueda permitirse saborear una barra de Snickers y está lejos de ella. Pero su nueva tolerancia podría protegerlo si accidentalmente muerde uno. Su madre, Robyn Smith, dice que ya no le preocupa que suceda algo terrible. "Ese miedo se ha eliminado por completo", dice.

La harina de maní de Burks es un precursor de lo que los investigadores esperan que algún día sea una vacuna de maní. Juntos, Burks y Sampson han desarrollado una sustancia que se parece a un maní pero que contiene proteínas diseñadas para ser menos potentes y, por lo tanto, menos propensas a desencadenar una respuesta alérgica en los pacientes. Hasta ahora, el compuesto se ha probado con éxito en ratones. "Si funciona en las personas", dice Sampson, "esperamos apagar la respuesta alérgica".

Todavía existen muchos misterios sobre cómo comienzan las alergias y por qué a veces se detienen. Los investigadores saben que los bebés con alergias al huevo o la leche y la erupción persistente conocida como eccema son más propensos a otros trastornos alérgicos en el futuro. Tomemos a Emily Godwin. Ninguno de sus padres tiene alergias alimentarias, pero a los 3 meses, Emily desarrolló eccema. Cinco meses después, los médicos diagnosticaron alergias alimentarias. Hoy, a los 6 años, no puede comer huevos, trigo, nueces y uvas. Pero la pequeña Emily ha tenido una victoria: recientemente superó una alergia a la leche. De hecho, muchos niños superan las alergias a la leche y al huevo de forma natural y no son otro misterio que los médicos no comprenden. Los investigadores de Mount Sinai y otros cuatro sitios financiados por CoFAR ahora están reclutando a 400 bebés que tienen alergias a la leche o al huevo. Los bebés serán monitoreados durante cinco años para ver cuántos desarrollan alergias al maní y cuántos superan sus alergias a la leche o al huevo. El objetivo: comprender mejor a nivel molecular qué desencadena las alergias y qué las hace desaparecer. En última instancia, ese conocimiento podría conducir a tratamientos.

El santo grial sería detener el desarrollo de alergias en primer lugar. El profesor Gideon Lack, del King's College London, ha estudiado la incidencia de alergias en todo el mundo y ha descubierto una paradoja intrigante: los países que han aconsejado evitar el maní en la primera infancia, como Estados Unidos, han experimentado el mayor aumento en las alergias al maní. En algunos países asiáticos y africanos, por otro lado, donde los niños comen una variedad de productos de maní desde una edad muy temprana, las alergias al maní son mucho menos comunes.

Ahora Lack ha inscrito a más de 200 bebés con eccema o alergias al huevo y mdash pero no se conoce alergia al maní y mdash en un ensayo innovador. Le dará a la mitad de los bebés un bocadillo que contenga maní, la otra mitad evitará el maní. Luego los seguirá a todos hasta los 5 años para ver si ha detenido una alergia al maní antes de que se apodere. "Vamos a tratar de intervenir durante una pequeña ventana de oportunidad inmunológica en el primer año de vida", dice Lack. Si funciona con maní, también podría aplicarse a otros alimentos. Sin embargo, Lack no se atreve a hacer predicciones y advierte que nadie sabe todavía qué método y qué método, el despojo o la exposición, resultará ser el mejor camino a seguir. "No quiero dar la impresión de que alimentar con maní es una forma segura de prevenir la alergia al maní, porque realmente no lo sabemos", dice. Si los padres intentan introducir los cacahuetes temprano en casa, "podría ser peligroso". Sin embargo, si el estudio tiene éxito, podría dar lugar a un cambio radical en los consejos médicos.

Por ahora, los padres deben ser hipervigilantes. "Siempre caminan sobre cáscaras de huevo", dice la representante Nita Lowey, autora de la ley federal de etiquetado. Las etiquetas y mdash, que requieren que los ingredientes se describan claramente para los consumidores en lugar de los científicos ("leche", no "caseína") y mdash, comparten la ayuda, y grupos como Food Allergy & amp Anaphylaxis Network (FAAN) los aplauden. Pero FAAN, un grupo de defensa sin fines de lucro, todavía se preocupa por las amenazas ocultas. Las escuelas a veces usan frascos viejos de mantequilla de maní para almacenar crayones. Ciertos tipos de pintura contienen huevo.Y aunque la etiqueta de las palomitas de maíz para microondas puede indicar que contienen leche, huevo y pescado, un niño alérgico que no revise cuidadosamente la lista podría estar en riesgo.

En casa, mamá y papá pueden controlar lo que comen sus hijos. El desafío es mantenerlos a salvo afuera. Anne Bullard, directora de Gwynn Valley Camp en Brevard, Carolina del Norte, recuerda los días sin preocupaciones del pasado. "Hace veinte años, se ponía mantequilla de maní en el comedor para todos", dice. "Ya no." Hoy en día, aunque solo el 1 por ciento de los 1.050 niños que asisten al campamento tienen alergias a los alimentos, el campamento no usa productos de nueces en su comedor. En las noches de macarrones con queso, hay opciones sin lácteos disponibles para los campistas que no pueden comer productos lácteos.

Las escuelas varían en las adaptaciones que realizan. Julie Forrest, de Waldwick, Nueva Jersey, transfirió a su hijo de 7 años, que tiene alergia al maní y a las nueces de árbol, fuera de una escuela donde dice que el director le dijo que no se podía garantizar su seguridad. Un estudio publicado este mes encontró que si bien dos tercios de las escuelas encuestadas tenían planes de emergencia para alergias, la mayoría de las políticas "faltaban componentes esenciales" y cosas tan básicas como tener contactos de emergencia e historiales de salud de los estudiantes en el archivo. Y las escuelas no son las únicas que son laxas. Algunas cadenas de restaurantes tratan de evitar los productos a base de frutos secos y mdashBurger King lleva solo un pastel ocasional con frutos secos, que llega en una caja sellada, pero otros toman menos precauciones. Otro estudio, publicado en julio, encontró que incluso los padres de niños con alergias ignoraban cada vez más las etiquetas que "pueden contener" el 75 por ciento de los padres dijeron que les prestaron atención en los supermercados, en comparación con el 85 por ciento en 2003. El hecho de que las advertencias sean tan común puede haber creado un nuevo problema y mdash con tantos alimentos etiquetados, es difícil saber cuál podría ser realmente peligroso. "De repente, dice, 'Fabricado con equipo que se usa para maní' y hellip. ¿Quién sabe lo que eso significa?" dice Mike Lade de Houston, cuyo hijo Andrew, de 7 años, no puede comer cacahuetes. "Necesitamos un estándar uniforme para todas estas 40 variaciones imprecisas de 'tal vez sí, tal vez no'".

No obstante, otros están haciendo grandes esfuerzos para protegerse de las reacciones alérgicas. El dieciocho por ciento de las escuelas ahora prohíben los cacahuates por completo, en comparación con el 13 por ciento en 2005. En Mercer Elementary, donde Caleigh Leiken y otros 11 estudiantes tienen alergias alimentarias graves, los maestros y conductores de autobuses han sido capacitados para usar un EpiPen, y los maestros explican las alergias a todos sus estudiantes, no solo los que los padecen. En Connecticut, esa es la ley y las pautas estatales para las escuelas requieren que los maestros eduquen a los niños sobre las alergias, para que no hostiguen a los compañeros de clase que no pueden disfrutar, por ejemplo, de sándwiches de queso a la parrilla. Massachusetts, Vermont y Tennessee también tienen pautas de alergia en todo el estado para las escuelas, y este año Nueva York y Nueva Jersey comenzaron a formular las suyas propias. La legislación federal propuesta llevaría las cosas aún más lejos, otorgando a las escuelas hasta $ 50,000 cada una para implementar voluntariamente pautas uniformes para que cuando los niños se gradúen de una escuela o crucen las fronteras estatales, los padres no tengan que comenzar el proceso educativo de nuevo.

A medida que aumenta la conciencia, algunas personas se preguntan: ¿se exageran las alergias alimentarias? El número de niños con alergias es considerable, pero menos del 1 por ciento de los niños menores de 5 años padecen alergias al maní y las reacciones graves matan entre 100 y 200 personas al año. Los padres y madres condicionados por pediatras demasiado cautelosos que les han dicho que mantengan a sus hijos pequeños alejados de las nueces y los huevos, pueden entrar en pánico innecesariamente. No todo sarpullido o dolor de estómago después del almuerzo es una alergia. Si es intolerante a la lactosa, por ejemplo, su cuerpo no puede digerir la lactosa, el azúcar principal que se encuentra en la leche, y puede sentir calambres o gases. Si es alérgico a la leche, por otro lado, su sistema inmunológico ve las proteínas de la leche como peligrosas y se rebela contra ellas. Los alergólogos dicen que a un buen número de niños se les dice que eviten los alimentos a los que no son alérgicos. "Los estudios han demostrado que hasta el 25 por ciento de los padres piensan que sus hijos pueden tener alergia a los alimentos", dice el Dr. David Fleischer, del Centro Nacional de Investigación y Medicina Judía en Denver, "pero solo se ha confirmado en alrededor del 8 por ciento. "

Un diagnóstico preciso requiere tiempo, habilidad y paciencia. Las pruebas cutáneas para detectar alergias son extremadamente sensibles, lo que significa que sobrepredican la cantidad de personas que tendrían una reacción alrededor del 60 por ciento de las veces. Los análisis de sangre, combinados con un historial de síntomas cuidadosamente documentado, son más útiles, ya que permiten a los médicos hacer predicciones sobre el riesgo de alergias de un niño en función de la cantidad de anticuerpos contra un alérgeno alimentario específico que aparecen en su sangre. Sin embargo, la única forma de diagnosticar una alergia con certeza es mediante un desafío alimentario: administre a un paciente cantidades pequeñas y crecientes del huevo, trigo o mariscos sospechosos bajo la atenta mirada de un médico y luego controle las reacciones. Conocer una forma u otra puede aliviar la carga de padres e hijos por igual. "Si no necesita evitar una comida", dice Fleischer, "es un gran alivio para la familia que sus vidas puedan volver a la normalidad".

Lo normal podría algún día ser una realidad para los niños alérgicos si la ciencia resulta. El año pasado, los investigadores de National Jewish anunciaron que habían identificado un gen que protege a los ratones contra el desarrollo de reacciones cutáneas alérgicas graves. En Mount Sinai, los investigadores han bloqueado la respuesta alérgica en ratones durante seis meses y una cuarta parte de su vida útil con una preparación a base de hierbas, ahora quieren probarla en humanos. Un día, predice Sampson, podría ser posible examinar los genes de un niño, determinar si está en riesgo y luego intervenir antes de que comience la picazón y las sibilancias.

Pero eso es un pastel en el cielo por ahora. Las esperanzas de Bryan Bunning son mucho menos grandes. Solo quiere superar su alergia al huevo para finalmente poder disfrutar de "cualquier cosa dulce" que pueda encontrar. En lo alto de su lista: pastel de cumpleaños. Tener su pastel y comérselo también & mdasha merecía una recompensa.